Trang 7 của 7 Đầu tiênĐầu tiên ... 567
Kết quả 31 đến 34 của 34

Chủ đề: [Truyện Dài] Số 5 : Phong Trần Ký

  1. #31
    Ngày tham gia
    Feb 2009
    Bài viết
    627
    Xu
    0

    Mặc định


    Chương 30. Về cung (9)




    - Ta cũng muốn xem thử nó là thứ gì. Cả cô gái đó nữa, xinh đẹp quá!

    Người đó là một người đàn ông cao lớn, trên mặt có nhiều vết sẹo dọc ngang. Y vừa nói vừa chỉ tay về phía Huỳnh Hoa. Cô khẽ cau mày, đang bực mình lại có người đến đây gây sự. Chỉ thấy đôi môi Huỳnh Hoa không nói gì, đôi môi khẽ nhếch lên thành một nụ cười mai mỉa, thân ảnh đã rời lưng ngựa lướt mau về phía trước. Từ bao giờ trong tay Huỳnh Hoa xuất hiện thanh đoản kiếm, mũi kiếm nhằm thẳng yết hầu của người đàn ông kia lia mạnh khi hai người áp đến cạnh nhau.

    Gã kia kêu khẽ "Nhanh quá!" liền đưa cánh tay không lên để đón đỡ.

    "Keng" một tiếng, rõ ràng thanh kiếm chạm vào da thịt y nhưng lại giống như chạm vài sắt đá. Chỉ thiếu lửa tóe ra nữa thì mọi người sẽ nghĩ rằng cánh tay của y làm bằng đá chứ không phải thịt da. Tay trái y gạt thanh kiếm của Huỳnh Hoa, tay phải y cũng đồng thời đấm về phía cô một quyền. Huỳnh Hoa nhún chân nhảy lùi ra sau, một quyền mang nguồn lội lực mạnh mẽ của gã ấy nếu đấm trúng dù không chết cũng không thể không đau!

    Hồ Kỳ đứng ở phía sau âm thầm quan sát trận chiến, ông thấy thanh kiếm trên tay Huỳnh Hoa chém vào rất nhiều nơi trên cơ thể của người kia nhưng dù là nơi nào cũng giống như chém vào sắt đá. Ông lẩm nhẩm một mình:

    - Thân thể cứng như sắt thép… trên đời này chỉ có một người!

    Hải Bằng chen lời vào:

    - Kim Cương Quái Nhân.

    Hồ Kỳ gật đầu.

    - Chính là y.

    Hải Bằng tiếp:

    - Nghe nói y đã từng tàn sát cả một môn phái lớn là Thủ Y, nơi đó là nơi y đầu nhập và tu học. Nhưng trong một lần luyện công tẩu hỏa nhập ma, y ra tay tàn sát tất cả mọi người xuất hiện trước mặt y trong đêm thảm sát đó. Trong đó có cả sư phụ, sư huynh sư đệ của y. Sau đó y đột nhiên biến mất, không hiểu vì sao hôm nay y lại hiện thân, lẽ nào Hắc Long bang đã mua chuộc được y.

    - Đó chỉ là lời đồn, không ai biết chân tướng sự thật bên trong là gì. Nhưng sự thật người trước mặt chúng ta chính là Kim Cương Quái Nhân. Y đã luyện cơ thể mình cứng hơn sắt đá rồi, không đao kiếm nào có thể chạm vào y được nữa.

    Nhật Lan tỏ ra lo lắng:

    - Như vậy Quyên nhi sẽ gặp nguy hiểm mất!

    Nhật Lan dứt câu cũng vừa lúc Huỳnh Hoa đón một quyền của Kim Cương Quái Nhân, thân thể nhỏ nhắn của cô bị tung bổng lên cao. Tên “quái nhân” liền nhún chân nhảy theo, hai tay nắm thành song quyền sẵn sàng tung ra bất cứ lúc nào. Thân thể Huỳnh Hoa vẫn còn lơ lửng trên không, không hiểu sao chỉ một cái lắc mình, bóng dáng cô biến tan như chưa từng tồn tại.

    Song quyền của tên “quái nhân” vừa vươn ra được nửa tầm thì dừng lại. Địch nhân có còn đâu mà đánh tiếp. Chỉ nghe tiếng cười khanh khách của Huỳnh Hoa ở một tán cây gần đó. Ai nấy cùng ngước mắt nhìn, địch nhân của cô cũng quay nhìn. Huỳnh Hoa đang đứng một chân trên nhành cây phía sau lưng của Kim Cương Quái Nhân, nhành cây vẫn còn đang lay lắt.

    Gã Quái Nhân gầm lên một tiếng, vung quyền phải ra nhằm thẳng vị trí Huỳnh Hoa mà đánh. Tuy đánh cách không nhưng Huỳnh Hoa cảm nhận được nguồn nội lực mạnh mẽ đang ập về phía mình. Cô điểm nhẹ chân trái lên cành cây tung bổng mình lên cao nữa. Những thân cây bị nội lực phát ra từ quyền phải của Kim Cương Quái Nhân làm cho gãy đôi, đổ ầm ầm xuống đất.

    Từ trên cao tiếng cười khanh khách của Huỳnh Hoa cứ vọng xuống, thân thể cô như cánh diều đứt dây cứ lao thẳng xuống. Song chưởng cùng lúc xuất động, Kim Cương Quái Nhân cũng vung song quyền ra đón đỡ. Chưởng và quyền chạm nhau, Huỳnh Hoa bị hất văng ra xa, cô chập chân một cái lộn người trên không hai vòng rồi nhẹ nhàng đáp xuống đất. Kim Cương Quái Nhân cũng bị chấn động không nhẹ, hai chân lún sâu xuống đất hơn hai tấc. Huỳnh Hoa lạnh giọng:

    - Nếu bây giờ ngươi rút lui còn kịp, nếu không...

    Kim Cương quái nhân cười lạnh:

    - Nếu không thì thế nào? Tiểu cô nương… võ công khá chứ nhỉ.

    - Bổn cô nương hôm nay đang có chuyện không vui, nếu ngươi còn nói thêm tiếng nữa, đừng trách vì sao bổn cô nương đây độc ác!

    - Tiểu cô nương đủ bản lãnh lấy mạng ta sao?

    Thanh đoản kiếm nãy giờ biến đâu mất bây giờ lại hiện ra trong tay Huỳnh Hoa. Nhật Lan giật mình tái mặt nghĩ thầm: “Đao kiếm đâu làm gì được kẻ kia, vậy mà Quyên nhi lại định dùng kiếm để đấu với y.” Nhật Lan chưa kịp nghĩ đến “Vậy sẽ vô cùng nguy hiểm”, đã thấy thân thể Huỳnh Hoa lãng đãng như sương khói lướt về phía Kim Cương Quái Nhân.

    Ánh thép loang loáng dưới ánh nắng giữa trưa hè, không tiếng kêu leng keng nào phát ra, chỉ có ánh sáng xanh mờ lan tỏa. Khi Huỳnh Hoa điểm chân lùi ra xa cũng là lúc song quyền của Kim Cương Quái Nhân đẩy ra được nửa tầm rồi dừng mãi đó. Nhật Lan vừa nghĩ đến chữ “nguy”, thân thể Kim Cương Quái Nhân hiện lên nhiều vết cắt chi chít, máu từ đó túa ra như xối. Ngay sau đó thân thể y nổ ầm một tiếng, tan thành màn mưa máu.

    Cùng lúc đó thanh đoản kiếm của Huỳnh Hoa được tra vào vỏ vốn giấu trong tay áo, đôi môi Huỳnh Hoa vẽ nên một nụ cười tà ác. Nhật Lan nhìn vào bất chợt rùng mình một cái.



    …o0o…



    Ngày nữa và những ngày sau đó trôi qua bình yên, đường về kinh thành ngày một ngắn lại. Phía trước hiện giờ đã là phủ huyện Thanh Hà, vượt qua huyện ấy và hai huyện lớn nữa mọi người có thể đến được kinh thành.Theo phân cấp hành chính Đại Quyển thì một ngôi phủ được đặt trong huyện thì huyện đó được gọi là phủ huyện. Nhưng chỉ duy nhất Thanh Hà là khác biệt.

    Vì sao khác biệt thì hãy tìm hiểu về phân cấp hành chính Đại Quyển quốc thời bấy giờ trước đã. Trong hệ thống ấy gồm có kinh thành là nơi có quyền lực cao nhất, kế đến là phủ, thấp hơn là trấn và huyện.

    Khắp Đại Quyển có đúng bốn ngôi Phủ, lớn nhất và quyền hành cao nhất và Bình An vương phủ ở Quyển Nam. Phủ của Bình An toàn quyền xử lý tất cả mọi vấn đề kiện tụng, thuế và có thể cấp tước vị cho các quan huyện và trấn chủ ở khu vực phía nam, không cần thông qua với hoàng đế. Ba ngôi phủ còn lại đều nằm ở Quyển Bắc, tri phủ có thể giải quyết các vấn đề rắc rối trong phạm vi quản lý của mình gồm các trấn và huyện do hoàng đế đích thân chỉ định.

    Phủ hay còn được gọi là thủ phủ đơn giản là một ngôi nhà, nơi đó vừa là công đường vừa là nhà của quan và quân lính của ngôi phủ. Phủ có thể đặt trong huyện, khi đó huyện được gọi là phủ huyện, tên phủ và tên huyện có thể trùng tên nhau. Nhưng khi phủ đặt trong trấn, thì không gọi là phủ trấn mà vẫn gọi là trấn, tên phủ và tên trấn nhất thiết không được trùng nhau. Vị quan trấn nhậm thủ phủ được gọi là tri phủ.

    Tiếp theo là trấn, trấn là tên gọi của đơn vị hành chính nhỏ hơn huyện nhưng bên trong có khu chợ buôn bán sầm uất, đứng đầu trấn là trấn chủ. Cuối cùng là huyện, huyện là một vùng đất rộng lớn do hoàng đế đích thân chia lãnh thổ trên bản đồ, cắt cử người giám quản. Vị quan đứng đầu huyện là tri huyện. Trong huyện cũng có một vài ngôi chợ, nếu vẫn chưa đủ lớn mạnh để tách ra thành trấn thì được gọi bằng cái tên khác là thị - phố thị trong huyện.

    Các đơn vị hành chính khác như làng, xã đều do người dân tự đặt hoặc những tri huyện tự chia nhỏ vùng đất của mình cai quản rồi đề cử người lên tri phủ, tri phủ xét duyệt thì người được đề cử sẽ giữ nhiệm vụ quản lý làng, xã của mình gọi là trưởng làng, trưởng xã. Những ai được xét duyệt sẽ được hưởng bổng lộc của vua. Nếu tự đặt không nhờ các quan trên xét duyệt thì sẽ không được gì ngoài được tín nhiệm của dân trong làng, xã ấy.

    Tuy bảo rằng trong hệ thống phân cấp hành chính Đại Quyển, huyện lớn hơn trấn nhưng những vấn đề kiện tụng, thuế và binh lực hai bên đều không có bất kỳ quan hệ nào với nhau. Ngoại trừ lương huyện lệnh cao hơn trấn chủ, và bổng lộc trấn chủ cao hơn huyện lệnh – bổng tính theo mức độ làm ăn buôn bán của trấn đó trong thời gian nửa năm thông qua thuế.

    Và trong đó Thanh Hà là một trường hợp đặc biệt, tên huyện đã được gọi bằng cái tên phủ huyện Thanh Hà nhưng vị quan trấn nhậm nơi ấy vẫn chỉ là tri huyện. Nghe phong thanh chức quan ấy sắp được đề lên làm tri phủ, nhưng đợi mãi vẫn chưa thấy chiếu chỉ nào từ hoàng cung ban xuống. Tri huyện nóng lòng chờ thăng chức, người dân thì cười nhạo bảo rằng tri phủ làm ăn thất đức nên hoàng thượng nghĩ lại không xét nữa. Nhưng rốt lại những chuyện ấy chỉ là những lời truyền miệng nhau nghe.

    Khi đoàn người sắp được đặt chân vào Thanh Hà, Hồ Kỳ cho ngựa đi chậm lại, vừa đi vừa giải thích về Thanh Hà cho mọi người biết. Điều đó đã trở thành thói quen cố hủ của ông từ rất lâu rồi thì phải. Vừa vào địa phận phủ huyện Thanh Hà, bất ngờ từ hướng đối diện xuất hiện đoàn binh mã mang theo nhiều cờ lộng tiến thẳng về phía Hồ Kỳ. Mọi người nhìn thấy cảnh trượng đó không hẹn cùng ghìm cương ngựa lại. Ai cũng nghĩ thầm: “Lại chuyện gì nữa đây!?”

    Đoàn binh mã đi thẳng đến chỗ Hồ Kỳ liền tách ra làm hai hàng người, một bên trái còn lại chạy sang bên phải. Người cuối cùng tiến đến trước mặt Hồ Kỳ là một người đàn ông tuổi ngoại ngũ tuần cưỡi trên con ngựa màu trắng tinh tươm. Ông ta giục ngựa đến thật gần mới cất tiếng hỏi:

    - Xin hỏi các vị đây có phải là Hồ Kỳ Hồ đại nhân và thuộc hạ đang phụng mệnh thánh hoàng hộ tống Bảo Vật hồi cung hay không?

    Hải Bằng đáp thay Hồ Kỳ:

    - Đúng vậy, dám hỏi các hạ cao danh quý tánh là gì, làm thế này là có ý gì?

    Người đàn ông nghe vậy vòng tay, cung kính đáp:

    - Hạ quan là Ba Lạc Đồ - tri huyện phủ huyện Thanh Hà, xin được kính chào Hồ đại nhân. Từ lâu nghe danh Hồ đại nhân rất có tài, lại được hoàng thượng tin tưởng giao cho trọng trách to lớn là hộ tống Bảo Vật từ Nam Sơn về hoàng cung. Hạquan nghe vậy rất lấy làm ngưỡng mộ Hồ đại nhân, hôm nay biết được trên đường về cung đại nhân đi ngang phủ huyện này nên hạ quan mạo muội ra đây chào hỏi. Nhân tiện mời đại nhân ghé vào tệ trang nghỉ qua đêm nay, hạ quan có vài điều cần trao đổi.

    Hồ Kỳ gật gù:

    - Ra là vậy, nếu chỉ có vậy huyện lệnh đại nhân hà tất làm rình rang, kinh động mọi người như thế này.

    - Hạ quan sợ tiếp đón sơ sài, xoàng xĩnh đại nhân lại chê bai không thèm đại giá quan lâm.

    Hồ Kỳ cười hiền:

    - Được rồi, huyện lệnh đại nhân đã có lòng như vậy, đêm nay tại hạ xin được phép đến làm phiền đại nhân vậy.

    - Tạ ơn Hồ đại nhân.



    …o0o…



    Đêm hôm ấy, Ba Lạc Đồ tiếp đãi Hồ Kỳ rất ân cần nồng hậu. Khi buổi tiệc sắp tàn, ông ta mang ra một rương đầy vàng bạc để tặng Hồ Kỳ. Nhờ Hồ Kỳ nói giúp vài lời tốt đẹp trước mặt hoàng thượng cho ông mau thăng quan tiến chức. Ông ta bảo rằng, mấy hôm trước có một thầy tướng số ghé vào phủ, xem cho ông ta một quẻ. Lão thầy bói bảo rằng nếu ông nhờ cậy được Hồ Kỳ nói giúp với hoàng thượng, nhất định ông sẽ nhanh chóng được thăng làm tri phủ. Hồ Kỳ không nhận rương bạc chỉ hứa sẽ nói giúp cho ông ta trước mặt hoàng thượng. Ba Lạc Đồ tỏ ra vô cùng vui vẻ.

    Sáng hôm sau, đích thân ông ta tiễn Hồ Kỳ lên đường.

    Cứ nghĩ mọi chuyện chỉ êm đẹp và giản đơn như vậy. Nào ngờ, Hồ Kỳ vừa ra khỏi huyện đường một đoạn thì một toán quân của Ba Lạc Đồ vội vã đuổi theo ngăn lại. Mọi người còn đang ngơ ngác chưa hiểu chuyện gì đang xảy ra, tên lính quát lên:

    - Hồ Kỳ, ngươi chính là hung thủ giết chết vợ và con trai của huyện lệnh đại nhân. Còn không mau khoanh tay chịu trói?

    Hồ Kỳ nghe vậy thì ngẩn người ra.

    - Ta đâu biết họ là ai, ta chưa từng gặp qua bọn họ tại sao có thể là hung thủ giết hại họ. Các ngươi đã nhầm rồi!

    - Phải hay không phải, ngươi về đối chất với đại nhân sẽ rõ.

    Hồ Kỳ còn chưa biết nên phản ứng ra sao thì Ba Lạc Đồ và một toán lính khác ập tới. Ba Lạc Đồ chỉ thẳng vào mặt Hồ Kỳ, mắng:

    - Hồ Kỳ, ta đâu đối xử tệ bạc với ngươi, tại sao ngươi lại lén lút giết chết vợ và con trai của ta? Mặc dù vợ ta có đẹp một chút, con trai ta hơi phá phách một chút, nhưng họ đâu đáng để ngươi giết chết như vậy. Hôm nay ta nhất định đòi lại công bằng cho vợ và con. Hồ Kỳ, ta sẽ lấy mạng ngươi để trả thù cho họ.

    Lão hét lên một cách bi thương không chút gì là giả tạo. Hồ Kỳ hơi nhíu mày khó chịu:

    - Có lẽ đại nhân đã nhầm lẫn gì đó. Hồ Kỳ ta không bao giờ giết hại người vô tội. Ta không hề làm hại đến vợ và con trai đại nhân đâu. Xin đại nhân hãy xét lại, tại hạ đâu có lý do gì phải làm hại họ kia chứ?

    Ba Lạc Đồ quát lớn:

    - Câm miệng. Ngươi đừng đứng đó giả khờ, giả nhân, giả nghĩa. Bây giờ ta đã quá rõ rồi, không còn tin những gì ngươi nói nữa. Tối qua tiếp đãi ngươi xong thì đến thư phòng làm việc, ngươi thừa cơ lén lút tìm vợ ta toan cưỡng hiếp, rồi giết nàng diệt khẩu. Giết người xong ngươi cò để lại dòng chữ bằng máu bên cạnh bảo ta là tham quan ô lại, hôm nay Hồ Kỳ ngươi giết vợ và con ta để cảnh cáo. Nếu sau này ta không chừa thói cũ, thì ngươi lấy cả mạng của ta… Hồ Kỳ, ta đâu đối tệ với ngươi tại sao ngươi lại làm như vậy?

    Hải Bằng nghe vậy giật mình kêu lên:

    - Khoan đã. Đại nhân, sao ông quá cả tin như vậy. Xưa nay có bao giờ hung thủ giết người lại tự xưng tên tuổi cho người ta truy bắt. Đại nhân đang bị hung thủ thật sự đánh lừa rồi đấy.

    Ba Lạc Đồ gầm lên:

    - Đúng vậy. Nếu ta cũng suy nghĩ nông cạn như những gì các ngươi vừa nói thì nhất định sẽ bị ngươi lừa một cách ngoạn mục. Nhưng ta là ai chứ, huyện lệnh Thanh Hà, ta không dễ bị ngươi lừa như vậy đâu. Người đâu bắt Hồ Kỳ lại cho ta!

    Hồ Kỳ cao giọng:

    - Khoan đã. Huyện lệnh đại nhân, xin hãy nghe tại hạ nói một lời đã. Tại hạ đang mang trên mình trọng trách nặng nề, cần nhanh chóng quay về hoàng cung. Nếu quay lại huyện đường cùng đại nhân sẽ gây chậm trễ, lúc ấy không những tại hạ không giữ được cái đầu mà đại nhân cũng liên lụy. Xin thứ lỗi, tại hạ không về cùng đại nhân được!

    - Không cần nhiều lời! Ngươi không muốn hay không thể ta không cần biết. Ta quyết bắt ngươi về trị tội mới hả dạ, dù hoàng thượng có trách tội xuống ta cũng chấp nhận. Nhưng dù là như thế nào, ta quyết lấy mạng của nhà ngươi trước. Người đâu…

    Hồ Kỳ bực tức cao giọng:

    - Đã bảo ta không phải là hung thủ. Đại nhân xin hãy suy xét kỹ cho.

    - Ta không cần suy xét gì nữa hết. Người đâu, bắt tất cả lại cho ta.

    Hồ Kỳ đanh giọng:

    - Nếu đại nhân vẫn cương quyết như vậy. Tại hạ đành thất lễ…

    - Không cần nói nhiều. Quân đâu, còn đứng đó làm gì, bắt hết bọn chúng cho ta nhanh lên.

    Ba Lạc Đồ không hề để tâm những lời Hồ Kỳ nói, cứ một mực ra lệnh bắt Hồ Kỳ về huyện đường. Tiếng dạ ran, bọn lính đang vây quanh Hồ Kỳ lập tức nhào lại toan bắt lấy Hồ Kỳ. Nhưng Hồ Kỳ đã nhất quyết không quay lại, những người trong đoàn lại toàn cao thủ, bọn lính nhanh chóng bị đánh dạt ra các phía. Hồ Kỳ bỏ đi trước sự tức tối cực độ của Ba Lạc Đồ.

    Đoàn người của Hồ Kỳ đi đến quá trưa thì đến được Đông Xuân thị. Đó là ngôi chợ lớn nhất trong phủ huyện Thanh Hà. Vừa bước vào chợ, đập vào mắt mọi người là những tấm hình truy nã “bọn phản tặc” đứng đầu là Hồ Kỳ. Ai phát hiện tung tích của bọn họ và báo cho huyện lệnh đại nhân sẽ được thưởng từ một ngàn năm trăm lượng đến ba ngàn lượng vàng. Ai có bản lĩnh bắt được tất cả người trong nhóm “phản tặc” của Hồ Kỳ, Ba Lạc Đồ sẽ nhận người ấy vào làm bộ đầu và ban thưởng rất hậu. Nếu người nào gặp mà không báo, huyện lệnh đại nhân biết được nhất định sẽ phạt nặng. Trên cáo thị là những vết ấn tín màu đỏ rực của Ba Lạc Đồ - huyện lệnh phủ huyện Thanh Hà.

    Ba Lạc Đồ quả thật nhanh tay, những hình vẽ trên cáo thị cũng khá giống với người thật nên Hồ Kỳ vừa vào Đông Xuân thị lập tức có vài người nhận ra. Có một vài người tỏ ra biết chút võ công liền nhảy xổ đến toan bắt giữ Hồ Kỳ. Không muốn làm hại đến những người dân vô tội, Hồ Kỳ không cho bất kì ai đánh trả, chỉ cố tìm đường chạy thoát ra ngoài. Hồ Kỳ đã ra lệnh như vậy mọi người đành chia nhau ra hành sự, thoát thân là chính sau đó mới tìm hiểu nguồn cơn sự việc sau. Người đuổi người chạy, kẻ la hét thông báo “phản tặc đã hiện thân”, Đông Xuân thị nhanh chóng biến thành một khu chợ hỗn loạn. Ai ai cũng tranh nhau tìm bắt bọn “phản tặc Hồ Kỳ”.

    Hồ Kỳ nhân sự hỗn loạn ấy luồn mau qua dòng người rồi lách vào con hẻm nhỏ. Sau vài lần ngoặc qua trái rồi qua phải, phía sau lưng ông không còn ai đuổi theo nữa. Bây giờ bên cạnh Hồ Kỳ chỉ còn lại Nhật Lan và Tứ Bình. Cạnh đó có ngôi nhà hoang, Hồ Kỳ quyết định vào đó tạm nghỉ chân. Vào bên trong rồi Hồ Kỳ mới thở dài, cất tiếng than:

    - Tại sao số phận của ta vẫn cứ đen như vậy, đi đâu cũng gặp toàn họa gửi tai bay. Mới hôm qua là một người được kính nể tôn trọng, hôm nay trở thành phản tặc, ai ai cũng muốn đuổi bắt. Thật chẳngai ngờ được thế thái nhân tình!

    Ông nói rồi bật cười bi thiết. Nhật Lan đến bên cạnh ông nhẹ nhàng an ủi:

    - Lão gia nên bình tĩnh, chúng ta phải nhanh chóng tìm ra phương cách để giải nỗi oan tình này. Một ngày nào án oan chưa sáng tỏ, e rằng chúng ta khó lòng rời khỏi nơi này.

    Hồ Kỳ gật đầu:

    - Ờ.

    Chợt Tứ Bình tiếp lời:

    - Bên ngoài bây giờ đâu đâu cũng đầy cáo thị, muốn rời khỏi đây lúc này không còn là chuyện dễ dàng nữa. Hồ lão gia có nghĩ được cách gì để giải quyết chuyện này hay không?

    Hồ Kỳ thở dài:

    - Phủ huyện Thanh Hà tuy là một huyện lớn nhưng một khi xảy ra chuyện, có lẽ sau hai ba canh giờ là có thể phong tỏa khắp nơi. Những con đường để thông qua huyện bên cạnh bây giờ hẳn trùng trùng quân lính chờ đón bắt chúng ta.

    Tứ Bình lo lắng:

    - Còn Đoàn bá phụ, Dương Long và mọi người không rõ bây giờ ra sao.

    Nhật Lan cũng thấy lo, bà chắp tay lầm rầm cầu nguyện:

    - Hy vọng Quyên nhi không xảy ra chuyện gì.

    Hồ Kỳ chợt trầm giọng xuống:

    - Từ giờ phút này, mọi người phải tuyệt đối cẩn thận, đừng để Ba Lạc Đồ bắt giữ, trước khi trắng đen sự việc được phơi bày.

    Nhật Lan và Tứ Bình cùng gật đầu. Hồ Kỳ tiếp luôn:

    - Bây giờ việc quan trọng nhất chúng ta cần làm là tập hợp mọi người lại để cùng nghĩ cách. Nhớ đừng để người dân trong chợ và binh lính nhận ra, tuyệt đối cẩn trọng khi hành động. Dù tìm được người hay không được cũng phải quay trở lại đây trước khi trời tối!

    Ba người vừa định tách ra hành sự, bên ngoài bất ngờ có tiếng động. Cả ba nhanh chân lách ra phía sau căn nhà ẩn nấp. Bên ngoài có bốn bóng người bước vào ngôi nhà hoang, họ không phải ai xa lạ mà là Phương Nhi, Trọng Nghĩa, Tiểu Hồng và Dạ Loan. Vừa vào được căn nhà, Trọng Nghĩa dựa lưng vào vách thở hổn hển, kêu lên:

    - Vừa rồi nguy hiểm quá đi mất!

    Thấy người vừa bước vào là người nhà, Hồ Kỳ liền thở phào nhẹ nhõm rồi bước ra. Nghe tiếng động bốn người phía trước vội rút vũ khí ra tự vệ. Tiểu Hồng vừa thấy Hồ Kỳ lập tức kêu lên:

    - Hồ lão gia.

    Ai cũng thở hắt ra một tiếng vì phe ta gặp lại phe ta chứ không phải địch nhân. Tiểu Hồng lo lắng hỏi:

    - Hồ lão gia, ông không sao chứ, những người khác đâu cả rồi?

    - Ta tuy không sao, nhưng thất lạc với những người khác rồi! Ta đang định ra ngoài tìm mọi người rồi tập hợp lại đây.

    Nghe vậy Tiểu Hồng kêu to:

    - Không được. Bên ngoài cáo thị dán hình ông khắp nơi, lão gia đừng nên ra ngoài vào lúc này.

    - Ta biết. Nhưng mà…

    - À, đúng rồi, lão gia… Trong số cáo thị ngoài kia dường như chỉ họa hình một số người chứ không phải tất cả. Nhưng vừa rồi vội quá con không nhìn rõ là những ai bị vẽ hình…

    Nghe Tiểu Hồng nói vậy, Phương Nhi tiếp luôn:

    - Trong những cáo thị toàn là hình của nam nhân, hoàn toàn không có hình của nữ nhân.

    Hồ Kỳ gật gù:

    - Nữ không bị dán hình truy nã cũng hay… Bây giờ việc tập hợp mọi người ta giao lại cho các con! Phương Nhi, Hồng nhi và Loan nhi, giúp ta nhé.

    - Dạ.

    Nhật Lan vội chen lời vào:

    - Ta cũng đi nữa!

    Nhật Lan vừa nói vừa lách mình lao ra cửa. Phương Nhi, Tiểu Hồng và Dạ Loan cũng vọt mau theo.



    …o0o…



    Được một lúc Nhật Lan và Phương Nhi trở lại, đi cùng là Hải Bằng, Thập Toàn và Dương Long. Lát sau nữa, Tiểu Hồng và hai người nữa cõng Dạ Loan quay về, Dạ Loan bị thương nên hôn mê bất tỉnh. Vừa trông thấy, Phương Nhi hốt hoảng kêu lên:

    - Trời ơi, Loan nhi sao thế này?

    Tiểu Hồng đáp nhanh:

    - Bên ngoài quân canh ngày một đông, muốn vượt thật khó, cô ấy vì bảo vệ ba người chúng tôi… nên... À, Hồ bá mẫu, tỷ tỷ con đã về chưa?

    - Vẫn chưa.

    - Vậy… tỷ tỷ nguy mất.

    Nhật Lan nói nhanh:

    - Để ta ra ngoài chuyến nữa tìm Kiều nhi.

    - Con cũng đi.

    Thoáng cái bóng của Nhật Lan và Tiểu Hồng khuất bên ngoài tầng cửa ngôi nhà hoang.

    Dạ Loan bị thương quá nặng, cô hôn mê quằn quại trong vòng tay Phương Nhi. Tứ Bình cố gắng cầm máu cho Dạ Loan nhưng toàn thân cô lại chịu quá nhiều vết thương vừa sâu vừa dài, anh không thể cùng lúc băng bó và cầm máu hết được. Tứ Bình thầm kêu khổ:

    - Phải chi có sư muội ở đây thì hay biết mấy.

    Lúc sau, Dạ Loan từ từ tỉnh lại, gọi khẽ:

    - Tiểu thư.

    Phương Nhi đỡ Dạ Loan ngồi dựa vào mình.

    - Loan nhi, em thấy thế nào rồi?

    - Tiểu thư.

    - Có chị đây.

    - Có lẽ sắp đến lúc em xa rời tiểu thư rồi, còn lại một mình… tỷ phải bảo trọng lấy thân, nha…

    Phương Nhi ứa lệ:

    - Không, em không chết đâu. Bình ca sẽ cứu sống em mà.

    - Em biết rõ thương thế của mình… em rất mệt.

    Đôi dòng lệ từ đôi khóe mắt Phương Nhi rơi xuống.

    - Lẽ nào em không muốn ở bên chị nữa sao? Tại sao hết Liên nhi rồi lại đến em từng người một rời bỏ chị?

    Dạ Loan thều thào:

    - Đó là số mệnh của chúng em…chúng em không có quyền cãi lại. Em đi rồi… tiểu thư và nhị thiếu gia… hãy chung sống hạnh phúc bên nhau. Em… chúc phúc cho hai người.

    Phương Nhi bật lên tiếng khóc:

    - Em đừng nói nữa, chị van em đừng nói nữa. Chị không mất Loan nhi, vết thương rồi sẽ khỏi, em sẽ không sao… Bình ca, van anh hãy cứu lấy Loan nhi.

    Tứ Bình chỉ im lặng không nói gì. Dạ Loan nở nụ cười mãn nguyện:

    - Cảm ơn tiểu thư đã lo lắng cho em... Bao nhiêu đó… đã đầy đủ lắm rồi…, đã đến lúc… em phải… ra… đi… rồi.

    Phương Nhi nắm chặt tay Dạ Loan mà khóc ròng, kêu lên:

    - Không, Loan nhi, đừng bỏ chị mà đi. Liên nhi đã bỏ chị mà đi trước, chị không muốn mất luôn em.

    Dạ Loan mỉm cười trong vòng tay ấm ấm của Phương Nhi, gương mặt Dạ Loan ánh lên niềm hạnh phúc. Hơi thở cô cứ nhẹ dần, nhẹ dần, cuối cùng thì nấc lên hai tiếng rồi lịm đi không bao giờ dậy nữa. Phương Nhi khóc ròng, với cô, hai nàng nữ hầu ấy từ nhỏ đã cận kề nhau, thân thiết như chị em ruột thịt. Giờ tử biệt lòng nào lại chẳng xót đau.

    Trọng Nghĩa nhẹ nhàng bước đến bên cạnh Phương Nhi. Anh ngồi xuống cạnh bên cô nhẹ nhàng đặt bàn tay mình lên bàn tay cô và siết nhẹ. Phương Nhi nhẹ tựa đầu vào vai anh không nói gì, hai hàng nước mắt vẫn cứ tuôn rơi. Ai nấy đều khẽ nhìn nhau rồi tiếp tục lặng im.

    Từ bên ngoài Nhật Lan, Tiểu Hồng và Nhã Kiều chạy ào vào, ai cũng thở gấp. Hồ Kỳ lên tiếng:

    - Mọi người vẫn ổn chứ?

    - Không sao.

    - Nơi này không phải là nơi an toàn cho. Chúng ta phải tìm cách rời khỏi đây mà không ai phát hiện.

    - Hãy cải trang! Nhưng… Quyên tỷ chưa về.

    Mọi người ai nấy đều giật mình nhìn nhau. Hồ Kỳ cũng thấy lo lo:

    - Không biết hiện giờ Quyên nhi ra sao rồi nữa.

    Nhật Lan kêu lên:

    - Như vậy thật nguy, mỗi Quyên nhi còn ngoài ấy làm sao địch nổi với trùng trùng điệp điệp quân canh? Không được, tôi phải đi tìm Quyên nhi về mới được, rồi muốn đi đâu làm gì hãy tính sau. Tôi mất Quyên nhi một lần rồi, không muốn mất nó thêm lần nữa đâu.

    Vừa nói Nhật Lan vừa lao vọt ra cửa. Có tiếng nói vọng theo:

    - Con cũng đi.

    Một bóng người lao mau theo Nhật Lan. Tứ Bình giật mình hét to lên:

    - Long, đừng đi, cáo thị có hình của cậu.

    Dương Long dường như không nghe thấy tiếng của Tứ Bình, bóng anh và Nhật Lan thoáng cái khuất sau những dãy nhà chen chút. Trọng Nghĩa kéo Bình trở vào trong, kêu lên:

    - Anh la chi lớn vậy, không sợ bọn lính canh nghe thấy à?

    Tứ Bình đành im lặng.



    …o0o…



    Mọi người thì nháo nhác tìm kiếm Huỳnh Hoa là thế, còn cô thật ra đã không còn ở Đông Xuân thị! Ngay khi bắt gặp cáo thị truy nã Hồ Kỳ, Huỳnh Hoa tức tốc quay lại huyện đường phủ huyệnThanh Hà. Nên dù cho Nhật Lan có lật tung Đông Xuân thị cũng sẽ không tìm được bóng dáng của cô.

    Huỳnh Hoa trở lại huyện đường, lẻn vào trong một cách dễ dàng. Huỳnh Hoa đánh ngất một tên lính trong đó, lấy y phục của gã mặc vào, sau đó thì ngang nhiên đi lại khắp nơi. Nơi đầu tiên Huỳnh Hoa tìm đến là hiện trường vụ án. Phía sau công đường của huyện chính là tư gia của Ba Lạc Đồ. Trong một căn phòng hoa lệ, lính canh dày đặc, hai thi thể vẫn chưa bị dời đi, trong khắp căn phòng đâu đâu cũng là vết máu.

    Ba Lạc Đồ ngồi giữa căn phòng, phía trước là hai thi thể, có lẽ là vợ và con của lão. Ba Lạc Đồ dường như đang khóc… nhưng Huỳnh Hoa không để tâm. Cô đang cố quan sát hai thi thể đang nằm phía dưới tấm vải che màu trắng. Bất ngờ, có ai đó đến vén tấm vải lên dường như để xem xét gì đó. Huỳnh Hoa nhận ra người phụ nữ kia độ tam tuần, nhan sắc đúng là rất khá, đứa trẻ bên cạnh khoảng chừng mười tuổi. Cả hai bị một thứ ám khí kì lạ cắm vào cổ, ngay tim lại có một vết thương rất sâu như bị đao kiếm đâm thủng vào. Người vén tấm vải trắng là một lão nhân rất già, có lẽ ông là người chuyên khám nghiệm tử thi trong những vụ án của phủ huyện Thanh Hà. Xem một lúc ông lại buông tấm vải xuống, lúc sau lại đến giở lên xem.

    Huỳnh Hoa nhìn vào tự hỏi ai lại ra tay tàn độc hơn cả mình như vậy? Không hiểu sao hai từ đầu tiên hiện ra trong đầu cô chính là “Hắc Long”. Nếu đặt giả thuyết Hắc Long bang biết rằng trực diện đối đầu với Hồ Kỳ luôn chịu phần bại trận, cố bày trò này ra để giữ chân Hồ Kỳ thì không có gì là bất hợp lý cả. Huỳnh Hoa đưa mắt nhìn quanh xem có thứ gì khả nghi hay không. Trên mép cửa sổ có vương chút máu, hình dáng như bàn tay người bấu vào. Nhìn vào đó Huỳnh Hoa liên tưởng đến cảnh một trong hai nạn nhân sau khi bị một vết thương lê bước ra cửa kêu cứu và sau đó bị một đòn trí mạng, gục xuống. Vì bên dưới bệ cửa sổ có vũng máu rất to.

    Ba Lạc Đồ bỗng chỉ vào mặt Huỳnh Hoa quát:

    - Tên kia.

    Huỳnh Hoa giật mình cúi đầu, cô ép giọng mình lại như tiếng một nam nhân:

    - Dạ đại nhân.

    - Ra ngoài bảo Ba Lạc Thọ và Ba Lạc Hoàng chuẩn bị nghi lễ mai táng.

    - Dạ.

    Huỳnh Hoa quay đi, đôi môi khẽ nhếch lên thành một nụ cười: “Ra lệnh nhầm người rồi đại nhân ạ!”. Huỳnh Hoa bước ra bên ngoài, khẽ liếc về phía cửa sổ, cố nghĩ xem nếu hung thủ nhảy qua đường cửa sổ tẩu thoát sẽ đi theo đường nào rời khỏi nơi này mà không hề bị ai phát giác. Đường bộ không chút vết tích gì, cũng là lối dễ phát hiện nhất. Huỳnh Hoa chợt nghĩ nếu kẻ giết người có khinh công cao thì… Cô bỗng ngước mắt nhìn quanh bên trên trang viện một lượt, phía trước căn phòng có vài cây cổ thụ che bóng râm mát cả vùng sân rộng bên dưới. Huỳnh Hoa quét ánh mắt các nhành cây một lượt xem nếu đặt chân thì sẽ giẫm lên đâu như vậy mới lần ra được bước tiếp theo. Một vật đang treo lủng lẳng trên một nhánh cây cao làm Huỳnh Hoa chú ý.

    Liếc nhìn xung quanh một lượt, lính canh nơi đây đông quá! Huỳnh Hoa lách mình vào một góc khuất rồi quan sát tình hình lần nữa, cô muốn lấy vật trên cây kia xuống. Nhìn quanh thêm vài lượt và suy tính, nơi cô đứng hoàn toàn không ai trông thấy, nếu vận mười phần công lực điểm chân một cái nhảy thẳng lên chộp thứ kia rồi lướt nhanh về phía mái nhà đối diện, với công lực hiện giờ của cô chỉ có cao thủ võ lâm mới có thể nhận ra. Nghĩ là làm, nhảy lên lấy vật và hạ cánh an toàn ra phía sau trang viện, không một ai phát hiện. Huỳnh Hoa lật thứ mình vừa lấy được ra xem. Nó là một miếng ngọc bội được gọt giũa tinh xảo, trông rất đẹp mắt, bên trong còn khắc hai chữ mà khi nhìn vào Huỳnh Hoa lập tức tái mặt. Dòng chữ đó, màu sắc và cả hoa văn trên miếng ngọc cô từng nhìn qua không phải chỉ một lần. Ngay lúc này đây hình ảnh hiện lên trong đầu cô là Tuấn Kiệt.

    Phía bên kia trang viện, tiếng của Ba Lạc Đồ oang oang bảo mấy tên lính bắt bồ câu đưa thư cho người nhà của vợ, sai người viết tấu sớ dâng cho hoàng thượng xin cho ông toàn quyền xử lý Hồ Kỳ. Huỳnh Hoa nghe rõ chỗ để bồ câu vội lách người lướt về phía đó. Trên từng lồng chim có ghi rõ nơi đến, Huỳnh Hoa bắt vội vài con bồ câu,viết thư nhét vào với hy vọng chúng chuyển lời cầu cứuđến đức vua thay Hồ Kỳ. Điều đó cô không nghĩ ra từ đầu nhưng chính Ba Lạc Đồ đã nhắc cho cô nhớ. Huỳnh Hoa cũng hiểu, vụ lùm xùm này triều đình không nhúng tay vào thì khó lòng yên chuyện.

    Xong, Huỳnh Hoa vừa lách mình định quay trở lại hiện trường vụ án. Gần đến cửa gian phòng hoa lệ, Huỳnh Hoa nghe tên lính từ Đông Xuân thị trở về đang bẩm báo tin khẩn lên Ba Lạc Đồ: đội quân Đông Xuân thị đã bắt được một vài người trong nhóm của Hồ Kỳ. Nghe xong trong lòng Huỳnh Hoa rộn lên niềm lo lắng.

    “Có quân hỏa tốc trở về bẩm báo, vậy ắt có người của ta bị bắt. Không biết là ai bị bắt, thật lo!”

    Tên lính cao giọng xin ý kiến của Ba Lạc Đồ. Ông trầm ngâm một lúc mới nói:

    - Hãy cứ giam giữ những tên đó lại, cố lùng thêm những tên khác càng nhanh càng tốt. Sáng mai ta đích thân đến đó xử bọn chúng làm gương.

    Tên lính vừa đi Huỳnh Hoa lập tức vọt theo, nhưng ra một đoạn rồi cô mới nhận ra mình không có lệnh bài của Ba Lạc Đồ. Tên lính kia phi ngựa nước đại, chìa thẻ bài ra các trạm canh lập tức mở cửa. Huỳnh Hoa đến thì bị ngăn lại, người dân trong huyện cũng không ai được phép đi lại một cách tự do.

    Huỳnh Hoa hừ giọng thúc ngựa quay lại phía. Ngẫm nghĩ một lúc cô nhảy xuống khỏi lưng ngựa và tung người bay vọt lên mái nhà, cứ thế nhằm thẳng hướng Đông Xuân thị mà phi thân. Tuy cách ấy không hay ho nhưng trong lúc không có cách thì đành vậy! Nếu là người bình thường chạy kiểu ấy quãng quá xa có thể kiệt lực mà chết.Nhưng Huỳnh Hoa thì khác, trong người cô có Thiên Kiếm, dù muốn chết cũng không phải chuyện dễ dàng.

    Huỳnh Hoa trở lại Đông Xuân thị trời vẫn còn chưa sáng, lách vào một góc khuất cô thay bộ y phục của lính canh thành bộ thường phục. Tìm chiếc nón rộng vành và che kín mặt, ngay lập tức Huỳnh Hoa biến đổi thành một “thần bí nhân”. Cô đi men theo những con hẻm quanh co, tìm hiểu sự tình. Tìm cả canh giờ vẫn không ra được chút manh mối nào.

    Một lúc sau, Ba Lạc Đồ cũng đến nơi, lúc này Huỳnh Hoa mới biết ai là người bị bắt. Ba Lạc Đồ ra lệnh cho những tên lính đưa người bị bắt ra giữa Đông Xuân thị, khi trời vừa sáng sẽ ra tay hành quyết. Mệnh lệnh hẳn nhiên dùng để dụ Hồ Kỳ ra mặt.



    …o0o…


    Trong ngôi nhà hoang, Hồ Kỳ thấy Dương Long và Nhật Lan đi lâu rồi vẫn chưa quay lại, bóng dáng Lệ Quyên cũng chẳng thấy đâu thì có chút lo lắng. Tiểu Hồng và Nhã Kiều thấy vậy xin ông cho ra ngoài thám thính. Chỉ lúc sau cả hai hớt hải trở về:

    - Hồ lão gia… nguy rồi!

    - Có chuyện gì?

    - Phu nhân và Long ca bị bắt rồi!

    - Cái gì?

    Hồ Kỳ thoáng sững sờ. Nhã Kiều lập lại rõ ràng hơn:

    - Hồ phu nhân và Long ca đã bị người huyện lệnh đại nhân bắt giữ rồi. Ba Lạc Đồ treo cáo thị mới, nếu từ đây đến sáng mai chúng ta không ra đầu thú, ông ta sẽ xử tử hai người họ.

    - Hồ lão gia, tính sao bây giờ?

    Tứ Bình nói nhanh:

    - Việc cần làm chính là mau chóng cứu họ ra.

    Hồ Kỳ gật đầu.

    - Đúng vậy. À, vừa rồi, nhị vị tiểu thư ra ngoài có gặp Quyên nhi hay không?

    - Không có.

    Trọng Nghĩa bất ngờ chen lời:

    - Có khi nào tiểu thư cũng bị bắt?

    Tiểu Hồng lắc đầu:

    - Không đâu, nếu bị bắt nhất định tỷ ấy bị trói cùng với phu nhân và Long ca. Còn đằng này hoàn toàn không…

    - Cũng phải, vậy…

    - Trời sắp sáng rồi, chúng ta mau chuẩn bị kế hoạch cứu phu nhân và Long nhi.

    Trọng Nghĩa chau mày:

    - Nếu tiểu thư không bị bắt lại chẳng thấy bóng dáng đâu. Ngay lúc này cô ấy có thể đi đâu được chứ?

    Tứ Bình chen lời:

    - Cậu không cần phải lo! Võ công cô ấy rất khá, dù có gặp bất trắc cũng không nguy đến tính mạng đâu. Cậu đi mà lo cho Phương Nhi kia kìa.

    - …

    - Mọi người hãy nghỉ ngơi một lúc đi, chúng ta sẽ cùng hành động.

    - Vâng.



    …o0o…



    Sáng hôm sau, khi những tia nắng đầu tiên vừa ló dạng. Giữa Đông Xuân thị, Nhật Lan và Dương Long đang bị trói vào khúc gỗ to, sắp sửa bị hành hình. Người của Hồ Kỳ đã cải trang cũng vừa kịp lúc có mặt nơi ấy. Mỗi người nép mình vào một góc âm thầm dò xét cách bố phòng của Ba Lạc Đồ và chờ đợi thời cơ. Chỉ cần Hồ Kỳ vẫy tay họ sẵn sàng đồng loạt ra tay.Không một ai trong số họ biết, Huỳnh Hoa cũng đang ở đó. Cô đã nhận ra bọn họ và cũng đang quan theo dõi nhất cử nhất động của Ba Lạc Đồ.

    Trước lúc hành hình, Ba Lạc Đồ đồ cao giọng nói vào dòng người đang chen chân quanh đó. Lời lẽ chính là muốn nhắn với Hồ Kỳ rằng: Nếu ra nhận tội ngay ông ta sẽ giảm án cho tất cả bằng ngược lại sẽ có hậu quả không tốt…

    Ông ta nói một cách quả quyết như biết rằng Hồ Kỳ đang có mặt nơi đó. Quả đúng, Hồ Kỳ đang ở đó, hai bàn tay ông đang nắm chặt kiềm nén cơn tức giận. Ba Lạc Đồ ngừng lại, không gian cũng lặng phắt như tờ mặc dù quanh đó có rất nhiều người. Lúc lâu sau mới có tiếng lao xao bàn tán. Chờ thêm lúc nữa vẫn không thấy động tĩnh gì, Ba Lạc Đồ lại cao giọng:

    - Hồ Kỳ, ngươi đã ngoan cố không chịu ra mặt, đã vậy ta sẽ hành quyết đồng bọn của ngươi trước vậy. Tội phản loạn là tội chết, hai tên này là đồng bọn của ngươi, cũng chịu chung tội danh phản loạn. Đao phủ nghe lệnh, sau ba hồi chiêng, lập tức chém đầu hai kẻ này.

    Hai tiếng chém đầu bay ra từ miệng Ba Lạc Đồ nghe nhẹ như không mà âm vang mãi giữa lòng người. Hồ Kỳ và mọi người ai nấy nắm chặt tay vào vũ khí. Ba Lạc Đồ giơ một ngón tay lên, hồi chiêng thứ nhất vang lên. Hồ Kỳ lách mình rời khỏi chỗ nấp, mọi người cũng rời chỗ nấp.

    Ba Lạc Đồ lại giơ tay lên lần này là hai ngón, hồi chiêng nữa vang lên làm rúng động tâm can những người đang đứng quanh nơi đó. Hồ Kỳ đưa tay rút kiếm, những thủ hạ của ông cũng từ từ rút vũ khí cầm tay, sẵn sàng cướp tội nhân bất cứ lúc nào.

    Ba Lạc Đồ đưa bàn tay lên lần nữa, lần này là ba ngón. Nhưng hồi chiêng thứ ba mãi mãi cũng chẳng vang lên. Vì kẻ đánh chiêng đã ngã lăn ra, mặt mày méo xệch, đôi môi rỉ ra dòng máu màu đen. Một bóng người từ đâu vọt ra như ánh chớp, khẽ đừng lại bên cạnh hai kẻ tử tội, rồi vụt lướt đi tan biến nhanh vào không gian vô tận. Hai kẻ tử tội cũng biến mất, chỉ còn lại dưới đất là vụn xích sắt của binh lính dùng trói Nhật Lan và Dương Long.

    Ai nấy nhìn vào đều kinh ngạc tột cùng, khinh công người kia quả thật đáng gờm. Nội công bứt đứt xích sắt cũng chứng tỏ kẻ đó không phải tầm thường. Hồ Kỳ cũng phải ngẩn người ra trước diễn biến vừa rồi, nửa mừng nửa lo. Nhật Lan không bị Ba Lạc Đồ làm hại nhưng người kia không rõ là bạn hay thù. Ai nấy cũng cùng chung tâm trạng chỉ một người nở nhẹ nụ cười bí ẩn, người đó biết kẻ thần bí là ai.

    Ba Lạc Đồ cũng ngơ ngẩn đến xuất thần một lúc sau mới hô quân đuổi bắt. Bọn lính nháo nhào lên lùng sục, những người dân vây lại xem hành hình vội vã tản ra. Hồ Kỳ nhân cơ hội đó, lách mình lẩn nhanh vào dòng người để trở lại căn nhà hoang.

    Nhật Lan và Dương Long được một người thần bí cứu nguy! Người đó đưa họ đến một nơi vắng vẻ thì dừng lại. Cả hai còn chưa hết ngạc nhiên trước khinh công của kẻ ấy thì người kia đã lên tiếng, một giọng nói ấm trầm như của một nam nhân:

    - Nơi này chưa hẳn là nơi an toàn, hai người mau tìm nơi an toàn để tránh đi! Giờ này quan binh có lẽ sắp đến đây!

    Người ấy che mặt và đội nón rộng vành, y phục lại lùm xùm không nhìn ra được vóc dáng. Nói xong người ấy định quay đi, Nhật Lan vội vàng gọi lại:

    - Khoan đã, đại hiệp. Ơn cứu mạng này chúng tôi biết phải làm sao để báo đáp cho người?

    - Ta không cần.

    - Chúng ta có còn gặp lại không?

    - Nếu có duyên hẳn có ngày gặp lại, lúc đó sẽ biết rõ nhau hơn. Thôi, hai người mau tìm chỗ lánh thân, đừng đi lung tung nguy hiểm lắm!

    Dương Long bật thốt:

    - Nhưng chúng tôi còn phải tìm người.

    Người kia hỏi:

    - Là ai, có hình trên cáo thị hay không?

    - Không có, cô ấy là con gái của vị bá mẫu này, cô ấy tên Lệ Quyên.

    Dương Long vừa nói vừa chìa tay về phía Nhật Lan. Nhật Lan đang định nói thêm thì người kia hỏi lại:

    - Được rồi, giúp người thì giúp cho trót, ta sẽ giúp hai người tìm cô ấy. Đặc điểm nhận dạng của cô ta là gì?

    Dương Long nói ngay mà không cần suy nghĩ:

    - Cô ấy rất đẹp.

    Sau lớp khăn che mặt của người kia dường như đã nở nụ cười. Tiếng quan binh hô hào gần đến nơi. Người kia nghiêng tai lắng nghe rồi nói nhanh:

    - Quan binh sắp tới rồi, hai người tìm chỗ lánh thân ngay đi. Ta cũng phải đi.

    Nói rồi người ấy nhúng chân lao vút, thoáng cái biến mất giữa những dãy nhà ngang dọc. Tiếng quân lính lùng sục nhà dân ngày một gần. Nhật Lan và Dương Long cũng biết tình thế hiện giờ của mình, lập tức luồn qua những con hẻm dọc ngang của những căn nhà. Lúc sau họ đã trở lại căn nhà hoang hôm trước. Hồ Kỳ vừa nhìn thấy Nhật Lan liền mừng rỡ:

    - Phu nhân, bà ổn rồi à?

    Nhật Lan nhẹ gật đầu. Hồ Kỳ thở hắt ra một tiếng,trách yêu:

    - Chậc, sao phu nhân lại bất cẩn đến thế? Chút nữa thì nguy rồi. À, vừa rồi Quyên nhi cứu hai người, giờ con bé đâu rồi, sao không cùng về?

    Nhật Lan kinh ngạc ngẩn người:

    - Lão gia bảo ai cứu ai?

    Hồ Kỳ ấm giọng.

    - Ta hỏi phu nhân là Quyên nhi đâu rồi? Tứ Bình bảo người vừa rồi cứu phu nhân và Long nhi chính là Quyên nhi.

    - Thật… thật vậy sao?

    Nhật Lan và Dương Long quay nhìn Bình, đồng thanh hỏi. Tứ Bình gật đầu, Dương Long vẫn chưa tin hỏi lại:

    - Bình à, sao cậu chắc chắn người đó là cô ấy, rõ ràng vừa rồi người ấy nói chuyện… giọng là của đàn ông mà.

    Tứ Bình cười cười.

    - Chính là cô ấy chứ không ai khác, trên Tiên Sơn hôm đó, tôi đã giao thủ với cô ấy nên không thể nào nhầm lẫn được. Về giọng nói, đó là khả năng bẩm sinh của sư muội. Khi còn rất nhỏ đã nhại được giọng của một người già, sư phụ tôi còn bị cô ấy chọc giận đến đỏ mặt tía tai mà.

    Ai nghe thấy cũng ngoác miệng ra không ngậm lại được. Huỳnh Hoa chẳng những võ công rất đáng gờm mà còn nhiều tài lẻ đến như vậy.

    Hồ Kỳ thở dài:

    - Quyên nhi vẫn còn oán hận ta, nó không muốn gặp mặt ta nên không cùng về với phu nhân…

    Nhật Lan dịu giọng:

    - Sẽ có một ngày Quyên nhi hiểu được những nỗi khổ trong lòng của lão gia, nó sẽ tha thứ cho ông mà.

    - Ta cũng hy vọng được như lời phu nhân nói.



    …o0o…



    Sau cơn nguy hiểm, Tiểu Hồng ra ngoài thám thính tình hình. Lúc sau cô chạy ào ngoài chạy vào, vừa thở vừa kêu lện:

    - Hồ lão gia, nguy rồi! Lính canh bên ngoài càng lúc càng dày đặc, chúng chia ra mỗi nhóm khoảng mười người đi tuần chung quanh chợ… Những con đường nào chúng ta có thể đi đều có lính đứng canh. Một con ruồi e rằng cũng khó lọt qua… hiện chúng lại đang bắt đầu tra xét từng nhà nữa.

    Hồ Kỳ trầm tư, lúc sau vẫn không nghĩ ra được cách gì nên chỉ thở dài.

    - Cứ thế này, chẳng lẽ chúng ta phải ở lại đây mãi hay sao?

    - Đại ca, theo đệ chuyện này nếu không có sự nhúng tay của triều đình e rằng mãi cũng không yên. Từ tội sát nhân chuyển thành tội phản loạn lại quá nhanh làm chúng ta không kịp trở tay… Liệu bên có ẩn tình nào khác hay không?

    - Ta cũng đang nghĩ như vậy. Một cảm giác như ai đó đang thao túng tri huyện.

    - Hay là chúng ta quay lại huyện đường xem sự việc giả chân thế nào.

    Tiểu Hồng kêu lên:

    - Không được, ngay bây giờ dù bất cứ ai ra ngoài sẽ lập tức bị tóm ngay. Ngoài ấy hàng hàng lớp lớp quân canh, nghẹt cả phố chợ… Bắt được chúng ta rồi nếu tri huyện hạ lệnh giết đi, thì mọi chuyện càng tồi tệ hơn, vì tội phản loạn không hề có xét xử. Hiện tại chúng ta cứ ở lại đây, tùy cơ ứng biến vậy!

    Hồ Kỳ gật đầu:

    - Đúng vậy. Trong chúng ta ai cũng đang rất muốn biết sự thật bên trong là gì, nhưng ra ngoài lúc này là việc không nên. Còn nếu… cầu cứu đến vương gia hay triều đình chỉ là ảo mộng xa vời, ta không có cách gì để thông tin đến được hoàng cung.

    - Vậy…

    - Ngoài việc chờ đợi chúng ta không còn cách nào khác, hy vọng sớm có người đến cứu chúng ta.

    - Nhưng ai sẽ là người cứu chúng ta?

    - Có thể là quân của triều đình, ta dám chắc người của triều đình nhất định sẽ đến, chỉ không biết là sớm hay muộn mà thôi. Biến cố làm náo loạn cả dân tình thế này Ba Lạc Đồ không thể không báo về hoàng cung.

    - Hồ lão gia nói có lý, nhưng…

    Bất chợt có tiếng than:

    - Nói tới nói lui vẫn không có cách nào rời khỏi được nơi này. Từ hôm qua đến giờ cứ chạy loạn chẳng có thứ gì bỏ bụng, đói quá đi mất.

    Đã không nhắc thì thôi, nhắc rồi thì ai cũng nghe “trống” bụng mình đang rộn rã. Ai nấy nhìn nhau nở nụ cười méo xệch…



    …o0o…



    Bồ câu đưa thư mất hơn hai ngày mới đến được hoàng cung, thấy tin khẩn bức thu của Huỳnh Hoa được trình lên ngay cho đức vua. Xem xong, đức vua cho truyền Trần Quân đến gặp, ông đưa cho anh xem bức thư. Trần Quân coi qua rồi im lặng. Rất lâu sau đức vua mới trầm giọng:

    - Nội dung tất cả những bức thư cùng một ý nghĩa, cùng một bút tích… Hồ Kỳ đang gặp rắc rối ở phủ huyện Thanh Hà, nhưng bút tích này có thể là của ai?

    - Theo thần, đây chính là nét bút của Phụng Nga…à, không… là Lệ Quyên cô nương.

    - Khanh khẳng định vậy sao?

    - Vâng. Vương gia từng cho thần xem qua bút tích của cô nương ấy, nét chữ người con gái ấy… dù chỉ được nhìn qua một lần nhưng đến giờ thần vẫn nhớ như in.

    - Đúng vậy.

    Ngưng lúc đức vua lại tiếp:

    - Theo khanh việc này là như thế nào?

    Trần Quân lại nhìn vào bức thư ngắn gọn do bồ câu mang đến: “Hồ Kỳ gặp nạn tại phủ huyện Thanh Hà, khẩn xin hoàng thượng cứu nguy. Oan!”

    - Có lẽ Thanh Hà đã xảy ra chuyện.

    - Theo khanh ta nên giải quyết việc này thế nào?

    Trần Quân nhẹ lắc đầu. Đức vua mỉm cười vẫy tay gọi Trần Quân vào ngự thư phòng, ông mở tấm bản đồ rồi lướt tay lên đó. Trần Quân nhìn vào và im lặng nghe khẩu dụ của đức vua. Cuối cùng anh quỳ sụp xuống nhận lệnh rồi lui ra.

    Trưa hôm sau, tin tức của Thanh Hà được línhhỏa tốc báo về hoàng cung, Hồ Kỳ làm phản! Đức vua xem tấu chương chỉ nhoẻn miệng cười. Người được gọi vào vẫn là Trần Quân, đức vua chuyền tay cho Trần Quân bức tấu. Trần Quân vừa nhìn vào liền tái mặt, kêu lên:

    - Không thể nào… Hồ Kỳ không thể nào làm việc ấy được… Trong chuyện này nhất định có điều gì đó. Hồ Kỳ không thể là con người như vậy.

    - Lòng người không thể một vài lời, một vài cử chỉ là có thể hiểu được. Nếu khanh cho rằng việc đó không thể nào xảy ra… ta lệnh cho khanh cấp tốc đến Thanh Hà điều tra rõ thực hư, dàn xếp êm đẹp và thay Hồ Kỳ hộ tống Bảo Vật về cung trong thời gian nhanh nhất nếu có thể.

    - Tuân lệnh. Nhưng, thưa hoàng thượng…

    - Còn chuyện gì?

    - Chỉ mình thần đi thôi ạ?

    - Đúng vậy. Nếu Hồ Kỳ thật sự tạo phản, với sức của khanh không khuất phục được y hay sao? Nếu chỉ việc làm cho tri huyện Thanh Hà im lặng, quyền lực khanh không kém, khanh cho rằng mình không đủ sức sao?

    - Bắt người thì thần có thể… Nhưng thần là võ quan, việc tra án…

    - Vì khanh là võ quan ta mới bảo khanh đi bắt Hồ Kỳ về đây!

    Trần Quân ngẩn người ra, nghe lời hoàng thượng có vẻ như hợp lý nhưng sao anh lại thấy có gì đó không ổn. Đức vua chỉ cười hàm ý rồi lấy cuộn chiếu thư trao cho Trần Quân.

    - Hoàng thượng, đây là…

    - Khi chưa có được lệnh của ta nhất định không được mở chiếu thư ấy ra.

    - Vâng.

    - Khanh lên đường đi, càng sớm càng tốt.

    - Thần… khẩn xin hoàng thượng cho vài người nữa cùng đi với thần đề phòng bất trắc.

    - Được rồi, khanh cứ đi trước, lát nữa ta truyền cho vài cấm vệ cùng đến Thanh Hà.

    - Tạ ơn hoàng thượng.

    - Lui ra đi.

    Trần Quân đi rồi, đức vua ngồi lại nơi thư phòng, ánh mắt xa xăm. Lúc sau ông đưa tay phải lên, ngón cái dò từng đốt ngón tay trên cùng từ ngón út đến ngón trỏ rồi từ ấy trở ngược lại. Đức vua cứ lập đi lập lại động tác ấy mấy lượt, như đang đếm nhưng không phải đếm. Bên ngoài lính canh vẫn đi qua đi lại từng nhịp một.

    Cuối cùng trên đôi môi đức vua nở nhẹ nụ cười, ông lẩm nhẩm một mình:

    - Đến lúc rồi!

    Đức vua truyền lệnh gọi thái tử. Khi Quân Thành đến, đức vua trao cho anh một bức chiếu thư và căn dặn điều gì đó. Quân Thành gật đầu nhận lệnh rồi lui ra.



    …o0o…



    Phải mất bốn ngày Trần Quân mới đến được Đông Xuân thị. Cũng ngần ấy thời gian Hồ Kỳ phải sống chui lủi khắp nơi trong chợ Đông Xuân. Dù không bị giam cầm nhưng cũng không khác gì bị giam cầm. Ngày ngày cải trang tìm lối thoát ra đồng thời mua thức ăn lót dạ, nhưng rốt lại vẫn không thoát được nên mọi người đành ở lại căn nhà hoang ấy.

    Ngày Trần Quân đến, Hồ Kỳ cũng hoàn toàn không hay biết. Chỉ mỗi Huỳnh Hoa nhận ra anh, từ ngày cho bồ câu đưa tin, cô đã rắp tâm chờ đợi và cô cũng biết ai là người được đức vua phái đến. Vừa vào Đông Xuân thị, Trần Quân nhìn đâu cũng thấy lính canh thì ngẩn người ra, nó hoàn toàn khác hẳn Thanh Hà của ngày thường. Trần Quân xuống ngựa để chen chân vào khu chợ đông đúc dự định tìm hiểu sự tình trước khi đến huyện đường. Chưa kịp hỏi chuyện thì bàn tay ai đó vỗ vào vai anh đau điếng.

    Trần Quân giật mình quay lại, bật thốt.

    - Là cô nương à?

    - Không là tôi thì là ai.

    - Ở đây đã xảy ra chuyện gì?

    - Theo tôi!

    Người vừa xuất hiện là Huỳnh Hoa, cô nói xong liếc mắt nhìn quanh một lướt rồi vội vã bước đi. Trần Quân cũng rảo bước theo, rẽ qua mấy góc khuất Huỳnh Hoa mới dừng chân lại. Trần Quân khẽ giọng:

    - Thật ra ở đây đã xảy ra chuyện gì?

    - Tướng quân đến đây chỉ một mình sao?

    - Hoàng thượng nói sẽ cho thêm người đến nhưng đến giờ vẫn chưa thấy.

    - Những gì tôi nói liệu tướng quân sẽ tin tưởng?

    Trần Quân im lặng một lúc, mỉm cười:

    - Tôi sẽ tin cô nương, nhưng còn vấn đề thì xem lại.

    Huỳnh Hoa khẽ nhếch môi rồi thấp giọng tóm gọn mọi chuyện:

    - Tám ngày trước, vợ và con trai của huyện lệnh bị người ta giết hại. Đêm đó Hồ Kỳ đang có mặt tại tư gia của huyện lệnh. Nghe đâu bên cạnh xác chết có viết tên của Hồ Kỳ. Ba Lạc Đồ thấy vậy hạ lệnh bắt Hồ Kỳ về quy án, nhưng Hồ lão gia nghĩ việc hộ tống Bảo Vật về cung quan trọng hơn nên không chấp nhận. Ngay sau đó cáo thị được dán khắp nơi, truy nã Hồ Kỳ với tội danh phản loạn. Mà tội phản loạn thì chém trước tấu sau nên Hồ Kỳ chỉ biết lẫn tránh không thể ra mặt đối chất được nữa. Khi vào tướng quân hẳn nhìn thấy những cáo thị kia?

    - Có thấy. Mà khoan, vừa rồi cô nương nói rằng vợ và con trai của Ba Lạc Đồ bị giết hại ư?

    - Đúng, việc đó có thật.

    - Ai giết họ?

    - Làm sao tôi biết được. Nhưng tôi dám khẳng định người đó không phải Hồ Kỳ. Ông ấy đang làm nhiệm vụ, không dại gì để vướng vào những chuyện không đâu như vậy.

    - Tôi biết. Nếu là hung thủ ai lại viết tên ngay hiện trường gây án. À, nếu nói vậy cô nương có mặt tại hiện trường gây án ngay hôm đó à?

    - Không, tôi theo Hồ Kỳ được đoạn mới hay xảy ra chuyện ấy. Khi Ba Lạc Đồ ra lệnh bắt mọi người, tôi tức tốc tách khỏi đoàn người quay lại hiện trường xem mọi chuyện là như thế nào.

    Trần Quân gật gật đầu như đã hiểu.

    - Ra là vậy.

    - Khi tôi quay lại, Ba Lạc Đồ đang chuẩn bị tiến hành tang lễ cho vợ và con trai.

    Trần Quân tặc lưỡi:

    - Hung thủ có thể là ai đây?

    - Có vài điểm khiến chúng ta nghi ngờ một thế lực.

    - Thế lực… Hắc Long!

    - Không sai. Hắc Long từ trước đến nay luôn gây khó dễ cho Hồ Kỳ… nhưng đó chỉ là nhận định của riêng tôi.

    - Nghĩa là… Ba Lạc Đồ chỉ là một con tốt trên bàn cờ, bị người ta điều khiển không hơn không kém?

    - Có thể nói như vậy. Điều khiển một cách cực kỳ hiệu quả, khiến Hồ Kỳ chôn chân tại chỗ không thể làm gì được.

    - Hiện giờ Hồ Kỳ đang ở đâu?

    - Vẫn còn trong Đông Xuân thị.

    Trần Quân trầm ngâm một lúc mới nói:

    - Bây giờ tôi đến huyện đường tìm hiểu sự việc. Cô nương báo cho Hồ Kỳ biết tôi đến thủ lý vụ án này.

    - Cũng được.

    Huỳnh Hoa vừa quay đi, Trần Quân chợt gọi:

    - Khoan đã.

    Huỳnh Hoa dừng bước quay lại hỏi.

    - Còn chuyện gì?

    - Hay là cô nương cùng tôi quay lại huyện đường. Sau khi sắp xếp êm xuôi hay tìm được cách giải quyết hãy tìm Hồ Kỳ sau vậy.

    - Được thôi. Nhưng có lẽ tôi nên cải trang, bộ dạng này Ba Lạc Đồ đã gặp qua rồi.

    - Tùy cô nương vậy.

    - Chờ tôi một lát.

    Dứt tiếng bóng dáng Huỳnh Hoa cũng vọt đi mất. Trần Quân đứng lặng cau mày ngẫm nghĩ. Lúc sau cạnh anh xuất hiện một chàng trai tuổi độ trung niên, ăn mặc lịch sự, tay trái cầm đao, thắt lưng giắt quạt. Y đến cạnh bên nhưng Trần Quân hoàn toàn không hay biết. Đến khi bị vỗ vai anh mới giật mình, vừa định rút kiếm người kia vỗ vào cán kiếm làm anh không thể rút ra được. Không chờ Trần Quân phản ứng thêm, người kia đã cười hỏi:

    - Không nhận ra tôi à?

    - Huynh đài…

    Tiếng cười khúc khích, giọng nói trong trẻo vang lên:

    - Là tôi đây.

    Trần Quân thở phào:

    - Hóa ra là cô nương.

    - Trông tôi thế nào?

    - Không biết nữ nhi, hỏi nhỏ nhé… cô nương làm sao để có trái cổ thế kia.

    Huỳnh Hoa hứ một tiếng:

    - Bí mật.

    - Cả giọng nói cũng đổi luôn.

    - Vậy người ta mới không thể nhận ra.

    - Cô nương đã xong rồi phải không? Chúng ta đi!

    - Không được gọi cô nương.

    - Biết rồi.

    Trần Quân cởi áo khoác ngoài giả trang công tử hào hoa để lộ bên trong là bộ quan phục. Anh ném cho Huỳnh Hoa lệnh bài rồi rảo bước ra khỏi con hẻm. Huỳnh Hoa mua cho mình con ngựa rồi cùng Trần Quân thẳng tiến hướng huyện đường.



    …o0o…



    Trưa hôm ấy, cả hai đến được huyện đường, nhưng tra hỏi huyện lệnh và người trong tư gia của lão nhưng không thể tìm được chút manh mối nào. Hiện trường vụ án vẫn còn vết máu khô, dòng chữ viết tên Hồ Kỳ bằng máu cũng vẫn còn đó. Ngoài ra không tìm được bất cứ tang chứng gì chứng minh Hồ Kỳ có tội và cũng không thể chứng minh ông trong sạch.

    Đêm, Ba Lạc Đồ ân cần tiếp đãi Trần Quân và Huỳnh Hoa. Đến khuya, tiệc tàn, ai nấy về phòng mình ngơi nghỉ. Ánh sáng le lói từ căn phòng Trần Quân vẫn tỏa ra, tiếng gõ cửa nhè nhẹ.

    - Ai?

    - Tôi đây.

    Là tiếng nói của Huỳnh Hoa, Trần Quân thấp giọng:

    - Vào đi.

    Huỳnh Hoa đẩy cửa bước vào. Trần Quân vẫn đang ngồi đối bóng đèn đêm, tay lật lật những ghi chép của án mạng mấy hôm về trước. Huỳnh Hoa ngồi xuống, Trần Quân chuyền tay mớ giấy tờ cho cô. Huỳnh Hoa xem khẽ thở dài, vẫn không manh mối gì. Trần Quân thấp giọng luận đàm, Huỳnh Hoa cũng hạ giọng thấp nhất có thể. Cuối cùng cũng chỉ có hai tiếng thở dài bật lên:

    - Biết rằng Hồ Kỳ không là hung thủ nhưng để tìm hung thủ thì không thể. Nếu là Hắc Long ra tay thì vô phương lùng bắt.

    - …

    - Theo những gì hiện trường để lại, phản ứng của huyện lệnh trong ngày xảy ra án mạng và cả hôm nay… Theo cô nương… huyện lệnh có phải đang cấu kết Hắc Long gây náo loạn hay không?

    Huỳnh Hoa nhẹ lắc đầu.

    - Người vợ ấy và cả đứa con kia nghe nói Ba Lạc Đồ rất yêu. Không lý nào lão lại cấu kết người ngoài chết mình yêu thương để đổ tội cho người mình không quen biết…

    - Liệu vợ ông ta trước khi về với tri phủ đã gây thù chuốc oán với bên ngoài?

    - Vậy thì tại sao bên cạnh thi thể lại có tên Hồ Kỳ. Làm vậy hung thủ có mục đích gì? Tôi lại nghe nói trước khi về với Ba Lạc gia, vợ lão huyện lệnh là một tiểu thư khuê các thì làm sao gây thù chuốc oán với bên ngoài được.

    - Vậy…mục đích của hung thủ hẳn nhắm vào Hồ Kỳ. Vậy y có thể là ai?

    - Nhìn vào thủ pháp và vết tích còn lại ở hiện trường hôm đó, tôi có thể đoán được một người...

    - Người của Hắc Long bang.

    - Đúng vậy.

    - Vì sao cô nương chắc như vậy?

    - Tôi từng đột nhập vào doanh bang của Hắc Long và gặp người ấy.

    Nói thì nói vậy nhưng trong đầu Huỳnh Hoa đang hiện ra hình ảnh một người khác, chủ nhân miếng ngọc bội cô đang nắm giữ trong tay – Hạnh Văn Tuấn Kiệt.

    - Vậy chúng ta kẻ đó mang về cho Ba Lạc Đồ là được.

    - Tôi tìm khắp nơi xung quanh vùng này rồi, không gặp kẻ đó.

    - Có khi nào là kẻ khác hay không?

    - Khả năng đó... có lẽ cũng không.

    - Vậy nên làm sao?

    - Tôi không nghĩ ra mới tìm anh, anh lại hỏi tôi… tôi mà biết phải làm sao đâu cần đại tướng quân nhúng tay vào!

    - Tôi là võ tướng mà, ngoài việc nghĩ ra phương pháp bố trận và phá trận… Những việc này…cam bái hạ phong.

    Trần Quân nói xong Huỳnh Hoa quay lại nhìn xoáy vào anh. Trần Quân thoáng giật mình:

    - Cô nương…

    - Tôi nghĩ mãi vẫn không hiểu… Hoàng thượng hết người rồi hay sao mà bảo một võ tướng như anh đến đây?

    - Bây giờ trong hoàng cung không thể tin dùng bất kỳ ai được nữa.

    - Nghĩa là sao?

    - Sẽ có một ngày cô nương hiểu được.

    - …

    Im lặng, ánh nến trong đêm cứ chao chao. Lúc sau, Trần Quân lại cất tiếng:

    - Bây giờ… hãy nghĩ từng bước một trước đã… thứ nhất, điều Ba Lạc Đồ cần là bắt hung thủ.

    Huỳnh Hoa nhắm mắt nhớ lại lời Ba Lạc Đồ khi cô và Trần Quân vừa đến nơi:

    " …"

    "Huyện lệnh đại nhân có biết, khi chưa luận được tội trạng người ta là sát nhân lại gán thêm tội phản loạn là phạm luật hay không?"

    "Hạ quan biết."

    "Vậy tại sao ông lại làm như vậy?"

    "Vì Hồ Kỳ không chịu về đây quy án mà bỏ chạy làm náo loạn dân tình, theo hạ quan đó là phản loạn. Nhưng hạ quan làm vậy cốt để Hồ Kỳ không thể rời đi được rồi sau đó tìm mọi cách đưa y về đây để điều tra."

    "Nhưng tội phản loạn là chém trước tâu sau. Ông làm vậy phải chăng muốn hạ thủ trước rồi mới báo về triều đình hay không?"

    "Hạ quan không dám, hạ quan xin thề với lòng là chỉ rắp tâm bắt cho bằng được Hồ Kỳ về đây. Sau đó truy tìm hung thủ, khi chứng minh được Hồ Kỳ vô tội hạ quan lập tức thả đi."

    "Nhưng khi bắt được Hồ Kỳ, nếu ta không đến kịp, ông hạ lệnh giết đi thì ai biết được."

    "Việc đó… là lỗi của hạ quan. Hạ quan vì nóng lòng tìm hung thủ giết vợ và con mà hồ đồ. Sau này hạ quan chấp nhận mọi hình phạt của đại nhân và hoàng thượng. Chỉ mong sớm tìm được hung thủ, dù bất cứ giá nào hạ quan cũng cam lòng."

    “Nếu bây giờ ta muốn bắt Hồ Kỳ đưa về hoàng cung cho hoàng thượng định liệu.”

    “Không được.”

    “Tại sao?”

    “Hạ quan van xin Đô đốc đại nhân hãy tìm ra hung thủ và xử tử ngay trong huyện đường này. Chỉ có như vậy phu nhân và hài nhi của hạ quan mới có thể nhắm mắt yên lòng.”

    “…”

    Huỳnh Hoa thở dài tiếp lời:

    - Nhưng bên cạnh thi thể của vợ và con trai huyện lệnh có viết tên Hồ Kỳ nên lão chỉ chăm chăm vào Hồ Kỳ.

    Trần Quân tiếp luôn:

    - Cả ta và cô nương đều khẳng định hung thủ không thể là Hồ Kỳ, vậy muốn minh oan cần tìm được hung thủ thật.

    Huỳnh Hoa nhìn Trần Quân tỏ vẻ thắc mắc:

    - Làm sao để tìm, trong khi manh mối về kẻ ấy hoàn toàn không có. Càng không có bằng chứng đổ cho Hắc Long.

    - Đó chính là vấn đề. Một bên là bang phái giang hồ làm việc ngoài vòng luật pháp, một bên là quan binh và luật pháp. Đúng là điên đầu quá đi mất.

    Cảnh báo



  2. Bài viết được 2 thành viên cảm ơn::   [Hiện ra]
    nhan9xls,
  3. #32
    Ngày tham gia
    Feb 2009
    Bài viết
    627
    Xu
    0

    Mặc định


    Chương 31. Về Cung (10)




    Huỳnh Hoa im lặng, Trần Quân vò vò trán một lát chợt nói:

    - Hay là chúng ta tìm Hồ Kỳ thử xem. Ông ta vướng vào mấy vụ lùm xùm như vầy không phải lần đầu, biết đâu ông ta có cách tự giải oan.

    Huỳnh Hoa vẫn chần chừ chưa quyết định. Trần Quân đứng dậy, nói nhanh:

    - Bây giờ trời cũng sắp sáng rồi, chúng ta phải nhanh lên.

    - Chỉ tôi và anh đi à? Còn Ba Lạc Đồ…

    - Phải lừa lão ở lại. À, cứ bảo chúng ta đi tìm bắt hung thủ về đây, nhưng cần phải bí mật kẻo làm kinh động đến nhiều người, hung thủ biết được sẽ lại lẩn tránh…

    - Như vậy liệu có ổn không? Hay chẳng những không giúp được mà còn hại thêm?

    Trần Quân cười gượng.

    - Chắc không có vấn đề gì đâu.

    - Cô nương biết chỗ ở của Hồ Kỳ chứ?

    - Biết.

    Rời khỏi huyện đường, Trần Quân và Huỳnh Hoanhanh chóng cắt đuôi bọn lính của Ba Lạc Đồ saibám theo họ. Xong, cả hai ung dung đến chỗ của Hồ Kỳ đang ẩn nấp.Huỳnh Hoa vẫn giữ bộ dạng cải trang nên không ai có thể nhận ra.



    …o0o…



    Giữa căn nhà hoang tàn, lặng phắt có hai người đang đứng. Là Trần Quân và Huỳnh Hoavẫn đang trong bộ dạng cải trang. Cả hai cùng đảo mắt nhìn quanh, Trần Quân thấp giọng gọi:

    - Mọi người ra đây đi. Ta đến đây vì có chuyện cần bàn, ko phải để bắt người.

    Bị gọi đích tên, Hồ Kỳ và mọi đành rời chỗ nấp bước ra. Trần Quân ngồi xuống và bắt đầu tóm lượt cho Hồ Kỳ biết tất cả sự việc có liên quan vụ án rồi cùng mọi người bàn bạc.

    Huỳnh Hoa chỉ đứng bên cạnh như một người hầu, không ngừng nghe ngóng động tịnh bên ngoài.

    Nói xong những điều cần nói, Trần Quân quay sang Hồ Kỳ hỏi:

    - Đầu đuôi mọi chuyện là như thế, mọi người nói xem bây giờ nên liệu thế nào?

    Hồ Kỳ thấp giọng:

    - Đa tạ tướng quân đã cho tôi biết những việc xảy ra huyện đường. Nhưng chỉ với bao nhiêu thông tin đó không thể làm nên được việc gì. Càng không thể khẳng định hung thủ là ai.

    Trần Quân gật đầu xác nhận. Hải Bằng chen lời vào:

    - Theo những lời tướng quân vừa nói thì… Ba Lạc Đồ nhất quyết phải bắt cho bằng được đại ca tôi mới chịu buông tha những người còn lại, đúng không?

    - Không, là bắt được hung thủ giết hại vợ và con trai lão ta. Nhưng người duy nhất bị nghi kị trong lúc này lại là…

    Hồ Kỳ chỉ thở dài. Hải Bằng cao giọng:

    - Nhưng chúng ta đang trong thế bị động như thế này thì làm sao tìm được hung thủ bây giờ? Lính canh bên ngoài dày đặc, chúng ta chưa kịp hành động thì đã bị tóm cổ.

    - Chưa kể, hung thủ giết người xong cao chạy xa bay. Hắc Long thường dùng những thủ đoạn cầm chân trước tiếp sau là cạm bẫy vô cùng nguy hiểm. Bây giờ có thể y đang ung dung dựng bẫy để chờ chúng ta sa vào.

    - Đúng là khó thật. Chẳng lẽ không còn cách nào vừa chu toàn vừa có thể thoát ra một cách dễ dàng hay sao?

    Câu hỏi không lời giải đáp, ai nấy chìm vào khoảng lặng của riêng mình.

    Lúc sau Trần Quân trầm giọng.

    - Bây giờ chiến sự phương bắc ngày càng gay gắt. Quân ta sắp không chống cự được nữa. Mà sức mạnh của kẻ địch lại ngày càng mạnh lên… dù không ra mặt nhưng điều đó cho thấy: Bắc quốc và Tây bang đang hợp tác với nhau. Vì vậy cơ hội thắng của chúng ta rất rất mong manh.

    Đến lúc này Huỳnh Hoa mới trầm giọng nói chen vào:

    - Thứ mà bọn chúng cần, dù bất cứ giá nào cũng muốn đoạt lấy, không ngại mất mát tang thương chính là Bảo Vật. Cũng là thứ Hắc Long bang muốn cướp cho bằng được để cứu sống người phụ nữ đã chết cách nay mấy chục năm dài.

    Trần Quân thở hắt ra một tiếng rồi tiếp:

    - Trước tình thế cấp bách bây giờ, việc chúng ta cần làm là đưa Bảo Vật về hoàng cung càng nhanh càng tốt. Hoàng thượng đã chờ đợi rất lâu rồi! Người rất hy vọng… Bảo Vật có thể thay đổi tình thế hiện nay.

    Hồ Kỳ nghe vậy thì lên tiếng:

    - Lại vì Bảo Vật. Vì một viên đá mà tranh tranh đấu đấu, máu chảy đầu rơi. Nội bộ náo loạn, ngoại ban lăm le... như vậy có đáng hay không? Vì Bảo Vật mà biết bao nhiêu người phải chết, có trong tay rồi thì được cái gì? Hay là để ta vứt quách đi cho xong.

    Trần Quân cao giọng:

    - Không được. Không thể làm như vậy! Bảo Vật hiện nay đang là chìa khóa cứu muôn vạn sinh linh của Đại Quyển. Nếu vứt đi đồng nghĩa với mất đi tất cả. Chúng ta không đủ sức chống lại liên quân của Bắc quốc và Tây bang! Họ sẽ vào đây san bằng Đại Quyển để tìm kiếm cho bằng được Bảo Vật…

    Huỳnh Hoa tiếp luôn:

    - Miệng chúng nói rằng đưa quân sang để tìm vật chúng cần tìm nhưng bản chất là cướp nước. Chỉ cần quân đội của chúng đặt một bước chân lên Quyển quốc thì sẽ nhanh chóng đặt nền thống trị vững chắc lên đất nước này. Lúc ấy, chúng sẽ đối xử với dân ta như nô lệ, như trâu ngựa…

    Hải Bằng hét lên:

    - Làm sao có thể như vậy được.

    Trần Quân lạnh giọng:

    - Đúng vậy, điều đó không thể nào chấp nhận được. Nên bằng bất cứ giá nào Bảo Vật phải được đưa về hoàng cung một cách an toàn nhất.

    - Theo những gì tướng quân nói, Bảo Vật dù có được mang về đến hoàng cung cũng bị đưa sang cho Bắc quốc xem như lễ vật cầu hòa. Như vậy có đáng hay không?

    - Đáng hay không, bao giờ là lúc chúng ta tự khắc sẽ biết. Nhưng ngay lúc này chúng ta cần gấp rút mang Bảo Vật về hoàng cung một cách an toàn. Đó là khẩu dụ của hoàng thượng.

    Hồ Kỳ dường như đã thở dài. Trần Quân nhấn mạnh lại lần nữa:

    - Chiến trường biên giới phía bắc đang căng thẳng, cầm cự nay, thất bại mai, có ai biết được? Và Bảo Vật là thứ cực kỳ quan trọng đối với Đại Quyển hiện nay. Nó là thứ duy nhất có thể cứu vãn tình thế khó khăn này.

    Hồ Kỳ nghe vậy trong lòng cảm thấy rối bời:

    - Nhưng hiện nay lại xảy ra cớ sự này, làm sao chúng ta mang Bảo Vật về hoàng cung đây?

    - Bởi vậy, chúng ta phải tìm cách rời khỏi đây càng nhanh càng tốt.

    Hồ Kỳ cau mày ngẫm nghĩ trong vô vọng, lúc lâu sau ông chợt cất tiếng:

    - Đô đốc tướng quân, ta có một thỉnh cầu mong tướng quân đáp ứng.

    - Ông cứ nói!

    - Hiện giờ, thứ duy nhất Ba Lạc Đồ cần là hung thủ đã sát hại vợ và con, y là ai tất cả chúng ta điều rõ. Đó là thủ đoạn của Hắc Long bang, tất cả đều nhằm vào ta, cố ý không cho ta về đến hoàng cung nhanh được. Làm kéo dài cuộc chiến nơi biên cương, có thể mục đích chính của thế lực này mong ta không bao giờ về được hoàng cung. Bảo Vật mãi lưu lạc nhân gian, Bắc quốc và Tây bang dẫn quân dày xéo nước non này. Ta khẩn xin tướng quân, từ bây giờ hãy thay ta mang Bảo Vật về dâng lên cho hoàng thượng, cứu lấy nỗi nguy của quốc gia.

    - Còn ông thế nào?

    - Ta sẽ ở lại đây, ta sẽ đến gặp Ba Lạc Đồ, khi cáo thị được gở xuống, mọi người hãy tức tốc lên đường. Chỉ xin tướng quân chuyển lời đến hoàng thượng “Hồ Kỳ trọn đời tận trung với hoàng thượng, tận trung với Đại Quyển”.

    Nhật Lan nghe vậy liền biến sắc, hét lên:

    - Lão gia.

    Hải Bằng cũng kêu lên:

    - Như vậy không được. Đại ca ở lại nhất định sẽ không toàn mạng. Ba Lạc Đồ nhất định giết đại ca để trả thù cho vợ và con.

    Hồ Kỳ thở dài:

    - Đành vậy. Ngoài cách ấy đâu còn cách nào khác để lật ngược tình thế hiện nay, cả đô đốc tướng quân cũng không có cách gì. Tướng quân, Hồ Kỳ khẩn xin tướng quân chấp nhận.

    Trần Quân không biết nên làm thế nào cho đúng nên vẫn còn ngập ngừng chưa quyết. Hồ Kỳ thấy vậy tiếp luôn:

    - Trên đời này có con đường nào dẫn đến đỉnh vinh quang mà không chông gai, trắc trở. Có ai thành đại nghiệp lại không từng mất mát hi sinh một điều gì đó. Nếu cái chết của Hồ Kỳ ta có thể mang lại sự trường tồn vĩnh cửu cho Đại Quyển, ta sẵn sàng chấp nhận.

    Trần Quân khẽ thở dài:

    - Tấm lòng của ông ta hiểu… nhưng…

    - Tướng quân còn điều gì lo lắng?

    Trần Quân vẫn còn đang suy tư chưa quyết định, thì hai thiếu niên trẻ trung đồng thanh cất giọng:

    - Hồ bá phụ, nếu phải hy sinh, hãy để chúng con ở lại. Bá phụ còn trọng trách, còn gia đình và những người thân, ông không thể ở lại!

    Hồ Kỳ giật mình quay nhìn lại, kêu lên:

    - Cung nhi, Kiếm nhi, hai con vừa nói cái gì?

    - Nếu phải hy sinh xin hãy để chúng con ở lại. Người mà Ba Lạc Đồ cần là hung thủ giết chết vợ và con của lão. Bá phụ không là hung thủ hà tất ra nhận tội làm gì. Chúng con ngày trước được Hồ bá phụ cứu mạng. Người cưu mang, dạy võ công để báo phục thù nhà, ân đó chưa có dịp nào báo đáp. Hôm nay sẽ là lúc con đền trả ơn nghĩa của người. Sau khi con đến huyện đường nhận tội, bá phụ hãy nhanh chóng rời khỏi đây, hoàn thành sứ mệnh hoàng thượng giao cho. Sau khi xong việc, nếu có thể, bá phụ quay lại đây giải oan cho chúng con… Nếu không thể thì đành vậy… Chỉ cần người hiểu tấm lòng của chúng con, vậy thì anh em con có chết cũng ngậm cười!

    Hồ Kỳ nghe vậy lời bỗng nghẹn lời.Lúc sau ông mới nhẹ giọng:

    - Ta không xứng đáng để hai con làm như vậy!

    Một trong hai thiếu niên cười đáp:

    - Bá phụ không cần thiết bận tâm việc đáng hay không đáng. Ngay hôm nay, trong hoàn cảnh này, chúng con nguyện chết vì bá phụ xem như đền ơn cứu tử ngày xưa. Ngày ấy, Cung nhi và Kiếm nhi chỉ là những đưa trẻ mồ côi cơ nhỡ, mang nặng hận thù mà không có cách nào rửa hận. May nhờ bá phụ đưa về, dưỡng dục nên người, lại cho chúng con mang họ của người. Ơn nghĩa đó cao sâu, dù con có chết trăm ngàn lần cũng không đền trả hết. Cung nhi và Kiếm nhi từng thề với đất trời sẽ có một ngày báo đáp nghĩa ân của bá phụ.

    Chàng thiếu niên đứng bên cạnh cũng tiếp lời:

    - Việc ra tự thú tội do chúng con tự nguyện, bá phụ không cần áy náy điều gì cả. Chỉ cần bá phụ công thành mĩ mãn thì chúng con có thể vui lòng.

    - Anh em con đã quyết thì nhất định sẽ làm… Hồ bá phụ… con chỉ xin người chấp nhận một thỉnh cầu của anh em con.

    - Điều gì?

    - Xin cho chúng con được gọi bá phụ bằng cha… Chỉ một lần này, lần cuối cùng và duy nhất.

    Hồ Kỳ run giọng:

    - Con trai ngoan, ta… thật có lỗi.

    - Cha.

    Hồ Kỳ khẽ thở dài bước đến choàng tay ôm Hồ Cung, Hồ Kiếm vào lòng. Trần Quân nhìn cảnh ấy cũng chẳng biết nói gì, chỉ đưa mắt nhìn Huỳnh Hoa. Cô nhìn anh,cũng khẽ thở dài. Cô đang tự hỏi tại sao để rời khỏi phủ huyện này lại phải buộc hai người vô tội ấy phải hy sinh?

    Hồ Cung, Hồ Kiếm quỳ sụp xuống lạy Hải Bằng và Hồ Kỳ một lạy rồi quay sang Trần Quân:

    - Đô đốc tướng quân, xin hãy đưa chúng tôi đến gặp huyện lệnh đại nhân.

    Đến nước này, Trần Quân chỉ còn biết gật đầu. Huỳnh Hoa bước đến trói tay hai người ấy lại rồi dẫn ra ngoài. Hồ Cung và Hồ Kiếm đến cửa thì dừng lại quay nhìn Hồ Kỳ. Ông im lặng không nói gì, hai thiếu niên cùng cất tiếng:

    - Hồ bá phụ, nghĩa phụ… con đi rồi xin hai người hãy tự bảo trọng lấy thân.

    Hồ Kỳ và Hải Bằng cùng nghe cổ họng mình nghẹn đắng, bao năm kề cận họ đã xem anh em song sinh ấy như ruột thịt thâm tình. Giờ sinh tử biệt ly, lòng dạ nào lại không đau đớn? Hồ Cung, Hồ Kiếm nói rồi, không để cho Hồ Kỳ kịp phản ứng, cả hai bước vội vã rời đi. Văng vẳng phía sau có tiếng thở dài não nuột.

    Trần Quân cũng bước ra kề tai Huỳnh Hoa nói khẽ:

    - Cô nương không cần quay lại huyện đường với ta đâu. Hãy ở lại đây với mấy người bọn họ. Bao giờ các cáo thị được gở xuống cô nương đưa mọi người rời khỏi Thanh Hà, càng nhanh càng tốt, phòng lại xảy ra nhiều bất trắc. Xong chuyện ta sẽ theo sau.

    - Cũng được.

    -Mà thôi, việc đó chắc mấy người bọn họ tự mình lo được. Cô nương đến nhắc Hồ Kỳ, bao giờ cáo thị được tháo xuống hãy lập tức rời đi. Rồi cùng ta quay lại huyện đường.

    Huỳnh Hoa khẽ nhếch môi:

    - Đại tướng quân ơi đại tướng quân, tôi không hiểu vì sao anh có thể làm được cái chức đô đốc này. Đổi ý cứ nhanh như chong chóng vậy, đại tướng quân là vậy đó sao. Cho anh lãnh đạo một trận chiến lớn, tôi nghĩ thành sự thì ít bại sự có thừa. Hãy nhìn họ kìa...

    Huỳnh Hoa vừa nói vừa đưa mắt nhìn Hồ Cung, Hồ Kiếm. Trần Quân thở dài:

    - Trên chiến trường tôi như vậy.

    - ...

    Huỳnh Hoa quay lại chuyển lời Trần Quân, xong cô cùng anh và Hồ Cung, Hồ Kiếm đi thẳng đến huyện đường. Đêm ấy, tin huyện lệnh bắt được hung thủ giết hại vợ và con lan nhanh ra ngoài. Cáo thị truy nã được gở bỏ, Hồ Kỳ theo y kế hoạch rời đi. Sáng tinh sương ngày hôm sau, Ba Lạc Đồ lập công đường xử tội Hồ Cung, Hồ Kiếm, giết người phải đền mạng. Lệnh trảm thủ được ban xuống, trưa hôm sau nữa chính thức hành hình.

    Trưa hôm ấy, Huỳnh Hoa mang ít rượu thịt đến tống tiễn hai vị nghĩa huynh. Hai người bọn họ uống rượu xong, Huỳnh Hoa dường như nói với họ thêm gì đó rồi. Huỳnh Hoa đi rồi, hai người họ ngồi dựa vào nhau không nói thêm gì.

    Đến xế chiều, cả hai chợt cùng vung chưởng đập mạnh vào nhau và lăn ra chết. Quân canh báo với Ba Lạc Đồ là phạm nhân sợ hành hình nên tự sát. Căm hận kẻ sát nhân, Ba Lạc Đồ ra lệnh ném xác tử tộivào rừng cho hổ báo phanh thây.

    Không một ai biết đêm hôm đó, trong khu rừng ấy, hai cái xác đã ngồi dậy. Bên cạnh là bóng người huyễn hoặc tựa u linh. Nàng là một tiểu cô nương, toàn thân tỏa ánh sáng màu xanh nhàn nhạt. Giọng nói nàng cũng nhẹ tựa như gió thoảng mây bay:

    - Nhị vị đại ca hãy rời khỏi nơi đây, thay tên đổi họ... xem như Hồ gia và hai vị chưa từng có bất cứ quan hệ gì.

    - Được.

    - Đi đi, nhanh lên kẻo có người phát hiện.

    - Ca ca cáo biệt tại đây.

    - Bảo trọng.

    - Bảo trọng.

    Hai bóng đen lao vút vào không gian bất tận. Bóng người nhỏ nhắn của vị cô nương kia cũng lặng lẽ rời đi. Xa xa văng vẳng tiếng gà báo canh tàn.



    ...o0o...



    Đêm ấy Huỳnh Hoa và Trần Quân vẫn nghỉ lại tư gia huyện lệnh. Sáng hôm sau,cả hai mớilên đường đuổi theo người của Hồ Kỳ.Đến sáng hôm sau nữa, họ đã đuổi kịp Hồ Kỳ, tất cả cùng nhau thẳng tiến hướng kinh thành. Trần Quân chỉ cho Hồ Kỳ biết Hồ Cung và Hồ Kiếm đã tự sát trong ngục lạnh, Ba Lạc Đồ cho vứt xác vào rừng. Nên Hồ Kỳ không biết hai người họ vẫn còn sống.

    Nghe xong ông chỉ biết thở dài:

    - Dù sao tại hạ cũng xin đa tạ tướng quân đã có lòng tương trợ. Tướng quân không đến Hồ Kỳ ta thật sự không biết phải làm sao. Chỉ có điều Cung nhi và Kiếm nhi…

    Trần Quân nhẹ giọng:

    - Đành vậy. Sự nghiệp lớn lao nào mà trước đó chẳng có bóng dáng sự hy sinh. Tất cả vì mục đích cuối cùng, chúng ta nhất định phải hoàn thành nhiệm vụ để không phụ lòng những người đã ngã xuống.

    - Mục đích cuối cùng ư? Ta thật sự không cam lòng, tại sao lại phải có nhiều người chết đến vậy?

    Tất cả cùng im lặng để gặm nhấm nỗi đau. Trần Quân cũng không biết phải nói gì, tiếng thở dài của ai đó cất lên giữ không gian đang lặng phắt.

    Lúc lâu sau, Trần Quân mới lên tiếng:

    - Khi rời hoàng cung, hoàng thượng đã hạ lệnh cho ta cùng ông hộ tống Bảo Vật về cung. Từ giờ trở đi, dù xảy ra bất cứ chuyện gì, ta cũng sẽ chịu một phần trách nhiệm.

    Hồ Kỳ thoáng mừng:

    - Được vậy thì thật hay, có tướng quân đi cùng mọi người sẽ vững lòng hơn. Từ giờ… Bảo Vật xin được giao cho tướng quân bảo quản.

    Hồ Kỳ lấy chiếc hộp nhỏ trong người trao cho Trần Quân. Anh nhận lấy đang định giục ngựa tiếp tục lên đường thì Nhật Lan chợt kêu lên:

    - Còn Quyên nhi… hôm qua thủ hạ của tướng quân bảo chúng tôi đi trước. Ông ta và tướng quân sẽ tìm Quyên nhi rồi đuổi theo sau. Tại sao bây giờ không thấy con bé đâu?

    Trần Quân liếc sang Huỳnh Hoa, anh cười và cợt giọng:

    - Cô nương nghe thấy gì chưa, mọi người đang lo lắng cho cô nương đấy. Vẫn chưa muốn hiện thân à? Y phục nam nhân và ria mép không hợp với cô nương đâu!

    Vừa nói Trần Quân vừa vươn thủ trảo ra. Huỳnh Hoa lách mình tránh nhanh đi, kêu lên:

    - Để tự tôi!

    Trần Quân tủm tỉm cười. Người đàn ông trung niên đưa tay vuốt nhẹ qua ngang mặt mình, để lộ gương mặt mịn màng thanh tú của nữ nhi. Mái tóc búi cao bị xổ xuống, suôn dài, đen mượt. Ai nấy ồ lên kinh ngạc.

    - Thì ra… mấy hôm nay đại tiểu thư đi cùng đô đốc tướng quân.

    Huỳnh Hoa nhếch môi cười:

    - Ai bảo, đường đường đô đốc tướng quân đi thủ lý án oan, lại chẳng mang theo được tên cận vệ nào. Mấy ngày qua nếu không có bổn cô nương theo hộ vệ, có khi Hắc Long đến ám sát mất không chừng. Phải không đại tướng quân?

    Trần Quân hừ giọng:

    - Thế, hạ quan phải tạ ơn tiểu thư mới phải lẽ nhỉ? Nhưng nghĩ mãi tại hạ vẫn không hiểu, hoàng thượng đã hứa sao không giữ lời nhỉ, hay là ông ấy cố tình chơi tôi?

    Huỳnh Hoa cợt giọng:

    - Công việc nhiều quá nên hoàng thượng quên ấy mà. Thôi bỏ đi, việc gì cũng xong rồi, than thở làm gì. Bao giờ gặp hoàng thượng hãy thở than.

    - Thôi, cho hạ quan xin.

    Huỳnh Hoa cười cười. Trần Quân khẽ nhún vai. Hồ Kỳ nhìn hai người đối đáp có chút ngạc nhiên:

    - Nói vậy… tướng quân và Quyên nhi có quen nhau từ trước à?

    Trần Quân gật đầu cái rụp.

    - Đã từng gặp nhau và trò chuyện được mấy lần. Nhưng đến hôm nay hạ quan mới biết cô ấy là lệnh ái của Hồ đại nhân. Ông gặp được ái nữ rồi có lẽ đã hết lo?

    Huỳnh Hoa quay mặt chỗ khác không thèm để ý đến bọn họ. Hồ Kỳ chỉ cười, lúc sau chợt hỏi:

    - Đô đốc tướng quân, hôm trước có phải tướng quân từng nói án mạng ở Thanh Hà là có người cố tình giá họa cho tại hạ?

    Trần Quân gật gù xác nhận:

    - Quả thật vợ và con của Ba Lạc Đồ bị người ta sát hại, bên cạnh thi thể lại viết tên ông. Như vậy không là vu oan giá họa thì là gì?

    - Nhưng do ai làm, vu oan cho ta để làm gì? Không hiểu vì sao bỗng dưng lúc này trong lòng ta rộn rạo không yên, muốn gặp con người đó.

    - Điều đó hẳn ông là người rõ hơn ai hết. Vì Bảo Vật, người đó muốn có Bảo Vật nên mượn đao giết người. Còn người đó là ai hẳn chúng ta cũng biết nhanh thôi.

    - Một người phải mượn đao để giết người, liệu y sẽ hiện thân ra gặp chúng ta sao?

    - Việc đó ta không biết, nhưng… ta có câu này muốn hỏi ông.

    - Tướng quân cứ hỏi.

    - Hiện tại, việc hộ tống Bảo Vật về cung đã sắp hoàn thành, ông đã vượt qua biết bao gian khổ. Liệu ngay lúc này ông sẽ bỏ cuộc hay không?

    - Không, tại hạ quyết không bỏ cuộc. Chỉ còn một đoạn đường ngắn nữa thôi Bảo Vật sẽ về đến hoàng cung. Ta sẽ đưa Bảo Vật về đến nơi bằng mọi giá!

    - Ông có quyết tâm như vậy, kẻ khác hẳn cũng có quyết tâm của họ. Cơ hội có được Bảo Vật càng mỏng manh chúng càng muốn có cho bằng được. Kế hoạch ở Đông Xuân thị không thành, bọn chúng hẳn đang bày một mẻ lưới hoàn hảo hơn để chờ đợi chúng ta sa vào.

    - Cũng may đường đến kinh thành không còn xa nữa.

    - Nhưng ngày nào còn chưa đến được thì…

    - Nguy hiểm vẫn còn… đa tạ tướng quân nhắc nhở!



    …o0o…



    Giữa trưa, có một người đang ngẩn ngơ ngồi nhìn một người cười nói. Huỳnh Hoa chầm chậm đến bên khích nhẹ vào vai người ấy làm kẻ đó giật bắn người. Huỳnh Hoa cười hàm ý.

    - Sao vậy, cứ suốt ngày nhìn ngắm người ta, không biết chán à?

    Tiểu Hồng cười gượng:

    - Đô đốc tướng quân… mạnh mẽ, trẻ trung, lại rấtvui vẻ hòa đồng.

    - Còn gì nữa?

    - Anh ấy cười rất quyến rũ.

    - Mới gặp đã khen lấy khen để, sét ái tình đánh trúng tim rồi! Phải không… tiểu muội muội của ta?

    Tiểu Hồng phụng phịu:

    - Làm gì có!

    - Không có mà đỏ mặt rồi kìa, vậy là sao ta?

    - Em…

    Huỳnh Hoa cười hàm ý:

    - Vậy cho tỷ tỷ xin lỗi, là tỷ nói sai…

    - Cũng không phải.

    - Thế là thế nào nhỉ? Là thích hay không thích?

    - Em… em không biết.

    - Thích hay không cũng không biết, vậy làm sao tỷ tỷ đây biết đường mai cho muội muội?

    - Đừng mà tỷ…

    - Sao lại đừng.

    - Biết người ta có thích em hay không mà tỷ lại…

    - …

    Hai ngày trôi qua. Đoàn người Hồ Kỳ có thêm cao thủ nữa là Trần đô đốc. Ai nấy đều thấy vững lòngcứ thẳng tiến hướng kinh thành. Trưa, mọi người ghé vào quán nước ven đường tạm nghỉ chân.

    Huỳnh Hoa chỉ uống ngụm rượu rồi đến ngồi nơi hành lang, mắt hướng vọng xa xăm. Trần Quân bước đến đứng dựa lưng vào cột nhà cười hỏi:

    - Hồ đại tiểu thư hôm nay sao thế? Cứ ngơ ngần xuất thần.

    Huỳnh Hoa lạnh lùng:

    - Không gì.

    - Thật không đấy, hay đang mơ mộng về chàng bạch mã hoàng tử nào đấy. À, gặp nhau mấy hôm tôi vẫn chưa hỏi chuyện…

    - Chuyện gì?

    - Cô nương đã gặp lại người đó chưa?

    - Ai?

    - Tuấn Kiệt.

    - Vì sao anh biết chuyện của tôi?

    - Có lần vương gia nhắc đến! Vì chàng ta cô nương từ chối tấm chân tình của vương gia.

    - Tôi… thật sự rất có lỗi với vương gia.

    - Vương gia không trách cô nương, khi nhắc đến chuyện đó ông ấy chỉ thở dài. Mà… cô nương đã gặp lại người ấy hay chưa?

    - Đã gặp.

    - Hai người định bao giờ cử hành hôn lễ, cho hạ quan được uống rượu mừng? Ngày đó… hẳn vương gia buồn lắm!

    - Sẽ không bao giờ có ngày đó.

    - Tại sao? Chẳng phải hai người đã gặp lại?

    - Không vì sao hết.

    - Chàng ta phụ rẫy cô nương?

    - Không.

    - Hai người cãi nhau rồi chia tay?

    - Cũng không.

    - Hay cách biệt tháng rộng năm dài, chàng ta không nồng mặn nữa?

    Huỳnh Hoa im lặng, cô đang nhớvề đêm hôm đó. Nồng mặn ư? Rất mặn nồng là khác. Nhưng lời từng chữ của “anh” ngày hôm đó làm trái tim cô rạn vỡ, mãi mãi Huỳnh Hoa cũng không bao giờ quên được. Cô và anh đời này kiếp này không thể đến được bên nhau! Những gì anh dành cho cô và cô đối với anh đêm đó vĩnh viễn là kí ức kinh hoàng. Chỉ một chút nữa thôi họ đã phạm vào đại tội loạn luân, dù đọa vào địa ngục vạn năm cũng không rửa tan tội lỗi. Vì họ là anh em cùng cha khác mẹ.

    Trần Quân thấy Huỳnh Hoa im lặng thì thở hắt ra hơi dài:

    - Hắn ta đúng là một kẻ máu lạnh. Được cô nương yêu thương lại không biết giữ gìn. Uổng công cô nương chung tình với hắn, tìm kiếm hắn suốt mấy năm dài… Tuấn Kiệt ơi là Tuấn Kiệt, ngươi đúng là một tên ngốc.

    - Im miệng.

    - Hả? Tôi đang cảm thán cho mối tình của cô nương mà… Những gì tôi nói không đúng hay sao? Tuấn Kiệt hắn…

    "Roạt"

    Trong tay Huỳnh Hoa từ bao giờ xuất hiện thanh đoản kiếm, nhanh như cắt cô bật người dậy hoành tay lia kiếm. Trần Quân giật mình vội vàng lách tránh. Đoản kiếm trong tay Huỳnh Hoa lướt mau theo, Trần Quân lại lách tránh. Tránh đến lượt thứ ba lưng Trần Quân chạm vào chiếc bàn phía sau, đoản kiếm Huỳnh Hoa cũng vừa lúc lướt tới chẳng chút thương tình.Trần Quân vội ngã người ra sau, tuy vậyđoản kiếm trong tay Huỳnh Hoa vẫn kịp kề vào cổ anh. Trần Quân nhăn mặt nhìn lưỡi kiếm sáng hoắc. Những người quanh đó đều đứng bật dậy không hiểu chuyện gì.

    Huỳnh Hoa lạnh giọng:

    - Nếu anh còn nhắc đến cái tên đó lần nào nữa, tôi giết anh.

    - Được được… không nhắc nữa.

    Huỳnh Hoa thu kiếm trở về chỗ ngồi "lí tưởng" của mình, mắt lại vọng xa xăm. Trần Quân thở phào một tiếng bật người ngồi dậy, bước đến cạnh Huỳnh Hoa thán oán.

    - Phụ nữ đúng là phụ nữ, trở mặt nhanh như chong chóng vậy. Tôi có lòng tốt hỏi han vậy mà xém chút mất mạng. Có điều gì uẩn khúc, sao cứ giữ trong lòng không chịu nói ra? Vương gia, điện hạ và cả hoàng thượng luôn sẵn sàng làm chủ cho cô nương mà.

    Huỳnh Hoa cười nhạt:

    - Nếu quyền lực và sức mạnh có thể thay đổi tất cả thì tôi đã không có ngày hôm nay.

    - Giữa hai người thật sự đã xảy ra chuyện gì? Vương gia dù ở đâu cũng luônluôn lo lắng cho cô nương…

    Huỳnh Hoa nhẹ giọng:

    - Tôi đã nói rồi, tôi có lỗi với vương gia.

    - Nhưng còn người đàn ông đó.

    Huỳnh Hoa quắc mắt. Trần Quân vội xua tay:

    - Không hỏi thì không hỏi, chậc. Thế này thì tôi cũng có lỗi với vương gia.

    - Ông ấy ra lệnh cho anh thẩm vấn tôi à?

    - Không phải thẩm vấn mà là quan tâm. Ông ấy nói sẽ thành toàn cho cô nương nếu cô nương gặp được người đàn ông đó. Còn nếu vẫn chưa gặp lại…

    - Anh sẽ là ông mai, kết nối tôi với vương gia?

    - Lần này thì nhiệm vụ khó mà hoàn thành được.

    - Chuyện của tôi, người đó và vương gia, không cần anh lo. Khi gặp vương gia tôi biết mình nên làm gì.

    - Vậy thì tùy cô nương. À, lần trước cô nương không từ mà biệt, hoàng thượng đã rất tức giận.

    Huỳnh Hoa lạnh lùng:

    - Vậy à.

    Phía bên kia có một vài người ra dấu gọi Trần Quân. Anh liếc mắt nhìn Huỳnh Hoa rồi bước nhanh qua đó. Ngồi quanh chiếc bàn đó có Nhật Lan, Hồ Kỳ, Phương Nhi và Trọng Nghĩa. Trần Quân vừa đến, Phương Nhi đã thấp giọng hỏi:

    - Vừa rồi vì sao đại tiểu thư phản ứng như vậy? Người mà tướng quân nhắc đó là ai?

    Hồ Kỳ tiếp luôn:

    - Phải đó, vì sao Quyên nhi nghe thấy tên ai đó lại phản ứng kỳ lạ như vậy?

    Trần Quân liếc nhìn Huỳnh Hoa một cái, mới thấp giọng hỏi lại:

    - Thế hóa ra mọi người không biết gì cả à?

    Hồ Kỳ thở dài:

    - Ta đã thất lạc với Quyên nhi từ bé. Chỉ mấy ngày trước mới nhận ra nhau. Nói ra thật hổ thẹn với tướng quân. Quả thật ta không biết trước kia đã xảy ra những chuyện gì. Cả những suy nghĩ trong lòng Quyên nhi… ta đều không hiểu. Tướng quân đã quen Quyên nhi từ trước hẳn biết rõ về nó?

    - Hạ quan cũng chỉ quen biết với lệnh tiểu thư hơn một năm thôi. Tuy không thường xuyên gặp gỡ trò chuyện nhưng qua lời kể của vương gia hạ quan cũng biết được ít nhiều.

    - Vương gia có quen biết với Quyên nhi nhà tôi sao?

    - Chẳng những quen biết, mà còn có thể gọi là tri âm tri kỷ. Vương gia và cô ấy đã quen nhau đến nay hơn năm năm, ông ấy từng ngỏ lời cầu hôn nhưng bịtừ chối. Vì cô ấy đã có ý trung nhân của riêng mình nên không chấp nhận cảm tình của vương gia. Từ đó họ xem nhau như bè bạn, nhưng vòng tay vương gia luôn dang rộng, bất cứ lúc nào cũng có thể chào đón cô ấy ngã vào.

    Nhật Lan giật mình kêu lên:

    - Có chuyện ấy thật sao? Quyên nhi và vương gia là tri kỷ? Quyên nhi lại có cả ý trung nhân riêng?

    - Đó là người tôi vừa nhắc ban nãy nhưng xém chút cái đầu không còn trên cổ. Nghe đâu chàng ta là một thiếu hiệp trẻ trung, lịch lãm, rất tâm đầu ý hợp với cô ấy. Họ đã non thề biển hẹn cùng nhau, khi đó Hồ tiểu thư vừa mười sáu tuổi.

    Bên cạnh có ai đó vừa hớp ngụm nước đã phun ngay ra, có lẽ vì quá bất ngờ. Trần Quân lại tiếp:

    - Nhưng nghe đâu chàng trai ấy vì mang nặng mối thù gia tộc. Nên chàng ta từ biệt để ra đi, hẹn ngày gặp lại sẽ thành duyên tơ tóc. Vì lời hứa đó, cô ấy một mực từ chối tình cảm của vương gia… Dù vương gia rất đau lòng nhưng không thể dùng quyền lực của mình để bức bách, chiếm đoạt cô ấy. Dẫu sao cô ấy cũng từng cứu vương gia một mạng. Vừa rồi khi tôi hỏi han về chàng trai đó không hiểu sao cô ấy lại phản ứng mạnh như vậy...

    Trần Quân vừa nói vừa nhún vai, khẽ liếc về phía Huỳnh Hoa lần nữa. Có lẽ cô nghe thấy nhưng vẫn lặng im, ánh mắt vô hồn như đang nhìn về khung trời nào xa lắm.

    Mọi người nghe vậy kinh ngạc nhìn nhau, có lẽ Hồ Kỳ vẫn chưa tin nên hỏi lại:

    - Những gì tướng quân nói… tất cả đều là thật sao?

    Trần Quân thở hắt ra một hơi dài giọng:

    - Ầy… ta gạt ông để làm gì. Chưa hết đâu, cô ấy không cũng từng cứu mạng điện hạ. Hoàng thượng biết được, để trả ơn hai lần cứu mạng người trong hoàng thất đã tặng cô ấy kim bài miễn tử. Đó là vật chỉ có những vị khai quốc công thần hay nhất phẩm đại quan mới có được! Sau đó, điện hạ và hoàng thượng cùng cầu hôn cô ấy nhưng đều bị từ chối. Cô ấy một lòng một dạ giữ chung tình với người yêu ngày trước. Lúc ấy, hoàng thượng đã rất giận, nhưng kim bài đã ban ra nên không thể bắt tội cô nương ấy.

    Lúc này thì mọi người không thể không kinh ngạc. Huỳnh Hoa không phải là con người đơn giản như mọi người từng nghĩ. Vì chữ chung tình dám từ chối tình cảm của đương kim hoàng đế, thái tử và cả vương gia – những con người đứng trên muôn người, quyền oai thiên hạ. Đến bây giờ mọi người mới chợt nhận ra, trước đây những hành động ghen hờn, trêu chọc hay gán ghép đối với Huỳnh Hoa đều vô nghĩa.



    …o0o…



    Trời ngã bóng, cuộc hành trình tiếp diễn.Đi được đoạn đoàn người tiến vào khu rừng rậm, gió thốc từng cơn mang theo mùi tanh hôi kỳ lạ. Ai nấy đều đặt tay lên đốc kiếm, sẵn sàng chiến đấu. Tất cả cho ngựa chầm chậm tiến về phía trước, được lúc trước mặt mọi người hiện ra mười mấy xác người. Vừa nhìn thấy Trần Quân liền biến sắc nhảy xuống ngựa chạy đến bên xem xét. Huỳnh Hoa nhanh chân hơn kịp lao đến giữ anh lại.

    - Trần Quân, đợi đã… hãy để tôi.

    - Ừm…

    Những cái xác có lẽ đã chết trước đó hơn hai ngày, cơ thể bắt đầu bong lên thối rửa. Bên ngoài tuy họ mặc y phục thường dân nhưng tay lại mang kiếm dài, dù chết vẫn trong tư thế hiên ngang khí phách. Bên trong lớp áo vải thô là bộ y phục cấm vệ quân. Huỳnh Hoa quay lại nhìn Trần Quân, anh lẩm bẩm:

    - Thì ra họ bị phục kích ở đây nên không thể đến Thanh Hà. Nhưng cấm vệ quân không phải những kẻ tầm thường, người có thể giết bọn họ hẳn không đơn giản.

    - Đúng vậy, nơi này có vẻ không an toàn cho lắm. Chúng ta có cần chôn xác họ rồi mới tiếp tục lên đường hay không?

    - Hãy chôn xác họ, dù sao thì… cô nương cẩn thận.

    Trần Quân đang nói thì hét lên, Huỳnh Hoa cũng nghe thấy tiếng động phía sau mình. Lạng người một cái, Huỳnh Hoa tránh xa một quãng. Cùng lúc đó những con ngựa xung quanh đó hí to rồi gục xuống. Khi nhìn lại Huỳnh Hoa nhận ra những xác chết kia bắt đầu di động. Thi thể đứng gần cô nhất tấn công cô và Trần Quân. Những xác chết còn lại tấn công những con ngựa đang đứng chung quanh đó.

    Ai nấy thấy xác chết biết tấn công người đều hoảng hồn tái mặt cùng rút vũ khí ra. Những xác chết mắt nhắm nghiền, nhưng lại tấn công người chớp nhoáng, bay nhảy như người còn sống. Cái quái gì đây, Huỳnh Hoa trước giờ chưa từng biết sợ nhưng cũng nghe sống lưng mình lành lạnh. Thanh đoản kiếm trong tay cô xoay tít, chém vào những thi thể ấy, mất tay cầm kiếm chúng sử dụng trảo thủ và cước. Tốc độ ra chiêu cứ mỗi lúc một nhanh dần.

    Như biết được ai là cao thủ trong đoàn, những thi thế ấy chia nhau vây công. Huỳnh Hoa, Hồ Kỳ lẫn Trần Quân mỗi người bị ba thi thể vây công. Những người còn lại, chia nhau thành từng nhóm nhỏ để chiến đấu vẫn có kẻ bị thương. Khổ nổi những xác chết ấy dù bị chém lìa một phần thân thể vẫn có thể tiếp tục chiến đấu. Còn người sống dù bị vết thương nhỏ cũng đau thấu trời xanh.

    Huỳnh Hoa vừa đánh vừa quan sát chung quanh xem có thứ gì điều khiển những xác chết này không, nhưng vẫn chẳng nhìn thấy được thứ gì khả nghi. Vậy mà bọn chúng càng đánh dường như càng hung hãn. Huỳnh Hoa bất đắc dĩ vỗ ra một chưởng, một thi thể tan thành trăm mảnh. Chỉ có bị tan xương nát thịt chúng mới không tiếp tục vây công.

    Hồ Kỳ và Trần Quân cũng theo cách đó mà làm, dùng chưởng đánh tan xác những thi thể ấy. Xong, ai nấy thở hồng hộc vì tốn hao quá nhiều khí lực. Hồ Kỳ nhìn những con ngựa thở dài ngao ngán.

    - Nơi này không thể ở lâu, chúng ta mau rời khỏi đây!

    Hồ Kỳ đã lên tiếng nhắc nhở, mọi người cùng gật đầu. Kiếm vẫn cầm tay, ai nấy gia tăng cước bộ lao nhanh ra khỏi khu rừng rập rạp ấy. Đi được quãng khá xa, trước mặt mọi người lại hiện ra những thi thể, chính là những thi thể ban nãy, vẫn những tư thế vừa rồi. Giữa vùng đất trống là xác của những còn ngựa vừa bị giết chết nằm ngổn ngang. Xung quanh vẫn là những thân cây ban nãy. Vừa nhìn thoáng qua ai cũng nhận ra mình đã rơi vào trận pháp nào đó, dù quanh đi quẩn lại vẫn trở về chỗ cũ không thể thoát ra. Tuy nhận ra nhưng nhất thời không ai biết phải làm sao nên chỉ nhìn nhau dò ý. Bất ngờ, những thi thể kia lại bắt đầu cử động, những đôi mắt màu đỏ mở bừng lên. Những con ngựa cũng từ từ đứng dậy. Tất cả mọi người cùng thận trọng lùi lại.

    "Vút, vút…" mấy tiếng, những xác người chết lao nhanh về phía đoàn người. Có thi thể lao thẳng đến, có vài thi thể bay vèo lên cao đạp chân vào những thân cây mượn lực lao ngược lại tấn công vào phía sau và hai bên đoàn người. Vẫn thế trận như ban nãy, những người có võ công cao được nhiều xác chết vây lấy. Nhưng lần này có thêm những con ngựa trợ chiến. Lũ ngựa đôi mắt cũng đỏ ngầu, mỗi lần nhúng chân có thể nhảy cao trên hai trượng. Chúng cứ nhảy lên cao rồi lao đầu xuống, ai nấy vừa đánh với xác chết vừa phải quan sát chung quanh để kịp thời nhảy tránh. Nếu để bị giẫm, không chết cũng bị thương!

    Đang còn trong vòng hỗn chiến chợt từ những chiếc mồm lũ ngựa phun ra những vệt lửa dài nóng rực. Một vài người vì tránh lửa, bất cẩn bị lũ xác chết chém mấy nhát vào người, máu lập tức túa ra. Lũ ngựa vẫn không ngừng nhảy lên rồi lao xuống, phun lửa. Những thi thể cấm vệ quân vẫn cứ đánh chiến điên cuồng. Tất cả mọi người cùng dốc toàn lực lúc sau mới đánh hạ được số tử thi và lũ ngựa, nhưng một vài bị lửa cháy xém không cách nào dập được.

    Mọi người đang rối bời không biết phải làm sao thì có tiếng hét to:

    - Mọi người mau nhắm mắt lại.

    Âm thanhđó do ba người la lên cùng lúc là Trần Quân, Tứ Bình và Huỳnh Hoa. Không ai biết vì sao họ lại hét lên như vậy nhưng mọi người cũng nhắm mắt lại. Cảm giác nóng rát biến mất.

    Bất chợt tiếng ngân dài của kim khí vang lên, mọi người cùng mở bừng mắt thì thấy Huỳnh Hoa đang giao chiến với một bóng đen huyền hoặc. Hai bên qua lại được vài chiêu người kia tung mình nhảy vào một gốc cây rồi biến mất. Huỳnh Hoa lùi mau lại, thận trọng nhìn quanh.

    Có ai đó hét lên:

    - Độn thuật.

    Tứ Bình chen ngang:

    - Không phải độn, là ảo.

    Những người bị lửa bén ban nãy bây giờ đã nguyên vẹn như không, chỉ có vết thương đao kiếm vẫn còn rỉ máu. Những thi thể của cấm vệ quân đã trở về với những tư thế như ban đầu, dường như chưa từng di chuyển. Lũ ngựa cũng vậy, chúng nằm yên bất động. Nhưng những thứ ấy bất động không bao lâu, lại từ từ cử động. Thoáng chốc lại lao vụt về phía mọi người. Tứ Bình và Trần Quân lại hét lên:

    - Mau nhắm mắt lại.

    Có tiếng đáp:

    - Nhắm mắt làm sao mà tránh?

    Tứ Bình cao giọng:

    - Tất cả chỉ là ảo giác.

    Mọi người cùng nhắm mắt, âm thanh rào rào từ tứ phía phát ra, sau đó là kim khí ngân lên. Một vài người mở mắt, xung quanh họ xuất hiện mười mấy bóng đen mờ ảo như những bóng ma, chỉ có vật trên tay họ là sáng hoắc, nó là câu liêm. Những bóng đen lao vút vào tấn công người của Hồ Kỳ.

    Lúc chiến đấu, ảo ảnh của những thi thể cứ vùng dậy tấn công, đan xen với những bóng đen huyền ảo. Thoáng chốc có thêm vài người nữa bị thương. Thấy tình thế không ổn, Huỳnh Hoa và Tứ Bình cùng nhìn nhau rồi gật đầu. Cả hai cùng hợp sức tác chiến. Sau vài chiêu hợp công họ hạ được hai bóng đen. Hóa ra chúng là người của Hắc Long bang. Thấy đồng bọn có người bị hạ, những bóng đen khác nhảy vào các gốc cây rồi biến mất.

    Mọi người không hẹn cùng nhắm mắt xóa tan ảo giác. Tiếng cười lảnh lót của một người phụ nữ cất lên:

    - Hồ Kỳ, ngươi đã lọt vào Ảo Ma Trận của ta. Dù có kháng cự đến đâu, dù có giết sạch người của bọn ta ngươi cũng không thoát được đâu. Khôn hồn thì giao Bảo Vật ra đây, lão nương chừa cho ngươi một con đường sống.

    Hồ Kỳ cau mày lập lại:

    - Ảo Ma Trận.

    Trần Quân tiếp luôn:

    - Một trận thế bị thất truyền từ rất lâu, hiện nay chỉ một vài người biết cách bày trận pháp này thôi.

    Hải Bằng lo lắng hỏi:

    - Những ai biết cách bày trận?

    Trần Quân đáp:

    - Hoàng thượng, vương gia, hạ quan và người của hai môn phái nữa.

    - Là những môn phái nào?

    - Cầm Thiên và Cầm Địa. Tuy nhiên người biết bày trận không đồng nghĩa họ có thể nhận ra và tránh được. Vừa rồi tôi quả thật không nhận ra.

    Có ai đó kêu lên:

    - Tứ Bình…

    Không đợi người kia nói hết, Tứ Bình tiếp luôn:

    - Đúng là người của Cầm Thiên phái biết cách bày trận. Nhưng hiện giờ hai truyền nhân cuối cùng của Cầm Thiên phái và đô đốc tướng quân đang ở đây… Vậy người bày trận…

    Mọi người đồng loạt kêu lên:

    - Là người của Cầm Địa phái.

    Ai đó lo lắng hỏi:

    - Vậy cách phá trận như thế nào? Làm sao để thoát ra?

    - Trận pháp này khi người bố trận vẫn còn điều khiển trận pháp thì không ai có thể phá được. Dù cố gắng cách mấy cũng không thể thoát ra vì phương vị của can, chi luôn luôn thay đổi.

    Hồ Kỳ hơi run giọng:

    - Chẳng lẽ chúng ta phải giao Bảo Vật cho bọn chúng hay sao?

    Trần Quân hét lên:

    - Khoan đã.

    Ai nấy đều đang nhắm mắt và im lặng, xung quanh chỉ còn lại tiếng gió vi vút thổi.Chợt có tiếng hét kinh hoàng bật lên, ai nấy mở bừng mắt, một bóng đen vừa lao vút ngang, Nhã Kiều bị vết chém dài trên vai. Vừa mở mắt, những thi thể liền cử động. Một vài bóng đen chớp lên hòa vào thân ảnh của những thi thể kia.

    Ai nấy gần như muốn phát hoảng khi nghĩ đến việc vĩnh viễn bị nhốt lại nơi đây, chịu cảnh đói khát cho đến chết. Hiện tại lại bị ảo giác tấn công, nhắm mắt thì bị người của Hắc Long tấn công vô thanh vô sắc. Đành vậy, mọi người nhắm mắt đứng dựa lưng vào nhau thành một vòng tròn. Những ai có võ công khá ơn ở bên ngoài nghe ngón và phản công. Tứ Bình và Trần Quân thấp giọng giải thích về Ảo Ma Trận. Khi lâm trận nên nhắm mắt để tránh nhìn thấy ảo giác, kẻ địch thừa cơ đối phương đang rối mắt vì ảo ảnh mà âm thầm tấn công sẽ rất khó tránh được.

    - Ảo Ma Trận là trận pháp dựa trên Bát Quái trận để biến hóa nên. Có sự kết hợp giữ góc chiếu ánh sáng, nội công và tà thuật. Người rơi vào trận pháp đồng nghĩa với bị giam cầm, dù đi mãi đi mãi cũng không thoát được. Nếu người bày trận có nội công càng cao sẽ thi triển tà thuật càng đáng sợ. Mục đích của ảo trận này không phải để giết người mà là tạo ảo ảnh ma quái làm người ta hoảng hốt mà chết ngất, khi đó người bố trận sẽ vào bắt sống. Hoặc không muốnai đó vào được căn cứ bí mật trong trận chiến cũng có thể bố ảo trận này, kẻ muốn đột nhập sẽ bị giữ chân bên ngoài mãi mãi.

    - Nhưng bọn người Hắc Long này lại tập kích khi chúng ta rơi vào ảo giác. Như thế có nghĩa là…

    - Số người đối phó chúng ta không nhiều, nếu một chọi một chúng chắc mẩm không thắng nổi chúng ta. Và chúng đang rất cần Bảo Vật, không thể chờ đợi đến lúc chúng ta chết đói trong ảo trận và nhặt xác.

    - Một phần để gây áp lực cho chúng ta. Tạo nhiều thương tích thời gian chúng ta ngã gục cũng nhanh hơn…

    - Điều đó thì ai cũng biết, nhưng làm sao để thoát ra khỏi nơi này?

    Im lặng như tờ, chỉ còn nhịp thở âm vang. Lúc sau, giọng nói lảnh lót của người phụ nữ ban nãy lại vang lên:

    - Hồ Kỳ, đã suy nghĩ xong chưa, lão nương không chờ lâu được nữa đâu! Nếu ngoan cố không giao Bảo Vật… lão nương đành lấy mạng của ngươi …

    “Á... a…”

    “Phịch… phịch…”

    Ngay sau đó là tiếng thét kinh hoàng của nữ nhân. Mọi người mở bừng mắt nhìn quanh. Chỉ thấy Huỳnh Hoa đang quỳ nửa người lên một kẻ áo đen, kẻ đó che mặt cũng bằng lụa đen. Mũi kiếm của Huỳnh Hoa đang ghim thẳng vào cổ người ấy. Huỳnh Hoa từ bé đã phải luyện công trong bóng tối, nên kỹ năng nhắm mắt và lắng nghe hơn hẳn người thường.Trong lúc không gian đang lặng phắt kẻ này lại cất tiếng đe dọa mọi người. Huỳnh Hoa không thể không phát hiện ra vị trí của bà ta.

    Với bộ pháp khinh công đạo tặc của mình, Huỳnh Hoa chỉ cần điểm chân một cái có thể lướt đến chỗ địch nhân. Vừa rồi cô vừa nhắm mắt vừa lao thẳng về phía âm thanh của người phụ nữ, chẳng biết có bị va quẹt hay ai tấn công hay không nhưng y phục ở vai và lưng đều bị rách mảng lớn, có vết máu ứa ra. Tuy nhiên mũi kiếm trong tay cô vẫn kề vào cổ người kia không hề di động. Những tên hắc y còn lại cũng chẳng biết bị ai ám toán và trong lúc nhưng vừa rồi cũng rơi tòm xuống đất, lăn ra bất tỉnh.

    Người phụ nữ lạnh giọng:

    - Đã bắt được ta rồi thì xuống tay đi.

    Những thi thể quanh đó cũng không di động nữa, hẳn người phụ nữa đang nằm dưới kiếm của Huỳnh Hoa là kẻ tạo ra ảo trận này. Huỳnh Hoa cười lạnh:

    - Ta sẽ không giết bà, hãy đưa bọn ta rời khỏi nơi này.

    Người phụ nữ quắc mắt:

    - Đừng hòng.

    - Vậy à?

    Huỳnh Hoa lạnh lùng hỏi lại. Những người khác cũng vây quanh Huỳnh Hoa và người phụ nữ mặc hắc phục.Huỳnh Hoa quay nhìn Hồ Kỳ, nhẹ giọng:

    - Cha, hãy nhìn kĩ gương mặt của người phụ nữ này.

    - Hả?

    Hồ Kỳ còn đang bàng hoàng, vừa rồi nếu ông không nghe lầm thì đứa con này đã gọi ông bằng “cha”. Trong lòng Hồ Kỳ bất chợt nghe xôn xao, một nỗi mừng vui khôn tả nào đang len lỏi.

    Nhưng cũng ngay lúc đó, Huỳnh Hoa điểm huyệt phong bế nội lực của người phụ nữ. Xong, Huỳnh Hoa giật phăng mảnh lụa đen che mặt bà ta xuống. Gương mặt kia vừa hiện ra, Hồ Kỳ và Hải Bằng gần như chết lặng. Có một vài người quay nhìn Nhật Lan rồi nhìn lại người phụ nữ nằm kia.

    Họ thật giống nhau!

    Hồ Kỳ buông người quỳ sụp xuống, kêu to:

    - Hạnh Nguyên. Bà là… Hạnh Nguyên… có phải không?

    Người phụ nữ nghe hai tiếng Hạnh Nguyên lập tức run rẫy toàn thân, lúc sau bà ta mới run giọng hỏi:

    - Ông… ông là ai? Tại sao lại biết tên tôi?

    Huỳnh Hoa đỡ bà ngồi dậy rồi lui ra. Hồ Kỳ run giọng:

    - Hạnh Nguyên bà còn sống đây sao… vậy mà người ta nói bà đã chết.

    - Nhưng ông là…

    Lúc này Hải Bằng cũng bước đến, thấp giọng hỏi:

    - Tỷ tỷ còn nhớ đệ hay không?

    Người đàn bà nhìn Hải Bằng lâu thật lâu, như cố lục lại phần kí ức ngày xưa. Cuối cùng bà nhìn xoáy vào nốt ruồi cạnh mang tai của Hải Bằng rồi bật thốt:

    - Hải Bằng… ông là Đoàn Hải Bằng…

    - Vậy là tỷ vẫn còn nhớ đệ.

    Người đàn bà ấy bất ngờ òa khóc:

    - Đệ vẫn còn đây nhưng Hồ đại ca lại không còn… ông ấy chết thật oan.

    Hải Bằng vội xua tay, nói nhanh:

    - Tỷ tỷ bình tĩnh… đại ca vẫn chưa chết.

    - Đệ nói thật?

    - Phải. Đại ca vẫn còn sống. Thì ra bấy lâu nay tỷ nghĩ rằng đại ca đã chết ư?

    - Vậy hiện giờ Hồ đại ca… ông ấy…

    Hồ Kỳ run giọng:

    - Là ta đây, nãy giờ bà vẫn chưa nhận ra ta hay sao?

    Người đàn bà ấy chính là Hạnh Nguyên, người yêu đầu đời của Hồ Nam ngày trước. Hạnh Nguyên nhìn ngước nhìn Hồ Kỳ, như không tin những gì ông vừa nói. Hải Bằng thấp giọng:

    - Tỷ không nhận ra đại ca sao? Người này chính là đại ca… Hồ Kỳ cũng là Hồ Nam đó tỷ.

    Hạnh Nguyên như vẫn chưa tin, bà run giọng hỏi:

    - Ông là Hồ Nam thật sao? Tại sao… sao có thể như thế được?

    - Phải, ta chính là Hồ Nam…

    Hạnh Nguyên òa lên khóc.

    - Vậy mà tôi cứ ngỡ ông đã chết. Vừa nãy gặp lại, tôi cứ nghĩ là người giống người. Tôi nào biết là ông còn sống… chỉ một chút nữa thôi tôi đã hại ông rồi!

    Hạnh Nguyên chồm người đến, Hồ Kỳ dang tay ôm chầm lấy cơ thể người phụ nữ ấy vào lòng. Có niềm hạnh phúc nào bằng, bao năm xa cách ai cũng nghĩ người kia đã chết, nhưng lúc này đây lại được gặp nhau. Hạnh Nguyên mừng đến nỗi không kiềm được nước mắt, hai dòng lệ nóng cứ thỏa sức lăn dài.

    Nhìn thấy cảnh tương phùng trong nụ cười và nước mắt ấy, vài người không nén được cũng sụt sùi.

    Huỳnh Hoa khe khẽ thở dài rồi quay đi, cô cũng nghe môi mình mặn đắng. Nhưng lệ của cô không phải rơi vì mừng cho mối tình kia,đãxa cách bấy lâu nay lại trùng phùng. Cũng không phải vì tiếng nấc nghẹn ngào đầy vui sướng của Hạnh Nguyên. Cô đau đớn cho số phận của chính mình, cô biết bà là mẹ của "anh". Hồ Kỳ và Hạnh Nguyên đã gặp nhau, rồi đây cô và Kiệt cũng sẽ gặp nhau. Ngày ngày đối mặt nhưng không đến được với nhau, nỗi ám ảnh của đêm hôm ấy tại Đông Đô Hồ sẽ dày xéo tâm tư của cả hai. Càng nghĩ Huỳnh Hoa càng cảm thấy đau, không nén được nước mắt cứ chực trào.

    Nhật Lan cũng quay đi, đôi dòng lệ nóng lặng lẽ lăn dài. Bà đang nhớ về lần đầu tiên Hồ Nam nhìn thấy bà, ông đã gọi tên của người phụ nữ kia. Bà biết dù là trước đây hay bây giờ bà mãi mãi là cái bóng của người phụ nữ kia. Huỳnh Hoa bước đến cạnh, nhẹ nhàng lau đi giọt nước mắt lăn trên đôi má của mẹ mình. Nhật Lan buồn bã nhìn con gáivà khẽthở dài. Hai người họ cứ đứng nhìn nhau như thế không ai nói với ai được câu gì.

    Bây giờ thì ai cũng biết, người phụ nữ ấy tên Hạnh Nguyên, là người tình cũ của Hồ Kỳ.

    Đang tay trong tay chợt Hạnh Nguyên dường như chực nhớ ra điều gì,bà đẩy Hồ Kỳ ra, hỏi vội:

    - Nhưng… chẳng phải sau chuyện ở phủ Triệu Lục Hoàn ông bị bắt và bị xử tử rồi sao?

    Hồ Kỳ kinh ngạc:

    - Bà cũng biết chuyện ấy nữa sao?

    - Sau cái ngày mà ai cũng tưởng rằng tôi đã chết… Dù ông đi đến đâu, ông làm những gì… tôi cũng luôn dõi theo ông, bảo vệ cho ông. Từng vùng đất ông bước chân qua, đều có dấu chân của tôi lưu lại đó. Nhưng sau ngày ông bị vương gia bắt giữ và xử tử, tôi cứ nghĩ rằng ông đã chết nên quyết chí báo thù, rửa hận cho ông…

    Hồ Kỳ thở dài khi nghĩ về huyết án kinh hoàng ngày trước:

    - Cũng may nhờ vương gia chừa cho ta một con đường sống. Ông ấy biết ta bị hại nhưng nhất thời không tìm ra được chứng cứ để minh oan. Nên ông ấy bảo ta cứ tạm thời ẩn nhẫn, lấy công chuộc tội. Chờ một ngày nào đó, khi ông ấy tìm được đủ bằng chứng để minh oan cho ta, ông ấy sẽ tấu lên hoàng thượng để lật lại vụ án năm xưa… Nhưng… vừa rồi có phải bà nói mười mấy năm qua bà luôn tìm cách báo thù cho ta? Nói như thế bà biết ai là kẻ đã hãm hại ta, phải không?

    - Phải, tôi biết!

    - Người đó là ai?

    - Thanh Phong.

    Hồ Kỳ cau mày ngẫm nghĩ, chực nhớ đến người đã giao đấu với mình bên chân núi Tiên Sơn. Hạnh Nguyên tiếp luôn:

    - Y muốn hại ông để cướp lại người vợ mà ông ta yêu thương nhất.

    - Là Kim Cúc.

    - Đúng vậy. Ngày đó, tôi đã vô tình nghe được kế hoạch của y, nhưng không ngăn được. Tôi không đủ sức.

    - Bà nghe được?

    -Lúc ấy, Hắc Long vẫn chưa được hình thành, tôi và y cũng không thù oán. Nhưng sư phụ của y là kẻ giết hại sư phụ của tôi, để báo thù cho sư phụ tôi tìm mọi cách trà trộn vào làm thủ hạ dưới tay của Thanh Phong. Chờ đợi thời cơ giết chết sư phụ của y. Nhưng lão quái nhân đó như yêu ma quỷ quái, vừa thấy đó đã biến mất tăm, tôi không cách nào ra tay được. Sau đó, Thanh Phong tuy hại được ông, nhưng không bắt Kim Cúc lại được. Y rất tức giận, thành lập Hắc Long để chia thủ hạ ra khắp nơi để tìm tung tích của người yêu.

    Hồ Kỳ im vẫn im lặng lắng nghe. Hạnh Nguyên lại nói tiếp:

    - Trong mười mấy năm ấy, tôi đã từng ra tay ám sát Thanh Phong được mấy lần. Nhưng lần nào cũng thất bại, nhưng y không giết được tôi. Không biết y có nhận ra tôi là người ám sát y hay không nhưng vô tư nhận tôi làm nghĩa muội, truyền thụ võ công.

    Hồ Kỳ vừa nghe xong giật mình hỏi lại:

    - Bà vừa nói gì?

    Hạnh Nguyên xua tay:

    - Ông nghe tôi nói hết đã. Tuy rằng tôi ẩn nhẫn ở đó, lòng thù hận không nguôi nhưng… Mỗi lần sư phụ y đến, võ công Thanh Phong lại tăng một bậc, y lại có cái để dạy cho tôi.

    - Vậy…

    - Y không có ý gì với tôi hết, chỉ xem như em gái. Càng ngày ý chí trả thù trong tôi cứ muốn lung lay. Ra tay thì không thể, võ công của y cao hơn tôi, còn cứ im lặng thì ý nghĩ trả thù cứ âm ĩ nhưng đống lửa tàn chốc chốc bùng lên.

    - Rồi sau đó…

    - Tôi tìm được cơ hội ngàn năm hiếm có. Xích Hoằng đến phân đàn của Hắc Long để chữa thương cho Thanh Phong và giao Hắc Kiếm cho đệ tử thứ ba của lão. Lão nói rằng, mình sắp chết rồi, khi lão chết đi hãy làm tròn tâm nguyện cuối cùng của lão! Đệ tử của lão nhận Kiếm rồi vội vã ra đi, lão ở lại đó với Thanh Phong và người đệ tử thứ hai.

    - Hắc Kiếm?

    - Nó là thanh kiếm trấn phái của Cầm Địa phái. Người giữ nó chính là môn chủ của Cầm Địa phái. Mọi người hẳn từng nghe truyền thuyết về Thiên Kiếm của Cầm Thiên phái. Địa Kiếm cũng giống như vậy, trong nó ẩn chưa ngồn sức mạnh vô biên, chính nó khiến Xích Hoằng dù đại chiến với thiên binh vạn mã cũng có thể giành phần thắng về mình. Nhưng sức mạnh chứa trong thanh Hắc Kiếm ấy là sức mạnh tà ác, không có tác dụng cứu người chỉ có thể giết người. Nó chính là khắc tinh của Cầm Thiên phái.

    - Xích Hoằng đã giao thanh kiếm ấy lại cho đệ tử của mình sao?

    - Đúng vậy. Nhận thấy đó là cơ hội ngàn năm có một nên tôi cùng Kiệt nhi quyết hạ lão cho bằng được để trả thù cho sư phụ. Không ngờ vừa mới ra tay Kiệt nhi đã bị lão bắt giữ. Dùng nó để uy hiếp tôi phải tìm cho bằng được Bảo Vật để giao lại cho lão. Trong vòng hai mươi ngày phải nếu không mang Bảo Vật về, y sẽ giết Kiệt nhi. Lúc ấy, tôi mới vỡ lẽ ra, từ sớm lão đã biết tôi đến đó vì mục đích gì. Lão biết nhưng vẫn giữ tôi ở lại để lợi dụng tôi như một con cờ. Vì thực chất tôi không đủ khả năng làm hại đến lão hay đệ tử của lão. Hiện giờ, Kiệt nhi đang nằm trong tay của lão ta, hôm nay đã là ngày thứ mười lăm. Hồ Nam, tôi van xin ông, hãy cứu lấy Kiệt nhi.

    - Kiệt nhi là ai?

    - Nó tên là Tuấn Kiệt. Nó là con của chúng ta, là kết quả của đêm ân ái đó. Ông đã quên cả rồi sao?

    - Là… là con của ta ư?

    Hạnh Nguyên òa khóc:

    - Hồ Nam, tôi van xin ông, hãy cứu lấy con của chúng ta. Mất nó tôi sống trên đời này không còn ý nghĩa gì nữa cả.

    - Khoan đã, bà hãy bình tĩnh, nói cho ta biết. Kiệt nhi hiện giờ đang ở đâu?

    - Nó bị Xích Hoằng bắt mang đến Sư Tử Sơn. Kỳ hạn hai mươi ngày, tôi phải lấy cho bằng được Bảo Vật từ tay ông để giao cho lão. Kiệt nhi sẽ được thả ra. Bằng không lão sẽ giết Kiệt nhi.

    Hồ Kỳ rối bời:

    - Tại sao lại là Bảo Vật?

    - Lão chỉ cần thứ đó mà thôi. Hồ Nam, tôi van ông, con chúng ta không thể chết!

    - Nhưng… ta không thể giao Bảo Vật, nó liên quan đến an nguy của quốc gia. Ta… chẳng lẽ không còn cách nào khác để cứu con mình hay sao?

    Hạnh Nguyên lắc đầu:

    - Không còn cách nào khác, chúng ta không phải là đối thủ của lão quái vật Xích Hoằng đó đâu. Dù trong người lão bây giờ có Hắc Kiếm hay không, lão vẫn có thể giết tôi và ông bằng một cái vẫy tay. Hồ Nam, tôi van ông đó, hãy dùng Bảo Vật đổi lấy mạng con mình!

    - Không được.

    - Ông…

    Hạnh Nguyên kêu lên một tiếng rồi phun ra ngụm máu ngất lịm đi. Hồ Kỳ hốt hoảng kêu lên:

    - Hạnh Nguyên… bà làm sao vậy... Hạnh Nguyên.

    Tứ Bình bước đến bắt mạch rồi giải khai huyệt đạo trên người bà bị Huỳnh Hoa phong bế lúc nãy. Nhẹ giọng trấn an Hồ Kỳ:

    - Lão gia đừng quá lo! Bà ấy bị điểm huyệt, máu huyết không lưu thông bình thường được, lại xúc động mạnh nên tạm thời ngất đi. Lát nữa sẽ tỉnh lại thôi.

    Hồ Kỳ thở dài, không biết phải tính sao trong hoàn cảnh trái ngang này. Ông cứ đi đi lại lại, rồi cất tiếng thở dài. Hải Bằng chợt gọi:

    - Đại ca.

    Hồ Kỳ quay nhìn Hải Bằng.

    - Chuyện này đại ca liệu thế nào?

    Hồ Kỳ lắc đầu. Đây là lúc ông phải chọn một trong hai, giữa nghĩa tình và đất nước. Bên nào cũng nặng, bên nào ông cũng không muốn buông tay.

    Hạnh Nguyên tỉnh dậy vẫn lại khóc van xin ông giao Bảo Vật ra để cứu mạng con mình. Hồ Kỳ chần chừ một lúc, cuối cùng ông bước đến trước mặt Trần Quân và buông người quỳ xuống. Trần Quân nhìn vào thái độ ấy thừa biết Hồ Kỳ muốn gì. Anh đáp ngay và không cần suy nghĩ:

    - Hồ đại nhân không cần làm như vậy, ta không giúp gì được cho ông đâu! Ông hãy đứng lên đi!

    - Không. Hồ Kỳ ta sẽ không đứng lên nếu tướng quân không chấp nhận thỉnh cầu. Van xin tướng quân hãy cứu lấy con tôi, đời này kiếp này tôi đã có tội với vợ và con tôi nhiều rồi. Bây giờ tôi chỉ muốn làm tròn trách nhiệm làm cha, tôi xin lấy mạng mình để đổi lấy Bảo Vật trong tay tướng quân.

    - Ông muốn giao Bảo Vật cho Hắc Long hay sao?

    - Chỉ có như vậy mới cứu được Kiệt nhi. Nhưng tướng quân yên tâm, Hồ Kỳ hứa sẽ không để mất Bảo Vật đâu. Chỉ cần cứu được Kiệt nhi, tại hạ nhất định tìm cách lấy lại Bảo Vật.

    - Nhưng…

    Hạnh Nguyên và Hồ Kỳ cùng nhìn Trần Quân chờ đợi. Trần Quân khẽ thở dài:

    - Không phải ta không hiểu cho nỗi khổ của ông. Ta cũng phải là cây hay đá không động lòng trước cảnh ngộ của các người. Càng không nhẫn tâm thấy chết mà không cứu, ta cũng giúp ông lắm… Nếu như Bảo Vật còn trong tay, ta sẽ không ngần ngại đưa cho ông. Nhưng bây giờ… Bảo Vật không còn trong tay ta nữa, ta đâu biết phải làm sao.

    Hồ Kỳ giật mình vội hỏi lại:

    - Tướng quân nói vậy là có ý gì?

    - Bảo Vật hiện không còn trong tay ta nữa. Hồ tiểu thư đã lấy và mang đi rồi.

    - Quyên nhi…

    - Đúng vậy.

    Đến bây giờ mọi người mới để ý Huỳnh Hoa đã biến mất từ lúc nào. Cô là người Cầm Thiên phái, những kiến thức về bày trận và phá trận cũng biết ít nhiều. Khi Hạnh Nguyên nhận ra Hồ Kỳ và cùng ông giải bài tâm sự, bà không dùng ảo thuật để khống chế trận pháp nữa. Nó trở thành Bát Quái trận bình thường nên không làm khó được Huỳnh Hoa. Cô âm thầm rời đi lúc nào, ngoài Trần Quân không ai hay biết.

    Nghe vậy Hồ Kỳ hấp tấp hỏi:

    - Nó đi đâu?

    - Cô ấy không nói!

    Hạnh Nguyên nghe xong buông người té ngồi xuống đất, khóc nấc lên. Hồ Kỳ cảm thấy toàn thân tê tái, ông lẩm nhẩm một mình:

    - Tại sao… tại sao Quyên nhi lại làm như vậy. Như vậy… Kiệt nhi biết liệu thế nào đây?

    Bất ngờ ông đưa tay bấu chặt bờ ngực rồi khuỵu xuống và thở gấp. Hải Bằng vội chạy lại, đặt tay lên lưng Hồ Kỳ xoa nhẹ, ấm giọng trấn an:

    - Đại ca, đừng quá căng thẳng như vậy. Cách này không được chúng ta nghĩ ra cách khác để cứu Kiệt nhi vậy.

    Hồ Kỳ lắc đầu kêu khẽ:

    - Không còn cách nào nữa cả.

    - Không đâu đại ca… Chúng ta hãy cùng nhau nghĩ cách. Nhất định sẽ có cách.

    Hồ Kỳ vẫn cứ lắc đầu và thở dài. Hải Bằng dìu ông từ từ đứng dậy. Nhật Lan bước đến ứa lệ nhìn chồng rồi dịu giọng:

    - Lão gia, tôi xin lỗi ông. Sinh cho ông đứa con độ lượng không sinh lại sinh ra đứa ích kỉ, nhỏ nhen. Giờ thì…

    Hồ Kỳ xua tay ngăn không cho bà nói tiếp:

    - Bà đừng nói vậy, là tôi có lỗi với bà, với Hạnh Nguyên và các con. Tôi không trách ai được hết…

    Nhật Lan thở dài:

    - Không biết Quyên nhi đã mang Bảo Vật đi đâu rồi nữa.

    Một thoáng im lặng bao trùm lấy không gian. Màn đêm cũng sắp kéo về. Hải Bằng chợt nói:

    - Hay là chúng ta đến Sư Tử Sơn rồi tùy cơ ứng biến. Mọi người hãy bình tĩnh, cố nghĩ xem còn cách nào cứu Kiệt nhi hay không. Chỉ hy vọng trời không phụ kẻ có lòng. Đại ca…

    Hồ Kỳ gật đầu:

    - Đúng vậy, bây giờ chúng ta hãy đến Sư Tử Sơn. Dù phải liều mạng với Xích Hoằng ta cũng được. Để cứu Kiệt nhi, ta bất chấp tất cả.

    Trần Quân là người lên tiếng đầu tiên:

    - Ta đi cùng ông.

    Ai nấy nhìn nhau, ngoài cách ấy quả thật không ai có thể nghĩ ra được cách gì tốt hơn trong lúc này cả. Đành vậy, Hạnh Nguyên đưa tất cả rời khỏi ảo trận, tất cả nhắm thẳng hướng Sư Tử Sơn mà cất bước. Tất cả cùng rẽ sang con đường bên trái, vì ngọn núi ấy nằm ở phía Tây của con đường khi nãy.

    Đi được đoạn họ đến được một ngôi làng, Hạnh Nguyên vào mua cho mỗi người con ngựa. Có vật cưỡi, Hồ Kỳ quyết định đi ngay trong đêm chứ không dừng lại.



    …o0o…



    Đang đi bất ngờ Tứ Bình kề ngựa áp Trần Quân vào mép đường. Trần Quân chưa biết chuyện gì, Tứ Bình đã đanh giọng:

    - Tại sao tướng quân lại làm như vậy?

    Trần Quân kinh ngạc hỏi lại:

    - Ta làm gì?

    - Tại sao tướng quân đưa Bảo Vật cho tiểu thư, buộc cô ấy một mình mang nó về kinh thành? Tướng quân có biết làm như vậy là rất nguy hiểm hay không?

    - Ta không hề nói gì với cô ấy hết. Mang Bảo Vật đi là chủ ý của cô ấy.

    - Không thể nào. Huỳnh Hoa không phải là con người ích kỷ nên không thể nào có những hành động kỳ lạ như thế được. Chỉ có tướng quân ích kỉ nhỏ nhen, không muốn mất Bảo Vật. Vì nếu mất Bảo Vật, ông sẽ không được thăng quan tiến chức, ông sợ bị hoàng thượng trách phạt mới làm như vậy mà thôi!

    Trần Quân thở dài:

    - Ta phải nói thế nào cậu mới chịu hiểu, ta không nói gì với Hồ tiểu thư hết. Mọi chuyện không như những gì cậu đang nghĩ đâu, thật lòng ta…

    - Ông im đi… tôi không cần biết trong lòng ông đang toan tính điều gì. Tôi chỉ biết cô ấy đi một mình nhất định dữ nhiều lành ít. Nếu Huỳnh Hoa xảy ra bất cứ chuyện gì, tôi không tha thứ có ông đâu!

    Trần Quân cau mày:

    - Ta đã bảo không phải ta. Cậu muốn ra làm gì mới chịu tin đây? Nếu lòng dạ ta nhỏ nhen thật, tiểu thư nhà cậu rộng lượng thật, ta bảo cô ấy làm việc ích kỉ như vậy, cô ấy sẽ làm hay sao? Ta nói rồi, đó là quyết định của cô ấy. Cô ta đi đâu làm gì, ta còn không biết nữa là…

    Tứ Bình hừ giọng không nói gì nữa, thúc ngựa đuổi mau theo đoàn người phía trước. Trần Quân thở phào giục ngựa theo sau.Trời chỉ vừa chập tối nhưng ánh trăng non từ bao giờ treo chênh chếch giữ đỉnh đầu, soi sáng lối đi nên không cần dùng đuốc.

    Đang đi, Nhật Lan kề ngựa lại cạnh Dương Long, nhẹ giọng:

    - Long nhi.

    Dương Long quay lại đáp khẽ:

    - Dạ.

    - Ban chiều ta không sao Quyên nhi lại làm vậy. Đi riêng như vậy sẽ vô cùng nguy hiểm, ta thấy lo cho nó quá…

    - Con cũng thấy lo…

    - Long nhi… con giúp ta việc này. Hãy rẽ sang lối khác cố tìm cho bằng được Quyên nhi. Gặp được Quyên nhi con hãy nói với nó là ta đã đến Sư Tử Sơn.

    - Dạ.

    - Nhớ cẩn thận đấy!

    Dương Long gật đầu, thúc ngựa rẽ quan con đường bên phải. Quất mạnh vào mông ngựa một roi, con ngựa bị đau tung vó lao đi. Thoáng chốc bóng Long đã khuất sau những lùm cây.

    Ánh trăng vẫn nằm chênh chếch đó, tỏa ánh sáng nhàn nhạt xuống nhân gian. Đêm ấy là một đêm trời quang mây tạnh.



    …o0o…


    Cảnh báo


  4. Bài viết được 2 thành viên cảm ơn::   [Hiện ra]
    nhan9xls,
  5. #33
    Ngày tham gia
    Jan 2013
    Đang ở
    Nơi có hoa rơi
    Bài viết
    128
    Xu
    7,835

    Mặc định


    Chương 32. Về Cung (11)






    Đoàn người của Hồ Kỳ hỏa tốc đến Sư Tử Sơn. Họ biết dù là ai rơi vào tay Xich Hoằng, kẻ ấy dữ nhiều lành ít. Suốt hai mươi mấy năm, Hồ Kỳ đã không làm tròn trách nhiệm làm cha thì giờ đây dù không cứu được ông cũng mong mình kịp đến nhìn mặt nhi tử một lần.

    Thế nhưng ngay trước mặt họ có một người lòng cũng đang như lửa đốt, rạp người trên lưng ngựa phi nhanh về phía trước, hàng hàng những cây cối hai bên trôi tuột về sau như nước chảy. Và người đó đến được Sư Tử Sơn trước Hồ Kỳ một bước, kẻ đó chính là Huỳnh Hoa! Huỳnh Hoa biết ngay lúc này đây cô chính là kẻ duy nhất có thể đối đầu với Xích Hoằng nên cô không thể để Hồ Kỳ và mẹ dấn thân vào nơi nguy hiểm.

    Đến chân núi, Huỳnh Hoa xuống ngựa lặng lẽ đứng nhìn tấm bia đá ai đó đề ba chữ “Sư Tử Sơn” to lớn mà trong lòng cảm giác nó có thể biến thành ba chữ Quỷ Môn Quan bất cứ lúc nào. Với Cầm Thiên phái, Cầm Địa là khắc tinh, lưỡng đạo bất đồng, không bao giờ có thể dung hợp với nhau. Huỳnh Hoa ngước mặt nhìn trời, màn đêm từ bao giờ đã buông trùm phủ lấy không gian, khiến cảnh vật càng trở nên âm u tịch mịch. Đêm nay, trăng thượng tuần và những vì sao không thể nào ló dạng qua màn mây đen mờ mịt. Chốc chốc lại có một tia chớp xé dọc trời đêm.

    Huỳnh Hoa cột con bạch mã vào một thân cây. Cô hít một hơi sâu chầm chậm tiến lên đình núi, toàn thân cô nhẹ nhàng tỏa ra sắc sáng xanh, càng lúc càng trở nên rực rỡ hơn.

    “Chủ nhân.”

    Tiếng gọi huyền hoặc cất lên, Huỳnh Hoa dịu giọng:

    - Chuyện gì?

    “Có chuyện này kiếm nhi muốn nói với chủ nhân, về một người.”

    - Ai?

    “Xích Hoằng.”

    - Hắn thế nào?

    “Chủ nhân còn nhớ những hình ảnh mình đã nhìn thấy do kiếm nhi cho người thấy ngày đầu khi mới gặp nhau hay không?”

    - Ừm.

    “…”

    Vẫn âm thanh huyễn hoặc vang vọng bên tai của Huỳnh Hoa. Sau đó là những hình ảnh lạ kỳ nhẹ nhàng lướt qua kí ức của cô. Hình ảnh ái nữ của Tước Đô Đốc tiền nhiệm gục xuống trong vũng máu. Một bé gái được sinh ra trong vùng tuyết trắng, khóc òa lên trong sự vui mừng của cha mẹ, gia cảnh nghèo khó khiến cô bé lớn lên trong bệnh tật. Ngày mà chàng tiểu tướng năm xưa bước đến căn nhà đó, cô bé ấy cũng trút hơi thở sau cùng khi tuổi đời chưa đến hai mươi. Hắn giết chết cha mẹ cô bé và bế xác cô vào băng động nơi y đã đặt thi thể con gái của lão Đô Đốc. Lại một đứa trẻ được sinh ra, khôn lớn từng ngày, nàng lên kiệu hoa về nhà chồng, nàng sinh con. Và tên tiêu tướng kia lại đến, gã giết chết nàng và lặng lẽ bỏ đi. Rồi giữa nơi thâm sơn cùng cốc tiếng trẻ thơ bật khóc âm vang rung động cả núi rừng. Rồi ngọn lửa bùng mọi thứ bị thiêu cháy thành một màu đỏ rực, đứa bé gái được người ta bế ra khỏi biển lửa bắt đầu cuộc đời phiêu bạt. Bên cạnh ngôi tửu quán, tên tiểu tướng đứng nhìn cô gái ấy cùng người đàn ông trung niên uống rượu đôi môi gã bên dưới lớp mặt nạ bằng sắt nhẹ nhàng vẽ lên một nụ cười.

    Từng hình ảnh lướt qua, trên đôi mi Huỳnh Hoa dường như có dòng lệ nào thánh thót rơi xuống, ngọn gió vô tình vộ vã cuốn đi mau.

    “Chủ nhân.”

    - Hắc Kiếm thật ra như thế nào?

    “Hắc Kiếm là khắc tinh duy nhất của Thiên Kiếm, khi hai thanh kiếm gặp nhau sẽ tách rời khỏi chủ nhân để tự mình tranh đấu. Khi đó chủ nhân hai thanh kiếm phải dùng chính sức của mình để giao thủ cùng nhau. Còn nữa, một khi Thiên Kiếm và Hắc Kiếm gặp nhau sẽ quyện lấy nhau không thể tách rời cho đến khi một trong hai người chủ kia mất mạng. Trong cuộc chiến đó, sức mạnh của hai vị chủ nhân ảnh hưởng rất lớn đến năng lực của hai thanh kiếm. Chủ nhân của thanh kiếm nào vong mạng trước, thanh kiếm đó sẽ vĩnh viễn biến mất khỏi thế gian. Thanh kiếm còn lại có hai lựa chọn, nếu hút máu chủ nhân nó sẽ tồn tại và người chủ kia phải chết, còn ngược lại nếu kiếm hy sinh linh khí của mình để cứu chủ nó cũng vĩnh viễn biến mất khỏi nhân gian. Trước đây, Thiên Kiếm và Hắc Kiếm từng đối đầu với nhau một lần rồi. Thiên Cầm và Địa Cầm lưỡng bại câu thương, Hắc Kiếm chọn hút máu chủ nhân để tiếp tục tồn tại, Thiên Kiếm tỷ tỷ đã hy sinh chính mình để cứu chủ nhân…”

    Huỳnh Hoa im lặng lắng nghe, chân vẫn bước đều về phía trước. Tiếng gà nào vụt gáy vang, báo hiệu canh hai đã tàn. Sắc sáng xanh từ cơ thể Huỳnh Hoa vẫn không ngừng tỏa ra soi lối cô đi.

    Càng lên cao khung cảnh càng trở nên cô tịch âm u, cây cố rậm rạp, đan xen chằng chịt. Chốc chốc những tiếng cú ăn đêm kêu lên mấy tiếng rồi im bặt. Vài cánh chim ngủ đêm thấy động giật mình thức giấc, vỗ cánh bay đi. Và sau đó là khoảng lặng. Nói lặng nhưng không hẳn vậy, tiếng côn trùng vẫn rả rít râm ran, gợi một nỗi buồn da diết. Nơi đây quả thật là một khung cảnh thiên nhiên hoang dã, hoàn toàn không tồn tại sự sống con người. Huỳnh Hoa cứ bước đều từng bước một, chậm rãi, nhẹ nhàng và phiêu phưởng. Nếu ngay lúc ấy có ai từ xa nhìn lại hẳn cho rằng cô là một bóng ma hay một tinh linh đang du sơn ngoạn thủy.

    Đến lưng chừng núi, Huỳnh Hoa đã dừng lại một lúc để ngắm nhìn khối đá có hình thù kì lạ. Thiên nhiên đã tạo ra cho nó hình dáng một con sư tử, đang giơ móng vuốt cào lên phiến đá to bên cạnh. Nhìn vào nó, ngoài kích cỡ to hơn vật bình thường gấp mấy mươi lần ra, hình dáng con sư tử đá này cho người ta cảm giác nó như một con sư tử thật. Có lẽ vì vậy mà người dân quanh vùng gọi ngọn núi này là núi Sư Tử.

    Huỳnh Hoa chỉ dừng lại một lúc rồi tiếp tục bước đi. Giữa không gian vô tận bắt đầu lóe lên những tia sấm chớp, sau đó cuồng phong cũng nổi lên. Cây rừng ngã nghiêng theo từng cơn gió, phát ra những tiếng rào rào cuồng loạn. Bầu trời bị những tia chớp rạch ra thành nhiều mảnh nhỏ. Huỳnh Hoa khẽ ngước nhìn trời rồi tiếp bước đi.

    Cuối cùng Huỳnh Hoa cũng đặt chân lên đến đỉnh của ngọn Sư Tử Sơn. Ở giữa là khoảng không gian trống trải và rộng lớn. Xung quanh vẫn là rừng rậm âm u, ánh sáng xanh bao quanh cơ thể Huỳnh Hoa mờ dần rồi tắt hẳn. Cô tiến sâu vào giữa khoảng trống thênh thang ở giữa. Bất ngờ, chung quanh vang lên rất nhiều giọng nói, thoang thoảng tựa như xa mà cũng tựa như gần, âm vang, đồng vọng, ẩn ướt nỗi đợi mong:

    - Đến rồi à?

    Huỳnh Hoa hít hơi sâu âm thầm điều hòa khí huyết chứ không đáp lại. Giọng nói kia lại vang lên lần nữa, lúc ấy Huỳnh Hoa mới khẽ nhếch môi một cái. Cô nhận ra người vừa nói chỉ là một, chỉ là cố ý tỏ vẻ kỳ bí, gây hoang mang cho đối thủ. Huỳnh Hoa đảo mắt nhìn quanh một lượt rồi nhẹ giọng:

    - Tôi vì một lời hứa mà đến đây, đến để thực hiện một cuộc trao đổi.

    Giọng Huỳnh Hoa cất lên rất nhẹ, rất khẽ, chỉ đủ cho người đứng cách cô độ mươi bước có thể nghe. Nhưng người vẫn nghe thấy, vẫn giọng nói ấy cất lên:

    - Trao đổi à? Có phải cô nương đã đem Dạ Minh Châu đến rồi không?

    - Đúng vậy. Các hạ hãy hiện thân ra đi, chúng ta cùng nhau trao đổi.

    Từ lùm cây âm u phía trước, một bóng đen là là lướt nhẹ ra, đến cách Huỳnh Hoa độ mươi bước thì dừng lại. Huỳnh Hoa cao giọng hỏi:

    - Người ta cần đâu?

    Vẫn giọng nói âm u và huyễn hoặc cất lên, nhưng lần này đã gần hơn:

    - Minh Châu đâu, hãy cho ta nhìn thấy vật trước, ta sẽ thả người sau.

    Huỳnh Hoa hừ giọng:

    - Đừng hòng lừa ta, không thấy người ta không giao Bảo Vật.

    Người kia dường như đã cười:

    - Được rồi, vậy ta cho cô nương gặp cậu ấy.

    Kẻ hắc y vỗ tay ba tiếng, âm thanh vang rền giữa rừng đêm u tịch. Từ phía lùm cây đối diện ba bóng người nhè nhẹ lướt ra. Huỳnh Hoa cao giọng gọi:

    - Kiệt ca, có phải anh không? Hãy trả lời em.

    Từ phía ấy vang lên âm thanh quen thuộc:

    - Cô nương là ai?

    Cùng lúc ấy tứ phía bùng lên những ngọn lửa cao nghi ngút soi rõ mặt từng người. Huỳnh Hoa cũng thấy rõ trên mu bàn tay hắc y nhân đang đứng trước mặt cô có vết xăm mãng xà màu đỏ, y hẳn là kẻ giết chết nghĩa phụ, sư tổ, sư bá và sư thúc của cô. Y là Xích Hoằng!

    Phía sau lưng Xích Hoằng, Tuấn Kiệt đang bị hai kẻ hắc y giữ chặt. Vừa nhìn thấy cô anh hốt hoảng kêu lên:

    - Phụng Nga… là em sao? Mau rời khỏi đây ngay, nơi này nguy hiểm lắm. Đừng vì cứu anh mà hủy đi tính mạng của mình. Em không là đối thủ của lão đâu…

    Không để Tuấn Kiệt nói hết câu, Huỳnh Hoa cao giọng:

    - Kiệt ca, đừng lo lắng, em mang Bảo Vật đến cứu anh.

    Tuấn Kiệt hét lên:

    - Đừng tin lão, dù em có giao Bảo Vật ra lão cũng sẽ giết chúng ta. Hãy mau rời khỏi đây, đừng tin những gì lão nói...

    Xích Hoằng chợt cười lên khùng khục:

    - Cô ta đã đến đây rồi, ngươi tưởng chỉ cần nói như vậy ta sẽ để cho cô gái này rời khỏi hay sao?

    Tuấn Kiệt im bặt. Kẻ kia lạnh giọng:

    - Ta đã cho cô nương xem người rồi đấy, vật ta cần đâu?

    - Bảo Vật đang ở đây.

    Tuấn Kiệt hét to lên:

    - Đừng giao cho lão, lão ta sẽ dùng vào việc tà ác. Phụng Nga, hãy hủy Bảo Vật ngay đi!

    Huỳnh Hoa không để ý lời của Kiệt, cô tiếp tục nhẹ giọng nói với lão ta:

    - Bây giờ có thể trao đổi được hay chưa?

    - Chưa.

    - Tại sao?

    - Cô nương đã đòi gặp người trước khi trao đổi. Ta cũng muốn được nhìn thấy vật trước khi trao đổi.

    Huỳnh Hoa không nói gì, đưa chiếc hộp đen lên ngang tầm mắt rồi bật mở. Ánh sáng trắng tinh khiết của Minh Châu lóe lên soi sáng khắp một vùng. Ngay sau đó, Huỳnh Hoa đóng nắp hộp lại. Xích Hoằng chợt cất tiếng:

    - Cô nương đã dám một mình đến tận nơi đây hẳn cũng có chút bản lĩnh hơn người. Ta muốn tỷ thí với cô nương một cách công bằng, nếu cô nương thắng ta sẽ thả người và không Minh Châu nữa.

    Huỳnh Hoa nhếch môi:

    - Các người thật gian sảo. Nếu ta thua, lão sẽ có tất cả…

    Xích Hoằng cười nhạt:

    - Không, ta sẽ vẫn thả người.

    - Làm sao ta có thể tin ông?

    Lão không đáp, nhưng dường như lão đang cười:

    - Bây giờ có thể bắt đầu được chưa?

    Tuấn Kiệt kêu như thét lên:

    - Phụng Nga, đừng. Trên đời này không ai là đối thủ của lão đâu.

    Huỳnh Hoa dịu giọng:

    - Kiệt ca, không cần lo lắng. Mọi chuyện sẽ ổn thôi!

    Câu nói vừa dứt thân người của Huỳnh Hoa cũng đã tung lên cao. Hai tay cô đồng phất ra hai luồng chưởng lực mạnh mẽ nhằm thẳng Xích Hoằng lao tới. Đồng thời thân người cô cũng lùi hẳn về sau một quãng. Xích Hoằng không né tránh, chỉ hừ giọng rồi vẫy tay ra hiệu cho thủ hạ mình đưa Tuấn Kiệt rời đi. Sau đó hai tay lão cũng vỗ ra hai chưởng, hai nguồn sức mạnh chạm nhau xô mạnh vào những ngọn đuốc khổng lồ đang cháy dở, dập chúng tắt ngóm ngay lập tức. Cả hai cùng lắc mình, bóng dáng hòa nhanh vào đêm tối mịt mùng. Cuồng phong cùng lúc ầm ầm trổi dậy, không rõ là của hai đối thủ gây nên hay đất trời sắp phẫn nộ trước những ân oán chồng chất của thế gian.

    “Ầm”, tia sáng lóe lên cạnh những thân cây cổ thụ, cát đá bay mù lên, những thân cây gần đó đồng thời đổ sụp xuống. Cũng vừa lúc phía bên trên nơi ấy lóe lên tia chớp xé dọc bầu trời, soi rõ hai bóng hình… một màu tím một màu đen đang chưởng đối chưởng cùng nhau. Ánh chớp chưa tắt, hai bóng người ấy đã tách nhau ra, vụt biến tan vào không gian mênh mông vô tận. Ánh chớp tắt lịm, không gian trở lại khung cảnh âm u tăm tối. Cuồng phong vẫn cứ thổi ầm ầm, làm rừng cây quanh đó bị xô giật từng hồi, lá cành va vào nhau phát ra âm thanh rào rào như quỷ ăn đêm.

    Giữa không gian tĩnh mịch của đêm đen, giọng một nam nhân trầm ấm vang lên:

    - Oán hận ta không?

    Tiếng đáp nữ nhi nhẹ nhàng mà băng lãnh:

    - Không.

    - Tại sao?

    Người con gái không trả lời mà hỏi lại:

    - Tại sao… tại sao phải giết nhiều người như vậy? Vì cái gì mà ông lại giết nhiều người như vậy?

    Sau đó là tiếng cười cuồng dại, Xích Hoằng bật cười!

    - Hỏi ta vì cái gì ư?

    - Họ không đáng chết. Họ dù có tội cũng không đáng phải chết.

    - Vì tội của họ không đáng chết nên họ phải chết dưới tay ta. Như vậy mới có nhiều người phẫn hận.

    - Tại sao ông phải làm như vậy?

    - Chỉ có như vậy những tâm địa tà ác chưa có dịp phát tiết sức mạnh của mình mới cam tâm tình nguyện dựa vào ta. Để ta khơi nguồn cho chúng!

    Huỳnh Hoa cao giọng, nửa van nài:

    - Dừng lại đi, hãy quay đầu lại đi.

    Tiếng hét vang ngặt vội lời cô:

    - Muộn rồi.

    Huỳnh Hoa buồn giọng:

    - Tại sao, tại sao phải làm như vậy?

    "Ầm"… Lại vài gốc cây to bị đánh bật lên. Xích Hoằng và Huỳnh Hoa ai cũng thuộc hàng cao thủ võ lâm đương thời nên việc vừa đấu vừa nói chuyện với họ hoàn toàn không có gì trở ngại.

    Ánh chớp lóe lên rồi tắt lịm. Đủ để soi rõ hình thù hai đối thủ đang tử chiến cùng nhau bên dưới. Từ bao giờ trong tay Huỳnh Hoa đã xuất hiện thanh đoản kiếm. Khoảnh khắc tia chớp chói ngời lóe lên, soi vào, ánh thép từ ấy hắt ra buốt lạnh. Sau đó vẫn là cảnh âm u tịch mịch của núi rừng vào đêm. Thời gian cứ thế lặng lẽ trôi mau. Chốc chốc xa xa văng vẳng tiếng gà gáy báo canh tàn, Mưa vẫn chưa rơi, những tia chớp chẻ dọc trời đêm cứ lóe lên rồi chợt tắt, sau đó là tiếng sấm nổ vang làm rung động cả không gian bên dưới.

    Thêm lúc nữa, từ phía chân trời đằng đông, chút ánh sáng của ngày cố xé rách màn mây đen để len lỏi xuống cõi thế gian. Bình minh cuối cùng cùng cũng đến. Huỳnh Hoa và Xích Hoằng đã giao chiến suốt cả canh giờ, vẫn chưa thể phân thắng bại.

    Ánh sáng của ngày xua tan màn đêm đen tối từng chút một. Mây đen vẫn còn che kín nghịt bầu trời, vài giọt mưa li ti đã bắt đầu rơi. Khi ánh sáng của bình minh soi rõ hai người đang giao chiến nơi khoảng trống giữa đỉnh đồi cũng là lúc Xích Hoằng nhận một chưởng từ Huỳnh Hoa, thân người y bị hất tung lên cao rồi rơi xuống, và cứ thế y nằm yên bất động. Huỳnh Hoa lùi lại vài bước rồi phi thân thẳng vào khu rừng bên cạnh. Có tiếng thét vang rồi im bặt. Tuấn Kiệt ngơ ngẩn nhìn chằm chằm người con gái đối diện mình:

    - Xích Hoằng đã bị em hạ gục rồi sao?

    - Ừm.

    - Anh thật không ngờ võ công em lại cao cường đến như vậy.

    Huỳnh Hoa khẽ cười rồi dịu giọng:

    - Mau rời khỏi nơi này.

    Kiệt gật đầu:

    - Ừm.

    Anh bước đi nhưng thấy Huỳnh Hoa vẫn còn đứng lại thì dừng lại, gọi:

    - Phụng Nga.

    - Anh hãy đi đi, em còn có việc phải làm không đi cùng anh được. Dưới chân núi, nơi bia đá có con ngựa trắng.

    - Em còn có việc gì? Có nguy hiểm hay không?

    Huỳnh Hoa lắc đầu:

    - Không nguy hiểm, đừng lo cho em, hãy đi đi. À, đúng rồi… vật này của anh…

    Huỳnh Hoa vừa nói vừa lấy miếng ngọc bội mình nhặt được ở nhà Ba Lạc Đồ đưa cho Kiệt. Anh vừa nhìn thấy ngọc bội lập tức tái mặt kêu lên:

    - Vật này của mẹ anh, vì sao em có được vật này trong tay. Bà ấy hiện giờ đang ở đâu, có làm sao không? Em đã gặp mẹ anh rồi phải không?

    Huỳnh Hoa thoáng lặng người. Tuấn Kiệt chộp vai cô lay mạnh:

    - Phụng Nga, hãy nói cho anh biết.

    - Bà ấy không sao, có lẽ giờ này họ bà ấy và cha anh đang trên đường đến đây để giải cứu cho anh.

    - Cha anh ư?

    - Đúng vậy. Họ đang trên đừng đến đây để cứu anh. Muốn gặp họ, anh xuống núi rồi đi thẳng về hướng đông.

    - Bây giờ xa nhau liệu chúng ta có còn gặp lại nhau không?

    - Nhất định sẽ gặp, xong việc em sẽ đến tìm anh. À, hãy thay em mang vật này về đưa lại cho mẹ của anh.

    - Đây là…

    - Anh cứ đưa cho mẹ anh, bảo em nhờ bà ấy trả lại cho chủ nhân của nó.

    Thứ Huỳnh Hoa giao cho Kiệt chính là viên Minh Châu được gói trong lớp lụa màu tím sậm.

    - Ừm. Phụng Nga, kẻ thù của anh đã bị em giết chế, anh bây giờ không còn gì vướng bận. Lần này anh nhất định xin mẹ được cưới em làm vợ!

    Kiệt quay đi với nụ cười rạng rỡ nhưng lại làm cho Huỳnh Hoa nghe đau nhói trong lòng.

    "Cưới nhau ư? Chúng mình là anh em có thể cưới nhau ư? Kiệt ơi,…"

    Những giọt mưa bằng hạt đậu bắt đầu tí tách rơi, rơi ngày một dày, ướt mặt đất, cỏ cây và ướt cả không gian. Huỳnh Hoa lặng lẽ đếm bước về phía cô và Xích Hoằng vừa giao chiến. Cơn mưa đầu thu tuôn rơi như trút làm toàn thân Huỳnh Hoa cũng dẫm ướt. Chiếc áo đen đang đứng bất động trong mưa kia cũng cũng ướt dẫm theo.

    - Hắn đi rồi, giờ đến chuyện của chúng ta.

    - …

    Xích Hoằng quay lại nhìn Huỳnh Hoa. Cô không nói gì, giữa trán Huỳnh Hoa dần hiện lên dấu ấn màu son. Giữa cơn mưa, Xích Hoằng cất tiếng cười cuồng loạn, lúc sau lão mới dừng lại, lạnh giọng hỏi:

    - Muốn giết ta à?

    - Ông đã giết hại quá nhiều người, ta phải thay trời hành đạo, dừng những việc làm tán tận lương tâm của ông lại.

    - Thay trời hành đạo?

    Lão lại bật cười cuồng dại. Thanh đoản kiếm trong tay Huỳnh Hoa nhẹ nhàng tỏa ra sắc sáng xanh. Nhanh như cắt cô vươn ra, phạt luồng kiếm khí cuồng nộ về phía Xích Hoằng ngăn giọng cười của lão. Quả nhiên Xích Hoằng không cười nữa, lão tung cười lên cao tránh khỏi tầm sát thương của kiếm khí. Huỳnh Hoa điểm chân tung mình lướt mau theo, tay phải ra chiêu tay trái tung chưởng đón chưởng phản công của Xích Hoằng. Những giọt mưa đang rơi xuống bị áp lực của chưởng lực hai người chuyển hướng bắn sang hai bên, xuyên qua những chiếc lá to khoét thành những lỗ bằng ngón tay người. Có những chiếc lá không chịu nổi, lìa cành rơi mau xuống.

    Vừa tung chưởng phản công, Xích Hoằng đã nhanh chóng lạng người tránh thế kiếm của Huỳnh Hoa. Bóng dáng của lão hòa vào không gian thành một vệt đen mờ. Huỳnh Hoa không buông tha, lại điểm châm lướt mau theo.

    "Rào…"

    Những thân cây to còn lại quanh đó lại bị kiếm khí của Huỳnh Hoa chém đứt, đổ rào rào xuống.

    "Ầm… rào…"

    Chưởng lực của Xích Hoằng phóng về phía Huỳnh Hoa. Tuy cô tránh được nhưng những gốc cây phía sau lưng cô bị chưởng ấy nhổ tung lên. Cả gốc lẫn ngọn cây và đất đá không chịu được chưởng lực mạnh mẽ của Xích Hoằng, rào rào đổ xuống vực thẳm bên cạnh. Ngay sau đó, Huỳnh Hoa phản chiêu bằng chưởng trái, Xích Hoằng lại tránh được. Những thân cây phía sau lại hứng chịu khổ nạn, bật gốc lăn quay xuống dốc. Thêm lúc nữa, quanh đấy chỉ còn một vài thân cây còn trụ được những cũng sắp ngã nghiêng. Bên dưới mặt đất, cát đá bị xới lên lồi lõm không chút tiếc thương.

    Và rồi hai chiếc bóng gần như cùng lúc lao ập vào nhau, là chỉ, là trảo hay quyền cước… Nếu có người nào đó đứng đấy quan chiến cũng chưa hẳn nhận ra hai người họ đang dùng thủ pháp nào để giao chiến cùng nhau. Tất cả diễn ra nhanh thời gian một tia chớp, chỉ biết tất cả thủ pháp nào có thể dùng trong cận chiến, họ đã dùng ngay lúc ấy. Liền sau đó hai chiếc bóng tách rời nhau, ánh sáng xanh bất chợt lóe lên khắp cả vùng đất mênh mông… khoảnh khắc ấy hai chiếc bóng cùng cùng lúc dừng lại.

    Xích Hoằng và Huỳnh Hoa cùng đứng đối diện nhau, khoảng cách giữa họ tầm ba bốn trượng. Huỳnh Hoa hơi rùn người xuống, tay úp xuống và vươn thẳng về phía Xích Hoằng trước mặt mình, thanh đoản kiếm trên tay cô đã biến mất. Tư thế dừng lại của Xích Hoằng biểu hiện ý đồ của lão… có lẽ lão đang muốn lao vào cận chiến với Huỳnh Hoa. Nhưng đến vị trí ấy lão lại dừng chân!

    Cả hai cùng dừng lại! Xích Hoằng từ từ nhìn xuống ngực mình, nơi đó chiếc áo đen huyền của lão bị khoét thủng một lỗ nhỏ. Từ cái lỗ đó máu không ngừng tuôn ra như xối, hòa vào nước mưa tạo thành một vùng đỏ ối ngay dưới chân của lão. Chiếc mặt nạ bằng sắt đen huyền trên gương mặt lão cũng rơi luôn xuống. Để lộ khuôn mặt trẻ trung như thiếu niên vừa đôi mươi tuổi. Điều đó không có gì phải ngạc nhiên, người sở hữu Thiên Kiếm và Hắc Kiếm sẽ trở thành người bất lão bất tử. Thời gian sẽ dừng lại đối với họ ngay khi họ được sở hữu thanh kiếm huyền năng ấy.

    Xích Hoằng nhìn Huỳnh Hoa nở nụ cười mãn nguyện.

    - Xem ra quả thật nàng rất muốn lấy mạng ta nên khi ra tay vô cùng quyết đoán.

    Huỳnh Hoa im lặng lạnh lùng nhìn gã. Xích Hoằng lại bật cười:

    - Vừa rồi có phải nàng từng hỏi ta tại sao lại giết nhiều người như vậy phải không? Tại sao ta lại không chịu quay đầu dù biết đó là điều tà ác phải không? Bây giờ ta cho nàng biết! Tất cả những gì ta làm chỉ vì nàng. Ta phải làm như vậy nàng mới oán hận ta, nàng mới đến tìm ta để tiêu diệt. Trước lúc chết đi ta được cùng nàng giao đấu, được nhìn thấy dung mạo của nàng, bao nhiêu đó đã đủ lắm rồi! Thủy…

    Huỳnh Hoa hét lên:

    - Thu Thủy đã chết rồi. Từ rất rất lâu rồi nàng ta đã không tồn tại trên đời này nữa.

    - Ta biết. Thu Thủy đã chết, nàng ấy bỏ rơi ta. Ta cũng biết nàng là kiếp sau của nàng ấy. Ta cũng biết nàng biết nàng là ai… Từ khi ta không thể cảm nhận về nàng, ta biết nàng đã có được Thiên Kiếm. Và ta cũng biết Thiên Kiếm đã cho nàng nhìn thấy tất cả những gì trong quá khứ rồi. Có đúng vậy không?

    - Biết, tại sao vẫn lùng tìm người của Cầm Thiên phái để tàn sát? Đâu phải ông không biết phần còn lại của Thu Thủy chỉ là thể xác không hồn làm sao có thể cứu tỉnh. Tại sao, tại sao phải làm như vậy?

    - Chính vì nàng đó, Thu Thủy! Nàng có biết không… ngay lúc nàng gục xuống trong vòng tay ta, ta không kiềm chế được mình, ta đã giết người, rất rất nhiều người. Ta biết ngay phút giây đó ta đã sa vào con đường tội lỗi, khi chết đi sẽ bị đọa vào địa ngục tối tăm không còn lối thoát…

    - …

    - Ban đầu ta không biết nàng đã đầu thai chuyển kiếp, quả thật ta đã cố công tìm người của Cầm Thiên phái để cứu tỉnh thể xác của nàng. Nhưng sau đó ta biết nàng chuyển kiếp, nàng chuyển kiếp vào nhà họ Mạc – Mạc Linh. Khi ta đến nàng đã là người hấp hối trong bệnh tật vì trốn đi chơi với người con trai lạ trong gió tuyết, ta chỉ hận sức mạnh của mình không thể cứu được nàng, ta hận nàng đã không còn nhớ đến ta. Kiếp thứ hai nàng là tiểu thư vương giả, vừa tròn mười sáu tuổi đã lên kiệu hoa về nhà chồng, quên cả mối tình của ta của chàng trai kiếp trước. Ta chỉ tiếc ta luôn đến chậm hơn một bước, bởi vì Hắc Kiếm chỉ cảm nhận được nàng đã chuyển kiếp khi nàng tròn mười lăm tuổi. Ta cảm thấy mình không chấp nhận được chuyện đó, vì vậy chính tay ta đã giết chết nàng. Nàng… hận ta không?


    Huỳnh Hoa khe khẽ lắc đầu. Xích Hoằng nói như hét lên:

    - Tại sao? Tại sao nàng không căm hận ta? Hãy căm hận ta, hận càng sâu càng tốt. Nàng có biết không, Lộc Phẩm chết rồi ta chờ đợi ngày nàng tái sinh lần nữa và ta đã chờ đợi được. Nhưng ta biết, giữa chúng ta không có duyên nợ với nhau, dù ta có chờ trăm kiếp, nàng có tái sinh trăm lần chúng ta chỉ là người của hai thế giới khác nhau. Vì Hắc Kiếm đã cho ta biết, Thiên Kiếm đã chấm nàng là chủ nhân đời kế tiếp. Ta biết đời này kiếp này ta và nàng không thể chung đôi. Ta là kẻ ác nhân, nàng là người đại diện cho cái thiện của võ lâm. Chính vì vậy, ta tàn sát toàn bộ người của Cầm Thiên phái để đại diện cái thiện chỉ còn lại mình nàng. Trách nhiệm của nàng sẽ là đập tan những gì ta đã dựng nên. Với những tội lỗi ta đã làm, ta biết sẽ bị đày vào địa ngục. Còn nàng, để dập tan cơ nghiệp của ta nhất định phải tàn sát vô số sinh linh. Và nàng cũng sẽ cùng ta đọa vào địa ngục. Khi sống hai ta không thể cùng ở bên nhau đã làm ta vô cùng đau khổ. Nhưng khi nghĩ đến khi chết đi, chúng ta cùng bị đày vào một nơi trong địa ngục ta đã mãn nguyện lắm rồi.

    Huỳnh Hoa nghẹn giọng:

    - Chỉ vậy thôi sao… chỉ đơn giản như vậy thôi sao?

    - Đúng vậy. Ta chịu đựng cô đơn đau khổ suốt những tháng ngày qua chỉ vì ngày hôm nay, ta chờ đợi suốt ba kiếp người của nàng chỉ vì ngày hôm nay. Ngày hôm nay đã đủ trăm năm kể từ khi Hắc Kiếm gặp được ta, nó đã rời khỏi ta để về với chủ mới, ta biết mình sẽ chết… vì với biết bao việc ác ta đã làm ra, nàng không giết ta người khác cũng giết ta… Thủy, từ giờ phút này… tiểu Phong, tiểu Hùng và tiểu Vũ… ta giao lại cho nàng, vì ngoài nàng ra không ai đủ sức cản trở đã tâm của chúng. Còn nữa, sau khi ta chết hãy mang đầu ta về cho những người oán hận ta nhìn thấy. Nàng sẽ trở thành một người hùng.

    - Tại sao chứ? Tại sao phải làm như vậy?

    - Là do ta quá yêu nàng, nhưng ta lại là một con người ích kỉ. Ngày đó ta không thể chết theo nàng khi nàng bỏ ra đi. Ngày đó ta muốn cứu nàng nhưng ta không làm được vì sức mạnh ta đang mang là nguồn sức mạnh tà ác. Nên ta phải làm như vậy… cứ oán hận ta đi, hãy oán hận ta đi.

    Huỳnh Hoa mím chặt bờ môi không nói thêm gì nữa, gương mặt ánh lên nỗi đau khổ cực cùng. Xích Hoằng bật cười.

    - Nàng khóc ư? Muộn rồi, cả ta và nàng đều không thể quay lại được nữa, hãy chấp nhận số phận của chính mình thôi. Nhưng ngay phút này ta phải đi trước nàng một bước. Hắc Kiếm… Vũ nhi đang giữ, kể từ bây giờ nàng không tìm hắn, hắn cũng tìm nàng để trả thù cho ta. Lúc ấy nếu nàng không giết hắn, hắn cũng giết nàng… ngày nàng và ta bị đọa cùng một địa ngục cũng gần hơn…

    Huỳnh Hoa bịt tai lại gào lên:

    - Đừng nói nữa, ta không muốn nghe, ta không muốn nghe…

    Xích Hoằng lại nở nụ cười:

    - Được thôi, nàng không muốn nghe ta không nói nữa. Thu Thủy, vĩnh biệt.

    Y nói xong đưa đôi bàn tay lên chạm vào đầu mình, vặt mạnh một cái chiếc đầu y rời khỏi cổ. Đôi bàn tay ấy đẩy chiếc đầu thẳng về phía Huỳnh Hoa, sau đó thì cơ thể của y từ từ ngã xuống. Máu từ cổ y chảy ra như xối. Mưa vẫn cứ rơi nặng hạt làm cho số máu ấy lan ra cả một vùng rộng chung quanh.

    Chiếc đầu của Xích Hoằng lăn đến cách Huỳnh Hoa chừng hai bước thì dừng lại. Đôi mắt Xích Hoằng đã nhắm nghiền, trên môi phản phất nụ cười mãn nguyện. Trong đầu Huỳnh Hoa ong ong lên giọng nói của Kiệt:

    "Phụng Nga, kẻ thù của anh đã bị em giết chế, anh bây giờ không còn gì vướng bận. Lần này anh nhất định xin mẹ được cưới em làm vợ!"

    Quyện trong ấy là lời nói của Xích Hoằng:

    "Ta biết đời này kiếp này ta và nàng không thể chung đôi. Ta là kẻ ác nhân, nàng là người đại diện cho cái thiện của võ lâm. Chính vì vậy, ta tàn sát toàn bộ người của Cầm Thiên phái để đại diện cái thiện chỉ còn lại mình nàng. Trách nhiệm của nàng sẽ là đập tan những gì ta đã dựng nên. Với những tội lỗi ta đã làm, ta biết sẽ bị đày vào địa ngục. Còn nàng, để dập tan cơ nghiệp của ta nhất định phải tàn sát vô số sinh linh. Và nàng cũng sẽ cùng ta đọa vào địa ngục. Khi sống hai ta không thể cùng ở bên nhau đã làm ta vô cùng đau khổ. Nhưng khi nghĩ đến khi chết đi, chúng ta cùng bị đày vào một nơi trong địa ngục ta đã mãn nguyện lắm rồi"

    Lời nói của hai người bọn họ cứ trộn lẫn vào nhau, vang lên không ngừng nghỉ trong đầu của Huỳnh Hoa. Dưới cơn mưa tầm tã ấy, trên đôi môi đào mộng người con gái đó vẽ lên một nụ cười. Huỳnh Hoa cười khùng khục một lúc rồi cười to lên, càng lúc tiếng cười của cô càng to lớn và cuồng loạn. Sau cùng Huỳnh Hoa ngửa mặt nhìn trời hét to lên một tiếng rồi buông người quỳ phục xuống. Dường như cô đã khóc, và phải chăng ông trời cũng xót xa cho cảnh ngộ của cô nên cũng tầm tã rơi châu?

    Tiếng sấm nào ầm vang lừng đâu đó, nhưng Huỳnh Hoa dường như không hề nghe thấy, cô vẫn quỳ phục nơi khoảng trống trên đỉnh núi Sư Tử Sơn, im lìm, bất động. Mưa vẫn cứ rơi như muốn gột rửa hết những đau thương đang đè nặng trong lòng người. Cuồng phong chốc chốc lại nổi lên, xô những giọt mưa rơi nghiêng, rát buốt nhưng Huỳnh Hoa vẫn cứ ngồi đó, lặng im gặm nhấm nỗi đau đời.

    Không biết thời gian đã trôi qua bao lâu nhưng mưa không còn rơi nữa, gió cũng không còn thổi loạn cuồng. Bầu trời chỉ còn những vệt mây mưa giăng phủ khắp nơi. Đến lúc ấy, Huỳnh Hoa mới từ từ đứng dậy nhưng gương mặt, mắt, môi từ bao giờ trở nên đờ đẫn, thẫn thờ, không còn cảm xúc. Từng bước chân của cô cũng chông chênh vô định. Ngay lúc này đây dường như linh hồn của cô đã lưu lạc ở một vùng trời nào xa lắm!

    Huỳnh Hoa bước đi như kẻ vô hồn, đến cạnh chiếc đầu của Xích Hoằng cô nhẹ nhàng cúi xuống, nhặt lên. Cô tê tái nhìn đôi môi đang cười cợt ấy rồi chậm chạp bước từng bước chân vô định. Những cơn gió nhè nhẹ sau cơn mưa cũng bắt đầu thổi, làm y phục trên người Huỳnh Hoa khô dần và nhẹ nhàng tung bay theo gió.

    Huỳnh Hoa không biết mình đã đi như vậy bao lâu, càng không biết con đường phía trước sẽ dẫn về đâu. Những bước chân của cô vẫn cứ chông chênh vô định. Lại càng không biết đến đâu thì nên dừng lại. Thời gian chầm chậm trôi đi. Và rồi tiếng vó ngựa vang lên dường như từ phía trước của con đường. Một lúc sau, từ đó hiện ra một bóng người đang cưỡi ngựa. Người ấy đang phi rất nhanh về phía Huỳnh Hoa, nhưng cô dường như không nhìn thấy. Huỳnh Hoa vẫn cứ bước từng bước đi chậm chạm, đôi mắt vô hồn, giá lạnh. Con ngựa đó phi mau đến trước mặt Huỳnh Hoa thì dừng lại, người cưỡi ngựa nhảy mau xuống, gọi to:

    - Huỳnh Hoa.

    Anh là Dương Long. Không biết có nghe thấy tiếng gọi hay không nhưng Huỳnh Hoa vẫn cứ bước đều về phía trước. Cô không đáp lời cũng không dừng lại dù chỉ một bước chân. Dương Long thấy vậy vội chạy theo chộp lấy đôi vai Huỳnh Hoa lay mạnh. Anh vừa lay vừa gọi, giọng anh có chút gì hốt hoảng:

    - Huỳnh Hoa, em làm sao vậy? Hãy nhìn anh đi, Huỳnh Hoa…

    Huỳnh Hoa ngước mắt nhìn anh, Dương Long thoáng giật mình, trong ánh mắt thẳm sâu kia anh không cảm nhận được gì cả, trống rỗng, vô hồn, đờ đẫn. Dương Long siết nhẹ đôi vai Huỳnh Hoa, gọi to:

    - Huỳnh Hoa… Huỳnh Hoa… em nghe tiếng anh gọi không? Trả lời anh đi, đã xảy ra chuyện gì? Tại sao em lại trở nên như thế này?

    Đây không là lần đầu tiên anh nhìn thấy cô trong bộ dạng này nhưng vẫn không khỏi hoảng hốt kinh hoàng. Huỳnh Hoa không đáp, cũng không nhìn anh nữa, cô xoay người bước đi. Dương Long vội vàng nắm lấy cánh tay cô giữ lại:

    - Huỳnh Hoa… em còn muốn đi đâu nữa? Về với anh, em bỏ đi như vậy có biết mọi người lo lắng cho em lắm hay không?

    Bị giữ lại Huỳnh Hoa không bước tiếp, nhưng lời của Dương Long dường như với cô vẫn là gió thoảng mây bay. Dương Long kéo tay Huỳnh Hoa bước đến bên con ngựa đang đứng bên đường gặm cỏ.

    - Huỳnh Hoa, về với anh nghe em…

    Huỳnh Hoa gằn giọng:

    - Buông tay.

    Giữa trán cô dấu ấn ngay phút chốc hiện đỏ hồng rực rỡ, thủ trảo Huỳnh Hoa vung lên chộp thẳng vào yết hầu của Dương Long. Dương Long giật mình, vội vàng nghiêng người tránh đi. Vừa tránh, Dương Long vừa kêu lên:

    - Huỳnh Hoa hãy bình tĩnh lại, là anh đây mà… hôm nay em làm sao vậy?

    Huỳnh Hoa vẫn không đáp lời anh, cũng chẳng buồn nhìn, thủ trảo buông xuống và rồi cô lại bước đi. Dấu ấn màu đỏ nơi trán biến mất không còn tăm tích. Dương Long thở phào một cái, vội chạy theo cô. Anh đến chắn trước mặt cô, gọi to:

    - Huỳnh Hoa… trả lời anh. Em thế nào rồi? Đừng làm anh sợ mà…

    Dương Long nắm lấy bờ vai Huỳnh Hoa lay mạnh.

    - Huỳnh Hoa.

    Huỳnh Hoa như người bừng tỉnh mộng khẽ ngước mắt nhìn anh. Ánh mắt kia không vô hòn nữa nhưng tràn ngập đau thương và hai dòng lệ nóng lặng lẽ chảy ra trong vô thức. Dương Long đưa tay lau đi dòng lệ ấy nhẹ nhàng kéo Huỳnh Hoa vào lòng, nói khẽ vào tai cô:

    - Tại sao e lại khóc, đã xảy ra chuyện gì, nói cho anh biết được không? Em có biết mọi người lo lắng cho em lắm hay không?

    Huỳnh Hoa không trả lời câu hỏi của anh mà chỉ nói khẽ một câu:

    - Em muốn ngủ.

    Dương Long im lặng một lúc rồi nhẹ vuốt tóc cô, anh cũng thì thầm:

    - Nếu muốn ngủ hãy cứ ngủ đi, từ giờ anh sẽ bảo vệ em.

    Nói rồi anh bế thốc Huỳnh Hoa, tung mình nhảy lên lưng ngựa. Huỳnh Hoa nhẹ nhàng khép mắt, Dương Long nhìn cô chỉ còn biết thở dài, thúc ngựa chậm chậm bước đi.



    …o0o…



    Đoàn người của Hồ Kỳ đang nghỉ trưa chợt nghe tiếng vó ngựa âm vang. Ai nấy đều ngưng trọng thần sắc, sẵn sàng ra tay nếu chạm nhầm địch thủ. Lúc sau phía trước hiện ra con bạch mã, trên lưng bạch mã là một người. Hạnh Nguyên vừa nhìn thấy kêu lập tức kêu to:

    - Kiệt nhi.

    Ai nấy đưa mắt nhìn nhau, không nói gì. Chỉ thấy người cưỡi ngựa là chàng thiếu niên trẻ trung, tuấn tú. Vừa nhìn thấy Hạnh Nguyên anh đã hét to:

    - Mẹ.

    Kiệt vừa nhảy xuống ngựa, Hạnh Nguyên đã nhào ngay lại ôm chầm lấy con trai, đôi khóe mi bà long lanh giọt lệ vui mừng. Biết chàng thiếu niên ấy là Kiệt, anh đã được an toàn, Hồ Kỳ mới thở phào nhẹ nhõm. Sau nỗi vui được gặp lại mẹ, Kiệt mới quay nhìn xung quanh, nhận ra có rất nhiều ánh mắt đang nhìn mình. Lại thấy Hạnh Nguyên, thấy bà y phục rách tả tơi vài mảng thì hơi hoảng:

    - Mẹ, tại sao mẹ lại ở đây? Mẹ bị bọn họ bắt à? Mẹ có làm sao không? Có bị thương, bị hành hạ gì không?

    Hạnh Nguyên cười hiền khẽ, lắc đầu:

    - Mẹ không sao hết. Mà làm sao con thoát khỏi tay Xích Hoằng được vậy? Hắn thả hay con trốn?

    - Là Phụng Nga đã cứu con đó mẹ.

    - Con vừa nói gì? Phụng Nga…

    - Là người con gái con đã nói với mẹ lúc trước đấy! Cô ấy đã cứu con, cô ấy không những xinh đẹp mà võ công cũng rất cao cường, nghĩa nhân toàn vẹn. Xích Hoằng đã bị cô ấy giết chết rồi, mối thù của sư tổ xem như xóa bỏ. Mẹ đừng chia cắt chúng con nữa, có được không?

    - Con thật lòng yêu cô gái đó hay sao?

    - Dạ phải. Mẹ, con xin mẹ lần này thôi, sau này mẹ nói gì con cũng nghe theo hết.

    - Được rồi, việc đó để mẹ suy nghĩ lại. Thế hiện giờ cô ấy đang ở đâu?

    - Cô ấy bảo còn có việc cần giải quyết nên sẽ đến sau.

    Đến lúc này Hồ Kỳ mới cất tiếng hỏi:

    - Nói vậy Kiệt nhi đã có ý trung nhân rồi à?

    Kiệt nghe hỏi quay lại nhìn, thấy người vừa gọi mình một cách thân mật lại là Hồ Kỳ thì kinh ngạc quay nhìn mẹ:

    - Mẹ, ông ta…

    Hạnh Nguyên hiểu ý của con, bà cười xòa:

    - Gặp con vẫn bình yên mẹ mừng quá nên quên cho con biết. Mẹ đã gặp lại cha, cha con còn sống, ông ấy là cha con đó. Mau… lại nhận cha đi con.

    Tuấn Kiệt có chút ngỡ ngàng:

    - Mẹ… ông ấy là cha con thật sao? Sao có thể, ông ta tên là Hồ Kỳ… còn cha… mẹ chẳng phải đã nói là cha con chết rồi sao? Tại sao bây giờ…

    Hồ Kỳ cười hiền hòa:

    - Ta chính là cha của con đây. Lúc trước, quả thật ta đã bị Bình An vương gia bắt giữ. Nhưng sau khi ông ấy đều tra thì biết được ta bị oan, nhưng không đủ bằng chứng để chứng minh. Ông ấy quyết định ra lệnh xử tử nhưng thật ra là thả ta, bảo ta thay tên đổi họ tự tìm bằng chứng chứng minh oan án của mình. Vì người hại ta là người trong giang hồ, ngoài phạm vi quản lý của triều đình. Kể từ đó ta cùng ông ấy cố gắng tìm kiếm bằng chứng để lật lại vụ án nhưng suốt bao nhiêu năm qua vẫn chẳng được chút manh mối gì.

    Ông nói xong chỉ khẽ thờ dài. Hạnh Nguyên tiếp lời:

    - Thanh Phong ra tay xong đã hủy đi tất cả bằng chứng có liên quan rồi, dù ông có tìm cả đời cũng không bao giờ tìm được. Trừ khi ông bắt được sư đệ của y, nhưng hắn hiện đang là quan nhân trong hoàng cung, mà hoàng cung có cả ngàn quan lớn nhỏ, muốn tìm y không phải dễ.

    Tuấn Kiệt nhìn mẹ rồi nhìn Hồ Kỳ.

    - Nói vậy người này là cha của con thật sao mẹ?

    - Đúng vậy. Hãy lại nhận cha đi con!

    Hồ Kỳ ôm con trai vào lòng nghe tâm hồn ấm áp. Ông có lỗi với hai mẹ con Kiệt quá nhiều nhưng họ lại tha thứ cho ông một cách dễ dàng như thế này, ông đâu còn biết phải mong đợi gì hơn nữa. Hạnh Nguyên nhìn cả hai rồi khẽ mỉm cười.

    - Bây giờ cha con đã gặp nhau rồi, ông ấy chính là chủ của gia đình. Từ giờ mẹ giao quyền quyết định hôn nhân của con lại cho ông ấy. Muốn xin gì thì xin cha con ấy!

    Hồ Kỳ cười hiền:

    - Đã một thời mẹ cha bị uy quyền và thế lực cách chia, khiến cho hai mươi mấy năm qua không ai được sống trong yên vui hạnh phúc. Giờ con đã có tình yêu của riêng mình, để tránh bước vào vết xe đổ ngày xưa, con cứ đưa cô gái ấy đến gặp ta… ta thành toàn cho hai con.

    - Dạ, con cám ơn cha mẹ.

    Khoảnh khắc ấy niềm hạnh phúc nào chợt vỡ òa, cha con chồng vợ trùng phùng sau bao ngày xa cách, Hồ Kỳ quả thật dù có nằm mơ cũng không nghĩ trong đời ông lại được diễm phúc đón nhận nỗi vui này.

    Chợt có tiếng thở dài:

    - Đi đã lâu rồi sao Long nhi còn chưa đưa Quyên nhi quay lại. Không biết đã tìm gặp hay chưa hay là đã lạc đường…

    Hồ Kỳ nghe nói giật mình hỏi:

    - Ta quên mất, Quyên nhi đã mang Bảo Vật đi lại không biết đi đâu. Bây giờ không có vật trong tay, làm sao về hoàng cung đây?

    Nhật Lan buồn giọng trách:

    - Lão gia thương con mà thương không đồng gì cả. Tìm được đứa con này thì quên mất đứa con kia. Chỉ luôn miệng nhắc đến Bảo Vật, rõ ràng chẳng có ý lo gì cho Quyên nhi cả. Ông đúng là người cha vô tâm mà…

    - Ta… ý ta không phải như vậy, ta cũng lo cho Quyên nhi mà.

    - Vậy giờ ông liệu thế nào?

    - Chúng ta phải tìm Quyên nhi về, mọi người hãy chia nhau ra tìm. Bảo Vật đang trong tay nó, đi một mình như vậy rất nguy hiểm!

    Mọi người đang định lên ngựa chia ra tìm kiếm người, chợt Tuấn Kiệt kêu lên:

    - À, phải rồi. Vừa nãy Phụng Nga có con một vật, bảo con đưa cho mẹ, cô ấy nhờ mẹ trả nó lại cho chủ của nó.

    Hạnh Nguyên ngạc nhiên:

    - Là gì vậy?

    Tuấn Kiệt mau mắn lấy chiếc hộp ra đưa cho mẹ, Hạnh Nguyên vừa mở chiếc hộp ra, lập tức có vài tiếng kêu thất thanh bật lên:

    - Bảo Vật.

    Nhật Lan hốt hoảng kêu lên:

    - Bảo Vật ở đây… vậy Quyên nhi hiện giờ đang ở đâu, tại sao nó không về đây? Nhất định Quyên nhi xảy ra chuyện gì rồi, tôi phải đi tìm nó mới được.

    Nhật Lan định lao đi, Hồ Kỳ vội ngăn lại:

    - Bà khoan đi đã. Bây giờ bà biết Quyên nhi ở đâu hay sao mà tìm?

    Ông quay sang hỏi Kiệt:

    - Lúc cô gái tên Phụng Nga đưa vật này cho con có nói thêm gì nữa không?

    - Không nói gì nữa hết!

    Mọi người lo lắng cùng đưa mắt nhìn nhau nhưng nhất thời không biết phải sao. Giữa trùng trùng điệp điệp núi rừng tìm một người không phải dễ.



    …o0o…



    Cuối cùng Hồ Kỳ quyết định tiến thẳng về phía trước, nếu may mắn gặp được cô gái tên Phụng Nga kia biết đâu họ sẽ hỏi thăm được tin tức của Lệ Quyên. Đang đi, chợt có tiếng vó ngựa xa xa vọng lại, mọi người ngưng thần lắng nghe, lại khẽ đưa mắt nhìn nhau. Lúc sau đầu đường xuất hiện người cưỡi hắc mã. Khi đến gần mọi người mới nhận ra là Dương Long. Trong lòng anh đang ôm chặt thân thể một người con gái.

    Nhìn thấy Dương Long bế Huỳnh Hoa trên tay Nhật Lan suýt chút phát hoảng. Bà và Hồ Kỳ cùng bật thốt:

    - Quyên nhi làm sao vậy?

    Dương Long vội trấn an:

    - Tiểu thư không sao, cô ấy chỉ đang ngủ.

    - Hả…

    Nhìn những ánh mắt đầy ngờ vực của mọi người, anh biết một lời khó giải thích hết mọi chuyện nên vội gọi Huỳnh Hoa dậy. Phải gọi mấy lần cô mới cựa mình mở mắt, Dương Long mừng rỡ nói như reo:

    - Vừa rồi tôi cứ tưởng em không bao giờ thức dậy nữa. Chúng ta đã về đến nơi rồi!

    Dương Long đặt Huỳnh Hoa đứng xuống, ai nấy đưa mắt nhìn nhau nhất thời không biết phải nói gì. Hồ Kỳ thở phào nhẹ nhõm:

    - Không sao thì tốt.

    Huỳnh Hoa nhìn lượt qua những người đang có mặt quanh đó, đôi mắt cô chạm ngay vào ánh nhìn của Kiệt. Kiệt đang nhìn chầm chầm vào cô, Huỳnh Hoa vừa cụp mắt định quay đi thì Kiệt gọi to:

    - Phụng Nga.

    Huỳnh Hoa dường như không nghe thấy, cô bước đến cạnh con ngựa gở túi vải đang bọc chiếc đầu của Xích Hoằng. Kiệt hơi chau mày, anh bước nhanh lại chộp lấy bờ vai Huỳnh Hoa xoay người cô lại:

    - Phụng Nga, em nói em có việc phải làm, xong việc sẽ đến gặp anh. Tại sao bây giờ em lại cùng người đàn ông này tay trong tay?

    Huỳnh Hoa hơi ngẩn người một chút nhưng ngay lập tức bị cô gạt cánh tay anh, cô gằn giọng:

    - Anh nói gì tôi không hiểu, tên tôi không phải là Phụng Nga.

    Kiệt khẽ lắc đầu kêu lên:

    - Không, em chính là Phụng Nga, dù em có hóa thành tro anh cũng nhận ra. Tại sao vậy, tại sao em không chịu nhìn anh? Vừa rồi chính em đã cứu anh kia mà, tại sao bây giờ lại tò ra như người xa lạ? Là vì hắn ta phải không, hắn ta bức bách em phải không?

    Kiệt vừa nói vừa chỉ tay về phía Dương Long. Huỳnh Hoa chỉ cúi đầu không nói gì. Kiệt lay mạnh vai cô:

    - Tại sao em lại im lặng? Chẳng phải vừa rồi chúng ta đã đồng ý với nhau, Xích Hoằng đã chết mối thù của anh đã được trả. Anh về xin mẹ cưới em, em cũng bằng lòng rồi mà.

    Huỳnh Hoa cười gượng:

    - Anh nói gì tôi không hiểu.

    - Phụng Nga.

    - Tên tôi không là Phụng Nga.

    Kiệt lùi lại một bước dò xét nhìn người con gái trước mặt:

    - Em không phải là Phụng Nga ư? Tôi không tin.

    Kiệt dứt tiếng chộp lấy cánh tay Huỳnh Hoa vén nhanh tay áo lên. Huỳnh Hoa vội thu tay lại, quát lên:

    - Anh muốn làm gì?

    - Em không phải là Phụng Nga, tôi không tin. Tôi muốn xem thử em có phải là Phụng Nga hay không, nếu không trên cánh tay em sẽ không có vết son hình kiếm. Phụng Nga từng nói vết son đó là dấu ấn không thể nào xóa được.

    Không chờ Kiệt nói thêm gì, Huỳnh Hoa cười nhạt lạnh giọng:

    - Vậy thì sao? Tôi là Phụng Nga. Anh biết được rồi thì thế nào?

    Kiệt ngỡ ngàng nhìn người con gái đang đứng trước mặt mình:

    - Chuyện gì đang xảy ra thế này? Phụng Nga, thật sự chuyện gì đã xảy ra, tại sao bỗng dưng em lạnh lùng xa cách với anh như vậy? Chúng ta đã quen nhau năm năm, mối quan hệ đó nhạt như thế này sao?

    Đến lúc này Hạnh Nguyên mới cất tiếng:

    - Kiệt nhi, cô gái tên Phụng Nga mà con thường nhắc với mẹ là…

    Kiệt kéo tay Huỳnh Hoa bước đến trước mặt mẹ:

    - Là cô ấy, cô ấy chính là Phụng Nga. Chính cô ấy đã cứu mạng con đêm qua. Cũng là người con xin cha mẹ cho con được cưới…

    Kiệt chưa dứt lời Huỳnh Hoa bật cười cuồng dại. Ai nấy đều giật mình rúng động tâm cang. Kiệt hốt hoảng hỏi:

    - Phụng Nga, em làm sao vậy? Có gì đáng cười?

    Huỳnh Hoa lạnh lùng đáp:

    - Anh muốn cưới tôi à? Có thể sao, thật nực cười?

    Kiệt ngơ ngác hỏi:

    - Sao lại không thể?

    - Vì chúng ta là anh em cùng cha khác mẹ, thì làm sao có thể cưới nhau?

    - Em vừa nói gì?

    Kiệt giật mình lùi lại, anh đưa mắt nhìn Hạnh Nguyên và Hồ Kỳ rồi quay lại nhìn Huỳnh Hoa. Huỳnh Hoa lập lại từng từ một thật chậm rãi:

    - Tôi nói rằng chúng ta là anh em cùng cha khác mẹ thì làm sao có thể cưới nhau.

    Kiệt dường như vẫn chưa tin những gì mình nghe thấy

    - Sao có thể… chuyện gì đang xảy ra thế này?

    Huỳnh Hoa dịu giọng:

    - Anh chưa biết gì à? Được, tôi cho anh biết, tôi tên thật là Lệ Quyên… Hồ Lệ Quyên. Có phải anh đã gặp lại cha mình rồi, hãy hỏi ông ấy thì sẽ biết chuyện gì đang xảy ra.

    Đến lúc này Hồ Kỳ mới lờ mờ hiểu chuyện nên hỏi chen vào:

    - Nói vậy người con gái tên Phụng Nga mà Kiệt nhi đòi cưới là Quyên nhi sao?

    Kiệt quay sang Hồ Kỳ hỏi dồn:

    - Cha, chuyện này là thế nào? Có thật Phụng Nga là em gái của con?

    Hồ Kỳ hỏi lại:

    - Ý con nói là Quyên nhi à? Đúng vậy, Quyên nhi cũng là con của ta, nó chính là em gái của con.

    Kiệt bước lùi từng bước, khẽ lắc đầu lẩm nhẩm:

    - Sao có thể như thế? Tại sao lại như thế? Lẽ nào đây là sự thật, con không tin… con không chấp nhận. Phụng Nga không thể là em gái của con được… Người tôi yêu lại trở thành em gái của tôi, trời ơi, chuyện gì đang xảy ra thế này?

    Hồ Kỳ và Hạnh Nguyên chỉ còn biết đưa mắt nhìn nhau. Bất ngờ Kiệt đưa tay tát vào má mình, miệng không ngừng kêu lên:

    - Đây nhất định chỉ là mơ chứ không phải sự thật. Chỉ cần tỉnh dậy mọi thứ sẽ trở về như trước kia. Nhất định…

    Huỳnh Hoa lạnh giọng:

    - Đây không phải là mơ, đây là sự thật. Dù anh không tin, hay không muốn chấp nhận nó vẫn là sự thật.

    Kiệt khẽ lắc đầu:

    - Không, tôi không tin. Tại sao lại như vậy, sao mọi chuyện lại trở thành như thế này? Trời ơi, tội lỗi. Tôi yêu em gái của tôi và chỉ một chút nữa thì…

    Kiệt chưa kịp hết ý đã bị bàn tay mạnh bạo của Huỳnh Hoa bịt kín miệng làm anh không thể nói thêm gì. Huỳnh Hoa nói khẽ chỉ đủ anh nghe thấy:

    - Tôi cấm anh không được nói gì về chuyện đêm hôm đó. Vì sao chúng ta gặp gỡ và quen nhau tốt nhất anh cũng đừng nhắc đến. Tôi là em gái của anh, đấy là sự thật, nếu không muốn làm bẻ mặt cha mẹ cách duy nhất là anh hãy im lặng mà chấp nhận sự thật này.

    Huỳnh Hoa buông tay, Kiệt cứ thế đứng yên bất động. Hạnh Nguyên nhìn con trai rồi ứa lệ:

    - Oan nghiệt, đúng là oan nghiệt.

    Hồ Kỳ thở dài:

    - Là do ta, tất cả đều là lỗi của ta. Ta quá đa tình nên khiến cho các con phải khổ. Hãy oán trách ta đi, cứ hận ta đi…

    Kiệt bị thiết nhìn cha và mẹ:

    - Cha, mẹ… hãy cho con biết con có lỗi lầm gì tại sao mọi người lại đối xử với con như vậy?

    Huỳnh Hoa quay nhìn mẹ, Nhật Lan khẽ thở dài, bước choàng tay ôm con gái vào lòng:

    - Mẹ…

    Nhật Lan đưa tay vuốt ve mái tóc của con, bà biết trong lòng đưa con này hẳn đang đau khổ nhưng lại không biết phải nói gì. Huỳnh Hoa dịu nói khẽ chỉ đủ bà nghe thấy:

    - Trước đây khi con biết được chuyện này con từng nghĩ dùng cái chết để xáo sạch tất cả, nhưng con không làm được. Theo ngày tháng con cứ nghĩ mình đã chấp nhận được mọi chuyện. Nhưng ngay lúc này đây, khi mặt đối mặt với đại ca con cảm giác mình vẫn chưa thể chấp nhận. Con cần có thêm chút thời gian.

    - Quyên nhi.

    - Con muốn được yên tĩnh một mình, con sẽ không đi cùng mọi người nữa.

    - Nhưng, Quyên nhi…

    - Mẹ không cần phải lo cho con, trước đây con đã từng một mình rong ruổi khắp nơi. Bây giờ có lẽ cũng không vấn đề gì.

    - Ừm.

    - Không có con bên cạnh… mẹ hãy tự bảo trọng.

    Nhật Lan gật đầu.

    - Con cũng cẩn thận.

    Huỳnh Hoa gật đầu, rời vòng tay Nhật Lan cô lướt người mau đến cạnh con hắc mã của Dương Long cưỡi khi nãy. Cô lấy chiếc đầu của Xích Hoằng được cột bên cổ ngựa ném về phía mọi người đồng thời nói to phá tan bầu không khí ảm đạm đang bao trùm lấy nơi đây:

    - Đây là quà cho mọi người.

    Ai nấy nhìn thấy đều giật mình, Huỳnh Hoa tiếp luôn:

    - Đó là đầu của Xích Hoằng. Từ giờ trở đi y sẽ không còn tác oai tác quái nữa.

    Ai đó nhìn chiếc đầu Huỳnh Hoa vừa quẳng lại, nghi ngờ hỏi:

    - Đây có thể là đầu Xích Hoằng sao?

    Tứ Bình và Trần Quân cũng bước đến xem xét. Trần Quân trầm ngâm một lúc mới cất tiếng:

    - Có lẽ là đúng. Theo truyền thuyết, người có được Thiên Kiếm hay Hắc Kiếm đều trở nên bất lão bất tử. Thời gian đối với họ mãi mãi dừng lại ngay thời gian họ nhận kiếm. Sau trăm năm, khi kiếm đổi chủ, thời gian của họ sẽ tiếp tục trôi đi. Đồng nghĩa những người có được hai thanh kiếm linh sẽ sống lâu hơn người bình thường trăm năm.

    Ai nấy quay nhìn Huỳnh Hoa, nhưng cô không đế ai kịp nói gì đã cao giọng gọi:

    - Cha, hiện giờ con còn việc phải làm nên không thể đi cùng mọi người được. Con đi trước, bao giờ xong việc sẽ hội ngộ với mọi người sau!

    Dứt tiếng Huỳnh Hoa nhảy phốc lên lưng ngựa, con hắc mã lồng lên lao nhanh đi làm ai nấy đều ngơ ngác không hiểu Huỳnh Hoa vội vã như vậy là vì chuyện gì. Duy chỉ Nhật Lan hiểu rõ vì sao con gái lại vội vàng như vậy.

    Dương Long kêu lên:

    - Huỳnh Hoa.

    Anh đang định đuổi theo thì Nhật Lan ngăn anh lại.

    - Long nhi, không cần đuổi theo.

    Dương Long lo lắng:

    - Nhưng vừa rồi khi con tìm thấy tiểu thư, trông cô ấy lạ lắm. Nếu bây giờ để cô ấy đi một mình như vậy liệu có ổn không?

    Tứ Bình vội kéo Long qua một góc hỏi nhanh:

    - Cậu vừa nói cô ấy trông lạ nhưng lạ như thế nào?

    - Lúc đó cô ấy như kẻ mất hồn, không nhận ra cả tôi, cứ buốc đi vô định. Tôi giữ cô ấy lại, cô ấy lập tức ra tay với tôi, khi đó giữa trán cô ấy hiện lên dấu ấn màu đỏ hôm trước.

    Tứ Bình thoáng sững người, anh lẩm nhẩm một mình:

    - Lẽ nào…

    - Hở?

    Tứ Bình im lặng không nói tiếp. Anh đang nhớ lại lời của sư phụ nói với mình ngày trước. Ngày cô tiểu sư muội của anh được sáng mắt sư phụ anh đã nói rằng điều đó thật đáng lo. Anh không hiểu vì sao lại đáng lo nên hỏi lại, ông nói rằng Lệ Quyên đã được Linh Vật chấm chọn là Thiên Cầm trong trăm năm kế tiếp. Nhưng tốc độ thành tựu của cô lại nhanh thần tốc, đó chính là điều đáng ngại. Cô là Thiên Cầm nhất định sẽ có một ngày Linh Vật trấn môn sẽ tìm đến nhìn nhận chủ nhân, đồng nghĩa sức mạnh của Thiên Cầm sẽ được nhân lên gấp bội.

    Và vì một lời nguyền xa xưa nào đó, khi Thiên Cầm phẫn nộ dấu ấn màu son sẽ hiện lên giữa trán, khi đó sức mạnh mà Thiên Cầm phát tiết là cực đại, có thể chiến bại thiên quân vạn mã. Sự phẫn nộ trong lòng Thiên Cầm càng mạnh mẽ sức mạnh đó càng khó lòng khống chế. Những Thiên Cầm đời trước khi học đạo phải bái sư lập thệ nên nếu họ không kiềm chế được mình lỡ tay giết người sẽ bị Linh Vật đoạt mạng.

    Nhưng Lệ Quyên thì khác, khi cô bước vào Cầm Thiên phái hoàn toàn không bái sư, không lập thệ, nếu một ngày nào đó sự phẩn nộ che mờ lý trí của cô ngày đó chính là ngày đại họa của nhân gian. Cả một đại ma đầu như Xích Hoằng còn bị lấy đi thủ cấp thì khi Lệ Quyên trở thành một con người cuồng sát liệu ai trên thế gian này có thể ngăn cô lại. Cách hóa giải mà anh từng nghe sư phụ cứ nhắc đến: để thảm họa kia không xảy ra cần có một tình yêu chân thật, luôn luôn sát cánh xoa dịu sự phẩn nộ trong lòng của Lệ Quyên… nhưng điều đó lại quá mơ hồ.



    …o0o…



    Huỳnh Hoa không biết mình đã giục ngựa theo hướng nào khi tình thần bất định. Đến lúc dừng lại cô thấy mình đứng trước một quán trọ. Cô bước vào gọi rượu và bắt đầu uống, rượu vào lòng cô như nước lã, Huỳnh Hoa cứ nốc rượu hết vò này đến vò khác. Những người chung quanh ban đầu nhìn thấy còn bàn ra tán vào nhưng sau đó họ chỉ lắc đầu không nói thêm gì nữa. Có lẽ cũng lâu rồi Huỳnh Hoa không uống rượu nhiều như hôm nay, khi màn đêm buông cô cũng bắt đầu cảm thấy mọi thứ trở nên mơ hồ mờ nhạt. Dường như có người đến hỏi cô có trọ lại không và cô đã đứng dậy bước đi. Và dường như cô đã ngã lưng lên một chiếc giường và sau đó… một cảm giác mênh mang vô tận.

    Đây là đâu, tăm tối và lạnh lẽo quá. Âm thanh u trầm gọi khẽ tên cô:

    - Quyên nhi.

    Ánh sáng lờ mờ từ một nơi xa xôi nào đó rọi đến chỗ cô. Một dáng người quen thuộc bước đến:

    - Nghĩa phụ.

    - Trong lòng con đang rất đau khổ phải không?

    - Tại sao lại như vậy kia chứ? Trước đây con vốn đã mỉm cười chấp nhận sự thật rồi, vậy mà tại sao khi mặt đối mặt với Kiệt ca phải gọi anh ấy là đại ca con lại nghe trong lòng đau đớn vô cùng. Nghĩa phụ, tại sao lại như vậy?

    Huỳnh Hoa đặt tay lên ngực mình, giọng cô trở nên run rẫy:

    - Nơi này của con đau lắm.

    Giọt lệ từ khóe mi cong thánh thót rơi xuống. Minh Tâm bước đến mỉm cười trìu mến:

    - Vậy hãy để ta giúp con…

    - …

    - Cứu mạng!!!

    Tiếng hét vang trời làm Huỳnh Hoa giật mình thức giấc. Cô bật dậy ngưng thần lắng nghe, bên ngoài quả thật có tiếng người kêu cứu. Tiếng kêu ấy có phần quen thuộc khiến Huỳnh Hoa rúng động toàn thân. Huỳnh Hoa nhảy xuống khỏi giường mới giật mình nhận ra bên dưới có một người đang nằm, y là một nam nhân thân thể đang cởi trần như nhộng. Huỳnh Hoa khẽ nhíu mày, đêm qua trong lòng cô cảm thấy vô cùng đau khổ nên tự ức chế mình chìm vào cơn mê bất tận. Kẻ này lại có tà tâm muốn thừa cơ cô ngủ say làm chuyện xằng bậy nhưng y không biết cô không phải là một người bình thường như bao người khác, dù là lúc nào đi nữa muốn chạm vào cô không phải chuyện dễ dàng.

    Huỳnh Hoa khẽ thở dài nhìn người đang ông đang mê man bất tỉnh, lúc sau đôi môi cô khẽ nhếch lên thành một nụ cười khinh. Bên ngoài tiếng kêu cứu lại vang lên, Huỳnh Hoa vội mở cửa lao thẳng ra ngoài.

    Rời khỏi ngôi quá Huỳnh Hoa mới nhận ra đây là một thị trấn. Hôm qua khi đến đây cô đã vô tình không để ý đến. Trong trấn dòng người xuôi ngược, kẻ bán người mua ngựa xe rộn rã. Những vùng đất gần kinh thành có khác dù chỉ là một thị trấn nhỏ vẫn tấp nập kẻ lại người qua. Huỳnh Hoa đứng nhìn dòng người, nghe trong lòng trống trải, mọi chuyện đau buồn hôm trước gần như đã nhạt nhòa như một giấc mơ.

    - Cứu mạng.

    Là tiếng kêu ban nãy, Huỳnh Hoa ngưng thần lắng nghe rồi lướt mau về phía trước.

    Một chàng thiếu niên tuổi độ đôi mươi đang lách mình chạy giữ dòng người tấp nập. Phía sau y có mười mấy kẻ tay cầm đao kiếm đuổi theo ráo riết. Người trong trấn thấy có gây gỗ nhao nhao lên né tránh. Có tiếng hét to, mấy kẻ đuổi theo thiếu niên ngay lập tức gục xuống nằm bất động, những người chung quanh ngẩn người ra không biết chuyện gì vừa mới xảy ra. Thiếu niên bị rượt đuổi cũng đúng lại ngẩn ngơ nhìn. Một bàn bay chộp lấy eo lưng y lôi tuột đi cùng với tiếng càu nhàu:

    - Còn không đi mau, đứng ngơ ngẩn đó làm gì?

    Loáng cái thiếu niên bị lôi vào một góc khuất, y vừa nói vừa quay lại nhìn vị ân nhân:

    - Đa tạ ơn cứu mạng của… Ơ, tại sao lại là cô nương?

    Huỳnh Hoa nhếch môi cười:

    - Là tôi thì sao? Có gì đáng ngạc nhiên?

    - Tại sao cô nương lại ở đây?

    - Câu đó tôi hỏi anh mới đúng! Đường đường thái tử điện hạ, không ở trong cung, chạy đâu lung tung hoài vậy?

    Chàng thiếu niên chính là Quân Thành, thái tử Đại Quyển quốc! Quân Thành nói nhanh:

    - Hoàng cung sắp xảy ra chuyện rồi.

    - Chuyện gì?

    - Trương Hùng sắp làm loạn.

    - Vậy… ngay lúc này điện hạ lại rời bỏ hoàng thượng mà đi như thế này chẳng phải sẽ rất nguy hiểm hay sao? Bản thân điện hạ gặp nguy hiểm và cả hoàng thượng ở lại cũng sẽ gặp nguy hiểm!

    - Đúng vậy, nhưng đây là ý chỉ của phụ vương, ta không dám cãi. Người bảo ta phải rơi hoàng cung, tìm cô nương và Trần đô đốc, sau đó cùng hai người mang Bảo Vật về hoàng cung. Nếu kịp thì thôi, không kịp thì mở chiếu chỉ Trần Quân đang cầm ra xem.

    - Kịp cái gì?

    - Ta cũng không biết, lúc ấy phụ hoàng không nói rõ.

    - Nếu thế, chúng ta quay về hoàng cung ngay… nếu không e không kịp.

    - Không được, ta còn phải tìm Trần Quân.

    - Sao lại phải tìm Trần Quân?

    - Đó là lệnh của phụ vương. Nếu quay về phải về cùng cô nương và Trần đô đốc, thời gian phải là ngày thứ bảy sau khi ta rời khỏi hoàng cung.

    Huỳnh Hoa nhíu mày suy nghĩ, cô không hiểu được đức vua đang suy tính điều gì. Cũng lúc ấy, có tiếng người hô hoán:

    - Bọn chúng ở kia kia.

    Quân Thành kêu lên:

    - Bọn chúng lại đến rồi!

    Huỳnh Hoa nắm lấy Quân Thành lao vọt đi, lách qua vài con hẻm cô thoát khỏi tầm nhìn của bọn người lạ mặt kia. Nhưng phía trước lại lố nhố những kẻ tay đao tay kiếm. Huỳnh Hoa đảo mắt nhìn quanh lách mình sang con hẽm khác. Vừa kéo Quân Thành chạy thục mạng Huỳnh Hoa vừa dò hỏi:

    - Bọn người này là ai, chúng biết thân phận anh hay không mà lại muốn đuổi cùng giết tận như vậy?

    - Thủ hạ của Trương Hùng.

    - Cái gì? Người của Trương Hùng à? Tội trạng của y đã ràng ràng như vậy, mưu sát thái tử, cộng với mưu phản, tại sao hoàng thượng lại không bắt hắn xét xử, để chi di họa về sau?

    - Việc Trương Hùng sẽ làm phản chỉ là dự cảm của phụ hoàng. Trong khắp hoàng cung không thể tìm được bằng chứng chứng minh y có âm mưu đen tối, vì vậy phụ hoàng dù muốn ra tay cũng không làm được. Ban đầu ta không tin những dự cảm của phụ hoàng, nhưng bây giờ có vẻ nó sẽ trở thành hiện thực.

    - Trực giác à? Nhưng vì sao hoàng thượng lại cho điện hạ rời cung trong lúc này, nếu hôm nay tôi không ở đây thì chuyện gì sẽ xảy ra đây?

    - Việc đó…Chẳng phải cô nương đi cùng Trần đô đốc và Hồ Kỳ hay sao? Cô nương ở đây… họ đâu?

    - Họ đi lối bên kia.

    - Sao không phải là lối này?

    - Ban đầu đúng là họ đi lối này, nhưng vì vài việc bất trắc xảy ra giữa đường nên đổi hướng đi…

    - Vậy sao cô nương lại ở đây?

    - Đừng hỏi nhiều.

    - Ờ thì không hỏi. Cô nương giúp ta tìm họ ngay bây giờ có được không?

    - Được thôi.

    - Ta đã rời khỏi hoàng cung được ba ngày rồi, không biết phụ hoàng ở lại giờ này thế nào rồi nữa.

    Huỳnh Hoa hừ giọng:

    - Ở đây lo lắng cũng bằng thừa, bao giờ về đến hoàng cung tự khắc sẽ rõ. Giờ mau đi thôi.

    - Ừm. Nhưng bây giờ người của Trương Hùng đã có mặt khắp nơi trong thị trấn này rồi, cô nương có cách thoát ra an toàn hay không?

    - Hở?

    - Tất cả những người có đóa hoa vàng trên ngực áo đều là thủ hạ của Trương Hùng.

    Huỳnh Hoa nhích người ra khỏi chỗ nấp liếc mắt nhìn quanh một cái, quả nhiên đâu đâu cũng là người của Trương Hùng. Hoa chép miệng:

    - Đông thật.

    - Chúng tuy chỉ là thủ hạ của Trương Hùng tập hợp trong giang hồ suốt mấy năm qua nhưng số lượng đã đông đến như vậy. Có lẽ y rất biết cách mua chuộc con người.

    Quân Thành ngừng lúc rồi tiếp:

    - Càng nói càng cảm thấy lo. Trong cung bây giờ, số quân lính dưới tay Trương Hùng bây giờ không ít, người có dã tâm như y hẳn không thể nào không mua chuộc. Lúc này lại là thời cơ lật đổ ngai vàng thích hợp nhất, vì tất cả những tướng giỏi, những rường cột quốc gia đều đã đến biên cương kháng địch đa số đều tử trận. Ta và Trần Quân lại chạy rong khắp nơi không có ở cạnh người… Huỳnh Hoa, hãy giúp ta nhanh chóng tìm được Trần Quân.

    - Được rồi, để tôi nghĩ cách rời khỏi nơi này trước đã. Tốt nhất là âm thầm rời đi để chúng không biết lộ trình của Trần tướng quân bây giờ, nếu không e rằng chúng lại ra tay ngăn trở.

    Huỳnh Hoa lại liếc mắt nhìn ra ngoài dò xét. Chợt cô nhớ lại lời của Tuấn Kiệt và Hạnh Nguyên, Xích Hoằng có người đệ tử làm quan trong hoàng cung, họ Trương. Còn chính miệng Xích Hoằng lại gửi gắm ba người đệ tử lại cho cô trừ diệt là Phong, Hùng và Vũ. Huỳnh Hoa mấp máy môi:

    "Đúng rồi, chính là y chứ không ai khác. Nếu y chính là đệ tử của Xích Hoằng thì nguy to rồi. Võ công của y không phải tầm thường lại nắm binh quyền trong tay, nếu Trần Quân và mọi người về muộn e rằng muốn thay đổi tình thế cũng không kịp nữa."

    Huỳnh Hoa nói nhanh:

    - Đi thôi.

    - Đi đâu?

    - Vào bên trong căn nhà đó.

    Huỳnh Hoa vừa nói vừa chỉ tay vào cửa sau của ngôi nhà nào đó. Thành kêu lên:

    - Khoan đã, đấy là nhà của người ta, chúng ta vào làm gì?

    - Tìm đồ cải trang.

    - Cải trang? Trộm đồ à? Ta đường đường là thái tử sao lại có thể…

    - Bây giờ tôi hỏi anh, muốn sống hay muốn chết.

    Quân Thành im bặt. Huỳnh Hoa tiếp luôn:

    - Anh nghĩ với bộ dạng này bây giờ của anh đi ra ngoài, bọn kia có là lũ ngốc không mà không nhận ra anh? Hay anh muốn hễ bước ra đường ai cũng phải biết anh là đương kim thái tử? Sau đó thì cái đầu chào cái cổ đi chơi. Tôi không có đủ ba đầu sáu tay, không thể vừa đem anh theo vừa giết hết lũ kia để cắt đuôi đeo bám.

    - Ờ… thì…

    - Không thể không cải trang, tôi sẽ giả nam trang còn anh cải dạng nữ nhân nhé.

    - Hả?

    - Tôi thật lòng muốn biết điện hạ muốn sống hay muốn chết.

    - Thì tùy cô nương vậy…

    - Nói thì phải giữ lời, từ giờ phải nghe theo tôi, nếu không…

    - Bỏ mặc ta à?

    Huỳnh Hoa nhếch môi cười:

    - Điện hạ muốn tôi bỏ mặc lắm à?

    - Không phải.

    Huỳnh Hoa mỉm cười, nghiêng nghiêng đầu nhìn Quân Thành.

    - Mĩ miều, thanh tú… rất giống nữ nhân… cứ làm theo lời tôi, bọn chúng nhất định không nhận ra nữa đâu mà lo.

    - …

    Huỳnh Hoa nắm lấy Quân Thành lôi tuột vào căn nhà có cửa sau đang mở. Lát sau có hai người bước ra với bộ dạng có phần hài hước. Quân Thành nhìn Huỳnh Hoa rồi nhìn lại mình không nén được cứ sằng sặc. Y phục nhà này không hợp với hai người họ, Quân Thành mặc nữ phục rộng phùng phình còn Huỳnh Hoa mặc bộ đồ của lão chủ nhà lại cụt lủn. Huỳnh Hoa hừ giọng:

    - Có gì đáng cười.

    - Ờ thì không cười.

    - Bây giờ chải đầu lại rồi vào một ngôi biếm trọ nào đó tìm y phục khác hợp hơn, cứ thế này e cũng không ổn.

    - Ờ.



    Cảnh báo

    Lần sửa cuối bởi ngạn y, ngày 20-04-2014 lúc 23:29.
    Ta của ngày xưa nay không còn nữa
    Ta của bây giờ tiếu ngạo tiêu dao
    Giữa bước phong trần nếu có gặp nhau
    Mỉm môi cười, chào nhau: người xa lạ...

  6. Bài viết được 2 thành viên cảm ơn::   [Hiện ra]
    nhan9xls,Trường Minh,
  7. #34
    Ngày tham gia
    Jan 2013
    Đang ở
    Nơi có hoa rơi
    Bài viết
    128
    Xu
    7,835

    Mặc định


    Chương 33. Hoàng cung.







    Trước cửa một khách điếm xuất hiện hai vị khách tuổi ngoại lục tuần ăn mặc kỳ quái, họ vào quán đòi ở căn phòng thượng hạng lại trả tiền rất hậu, chủ trọ vội vàng đưa họ lên lầu. Lúc sau, từ thang lầu xuất hiện hai người, cũng một nam một nữ, nhưng là một mỹ nữ tuổi xuân xanh và một người đàn ông tuổi độ tam tuần, họ bước xuống rồi nhanh chóng rời khỏi quán trọ. Họ mua hai con ngựa rồi thong thả rời khỏi thị trấn ấy. Vừa rời khỏi thị trấn bọn họ thúc ngựa phi thật nhanh như muốn tránh xa thị trấn ấy càng nhanh càng tốt.

    Được quãng khá xa hai người họ mới đi chậm lại rồi cùng đưa mắt nhìn nhau và cười phá lên. Người đàn ông hừ giọng:

    - Cười gì mà cười.

    - Được rồi, tôi không cười nữa. Nhưng trông cô nương lạ quá.

    - Còn điện hạ thì kiều mị mười phần, nếu tôi là nam nhân thật có lẽ chết mê chết mệt mất thôi.

    - Bây giờ chúng ta đi lối nào?

    - Rẽ trái, giờ này bọn họ có thể đang đi trên con đường từ Sư Tử Sơn dẫn vì kinh thành. Con đường này sẽ đón đầu bọn họ. Mà nè, lát nữa khi vào những nơi đông người không được gọi tôi là cô nương mà phải gọi tướng công, đã rõ chưa?

    - Sao lại…

    - Tôi sẽ gọi điện hạ là nương tử…

    - Không được, sao có thể như vậy được?

    - Có gì mà không được, điện hạ muốn sống hay muốn chết? Muốn sống thì nghe theo, nếu không chịu bổn cô nương đây không quản nữa.

    - Được được, ta nghe theo cô nương… nhưng mà… gọi vậy ta thấy sao sao ấy.

    Huỳnh Hoa cười cười:

    - Sao sao ấy là thế nào, bây giờ thực hành ngay xem thế nào nhé.

    - Ơ…

    Huỳnh Hoa cau mày làm Thành im bặt. Đôi môi Huỳnh Hoa vẽ lên nụ cười, và rồi cô dịu giọng gọi:

    - Nương tử ơi.

    - Có.

    - Gì mà có? Phải dạ, nói lại xem.

    - Ờ thì… dạ thì dạ.

    - Gọi lại tướng công nghe xem thế nào?

    Thành ậm ừ một lúc mới cất giọng:

    - Tướng công.

    Huỳnh Hoa suýt chút ngã ngựa vì tiếng gọi khi giả giọng của Thành chát đắng khó nghe kinh khủng. Thành nhìn phản ứng của Huỳnh Hoa thì cau mày:

    - Cô nương làm sao vậy?

    - Anh làm ơn gọi cho có tình cảm một chút đi.

    - Thế nào… tướng… công… vậy đã được chưa?

    - Tàm tạm, đi thôi!

    Huỳnh Hoa quất một roi vào mông ngựa, con ngựa lồng lên lao đi. Quân Thành cũng gia roi, con ngựa anh cưỡi cũng phóng mau theo. Suốt dọc đường đi, quả thật họ gặp không ít người trên ngực áo có mang đóa hoa vàng. Bọn họ chia ra thành những nhóm nhỏ canh gác trên những ngõ đường trọng yếu. Có lẽ họ đang đợi Quân Thành và Huỳnh Hoa đi ngang để tóm, nhưng khi hai người bọn họ đi qua lại chẳng được ngó ngàng một tẹo nào. Qua được vài "chốt chặn" Huỳnh Hoa kề ngựa nói nhỏ với Thành:

    - Thấy gì không? Tôi nói có sai đâu.

    - Ừ… tài cải trang của cô nương giỏi thật.

    - Gì mà cô nương?

    - Ờ quên… tướng công thật tài.

    Huỳnh Hoa bật cười:

    - Tướng công thì phải như thế.

    Cả hai cùng cười. Giữa lúc dầu sôi lửa bỏng như thế này mà hai người bọn họ như hai tên hề. Vậy mà lại yên!

    Huỳnh Hoa và Quân Thành đi suốt ngày đêm mong sau đón đầu được đoàn người của Hồ Kỳ. Nếu không thì không gặp được Trần Quân theo lệnh của vua. Còn vì sao thì có lẽ chỉ mỗi đức vua hiểu dụng ý của mình.

    Đến sáng hôm sau, Huỳnh Hoa và Quân Thành đến được ngôi chợ, cả người và ngựa đều mệt lả. Huỳnh Hoa ghé vào một ngôi tửu quán, gọi rượu và bắt đầu uống. Thành ngồi bên cạnh nhìn thấy muốn phát bực nhưng cũng ráng hạ thấp giọng thúc giục:

    - Giờ này là lúc nào rồi mà cô… à, tướng công còn ngồi đây uống rượu?

    Huỳnh Hoa khẽ liếc nhìn Thành một cái, cười hiền đáp:

    - Vội gì? Cứ đợi ở đây lát nữa họ sẽ đến thôi. Chúng ta đã đi cả đêm để đón đầu họ kia mà!

    - Có chắc họ sẽ qua đây không?

    - Không chắc.

    - Hả?

    - Đùa thôi, nếu từ Sư Tử Sơn đi thẳng về kinh thành họ nhất định sẽ đi ngang qua nơi này, không sớm thì muộn thôi. Nếu họ đi nhanh thì trưa nay sẽ đến, nếu chậm chiều cũng đến thôi. "Nương tử" cứ để ý xung quanh một chút sẽ gặp họ chứ gì!

    - Ờ.

    Cả hai ngồi trong quán, Huỳnh Hoa cứ nốc rượu như nước lã còn Quân Thành chỉ biết ngồi nhìn. Anh không dám chạm đến sợ say thì hỏng việc. Thời gian cứ chầm chậm trôi qua.

    Ngồi từ sáng đến trưa, họ nghe không ít lời bàn tán về Hồ Kỳ, về Bảo Vật. Kẻ kháu nhau cướp Bảo Vật, kẻ thấp giọng nói về đặc điểm nhận dạng của thái tử điện hạ và kế hoạch bắt giết. Huỳnh Hoa không nhìn nhưng qua ánh mắt Quân Thành cô biết những người ấy cũng là bọn người của Trương Hùng vì ngực áo tên nào cũng có hoa vàng. Họ ngang nhiên bàn tán việc giết con vua và cướp báu vật quốc gia như thế hẳn chúng tin chắc rằng việc chủ mưu của chúng sẽ nhanh chóng nắm quyền hành thiên hạ. Quân Thành nghe mà máu nóng sôi lên nhưng anh thấy Huỳnh Hoa cứ ngồi nốc rượu ra vẻ chẳng quan tâm gì thì anh cũng không dám manh động, sợ bị bọn chúng để mắt đến thì nguy.

    Vừa quá trưa một lúc có một tốp người khoảng mười mấy lão nhân bước vào quán, bảo là lão có vẻ không đúng nhưng bọn họ tuổi tác hẳn trên năm mươi. Tất cả đều là nam nhân, bọn họ bước vào ngồi vào chiếc bàn mép trong ngôi quán. Huỳnh Hoa không nhìn họ mà chỉ chầm chậm nâng vò rượu lên hớp từng ngụm lớn. Chợt một trong số những người ấy cất tiếng gọi thức ăn, gương mặt Huỳnh Hoa lập tức biến đổi. Cô vẫn không nhìn bọn họ nhưng bắt đầu gia tâm lắng nghe nhất cử nhất động của những người nơi chiếc bàn ấy. Ai đó nhẹ giọng nói:

    - Bọn người này đông quá, đâu đâu cũng thấy, liệu chúng ta thoát được không?

    - Chắc không nhận ra được đâu!

    - Chúng là ai sao cũng nhằm vào chúng ta?

    - Cũng không rõ nữa.

    - Giờ tính sao hở đại ca?

    - Xông qua thôi, nếu nhận ra thì cứ đánh nhau chứ biết thế nào.

    - Tôi thấy lo quá, lão gia à… Quyên nhi giờ này không biết thế nào rồi nữa.

    Huỳnh Hoa nhẹ cau mày, cô liếc mắt nhìn về phía chiếc bàn ấy một cái. Hoàn toàn xa lạ! Gương mặt và phục trang có thể thay đổi đến mức người khác không thể nhận ra, nhưng giọng nói của những người ấy không lẫn vào đâu được. Huỳnh Hoa cười nhẹ rỉ vào tai Thành:

    - Đến rồi!

    Thành ngạc nhiên hỏi lại:

    - Gì, ai đến, cái gì đến?

    - Chúng ta đến đây để chờ ai? Thì là bọn họ đã đến chứ ai?

    - Đến rồi… sao ta không thấy?

    Huỳnh Hoa khẽ liếc mắt về phía chiếc bàn ấy, Quân Thành cũng đưa mắt nhìn theo. Huỳnh Hoa nhỏ giọng:

    - Họ đấy!

    - Sao?

    - Họ cũng cải trang, không thể nhận ra phải không?

    - Vậy tại sao…

    - Cải trang chỉ có thể thay đổi diện mạo, còn giọng nói thì không hề thay đổi.

    - Thật sao?

    - Không tin à? Vậy để tướng công bắt Trần Quân ra cho nương tử dạy việc. Nhưng nhớ không được để lọ thân phận của họ lẫn ta, nếu không phiền lắm đấy.

    Quân Thành gật đầu, Huỳnh Hoa nốc hớp rượu rồi đưa tay vẽ vẽ lên bàn, Quân Thành liếc vào không nhìn được nhếch môi định cười. Huỳnh Hoa hừ giọng làm anh im bặt, cuối cùng Thành gật đầu xác nhận đã hiểu. Lúc ấy Huỳnh Hoa mới xiêu vẹo đứng lên, giọng cô trở nên trầm đục, lè nhè:

    - Chủ quán… chủ quán đâu… mau mang thêm rượu cho ta… chậm chạp quá… chán quá.

    Vừa nói cô vừa đưa tay xô đổ bàn ghế rồi loạng choạng bước về phía quầy thu ngân của lão chủ, dáng vẻ hầm hầm như muốn gây sự. Mắt cô rõ ràng nhìn chòng chọc lão chủ nhưng chân thì loạng choạng bước về phía chiếc bàn của mấy "lão ông" đang ngồi. Quân Thành thấy vậy nhào theo định đỡ, chưa kịp đã thấy "tướng công" vấp vào cái ghế, "chàng" té nhào luôn vào chiếc bàn của những người kia. May mắn có người nhanh tay đỡ lấy nếu không có lẽ "chàng" đập mặt xuống bàn cũng nên.

    Người đỡ Huỳnh Hoa là một lão nhân râu dài cả gang tay, lấm tấm pha sương. Quân Thành thấy vậy, vội chạy lại đỡ "tướng công" và rối rít xin lỗi những người quanh đó. Huỳnh Hoa được Thành đỡ lấy thì dựa hẳn vào người anh, bước sâu vào trong vài bước, ụa mấy tiếng, lè nhè giọng:

    - Rượu… rượu của ta…

    Tiểu nhị trong quán mau mau mang rượu ra cho Huỳnh Hoa. Quân Thành vội gạt đi, gắt:

    - Mang tất cả vào đi. Say quá rồi đừng uống nữa. Này tiểu nhị, tiền nè…

    Thành đặt mấy nén bạc lên bàn rồi dìu Huỳnh Hoa bước ra, cả hai lôi lôi kéo kéo nhau suýt chút Huỳnh Hoa lại té nhào vào chiếc bàn nọ thêm lần nữa. Cũng may Thành kịp kéo lại, nhưng một tay của Huỳnh Hoa cũng đã chống xuống bàn, khi bàn tay đó lật lên một người lập tức biến sắc. Những người khác ai nấy nhìn vào đôi vợ chồng ấy chỉ lắc đầu cười cười rồi quay đi. Ngay sau đó, Quân Thành lôi tuột "tướng công" của mình ra khỏi cửa.

    Một lão nhân trong chiếc bàn đứng phắt dậy vọt theo, chính là người vừa đỡ cho Huỳnh Hoa khỏi té nhào ban nãy. Khi lão ra đến cửa quán, bóng của Huỳnh Hoa và Quân Thành đã cách đó khá xa, lão nhân hừ giọng vọt mau theo. Huỳnh Hoa vừa chạy vừa ngoái lại nhìn, lách qua mấy con hẻm cuối cùng lão nhân kia đã không chịu được, y vận khinh công lao vọt đến chắn ngay trước mặt hai người.

    Thấy vậy Huỳnh Hoa và Quân Thành dừng bước, người kia chìa tay trầm giọng:

    - Trả lại cho ta.

    Âm thanh phát ra không phải của lão nhân! Huỳnh Hoa khẽ nhếch môi, giơ Kim bài lên ngang tâm mắt hỏi:

    - Là cái này à?

    Lão nhân nhanh tay chộp lấy nhưng Huỳnh Hoa còn nhanh hơn chỉ lách mình một cái đã tránh được thế công. Lão nhân ra tay ba lần vẫn không đoạt lại được kim bài thì dừng lại, y nhìn chầm chầm vào hai người trước mặt. Một nam tử tuổi trung niên ria mép xồm xàm, một mỹ nhân tuy gương mặt mĩ miều kiều mị nhưng vóc hình vừa cao lớn quá mức vừa cứng nhắc không chút gì giống một nữ nhân.

    - Thật ra các người là ai?

    Quân Thành chìa bàn tay ra trước mặt lão nhân ấy, bên trong là một thẻ kim bài khác, anh thấp giọng:

    - Trần Quân, ngươi biết cái này chứ?

    Vừa nhìn vào lão nhân lập tức quỳ sụp xuống, cung kính:

    - Mạc tướng Trần Quân tham kiến điện hạ. Vì không biết là điện hạ nên thất lễ, xin người thứ lỗi.

    Huỳnh Hoa vội vàng kéo Trần Quân đứng dậy:

    - Đừng cung cung kính kính như vậy, lộ cả bây giờ.

    Trần Quân quay lại nhìn cô, có chút ngạc nhiên:

    - Đây… đây là…

    Huỳnh Hoa kéo nhẹ bộ ra mép ra để lộ khuôn mặt của mình cho Trần Quân thấy, cô dịu giọng:

    - Là tôi đây mà.

    - Hồ tiểu thư…

    Huỳnh Hoa khẽ gật đầu. Trần Quân quay lại nhìn Thành:

    - Hoàng cung đã xảy ra chuyện gì, sao điện hạ lại đến đây?

    Huỳnh Hoa kề tai Trần Quân nói nhỏ gì đó, vừa nghe Trần Quân lập tức tái mặt, sau đó anh gật gật đầu. Huỳnh Hoa đảo mắt quanh một vòng nơi có những nhóm người ngực áo mang hoa vàng. Trần Quân liếc mắt nhìn theo, Huỳnh Hoa nhẹ giọng:

    - Là bọn chúng!

    Trần Quân gật đầu:

    - Hèn gì, cả chúng tôi cũng gặp chuyện. Thấy tình thế đột ngột chuyển biến, tôi mới bàn với mọi người, tạm thời cải trang, nhằm ẩn thân tìm hiểu sự tình, nếu qua mắt được chúng có thể nhanh chóng hồi cung. Nào ngờ vẫn bị cô nương phát hiện.

    Huỳnh Hoa khẽ nhếch môi rồi lập tức nghiêm giọng:

    - Anh quay lại nói với mọi người, chúng ta cần lên đường gấp, nếu không e rằng muộn mất.

    - Ừ, hai người ở đây đợi ta một lát.

    Huỳnh Hoa gật đầu. Trần Quân vọt người đi lúc sau cùng nhóm người khi nãy cùng đến. Trần Quân ra hiệu cho mọi người đi mau không được nói thêm gì nên mọi người cứ thế lẳng lặng lên ngựa phi mau đi. Đi đến xế chiều bọn họ mới đến được đoạn đường vắng, có vẻ an toàn nên cùng nhau dừng lại nghỉ ngơi.

    Đến lúc ấy Trần Quân mới giới thiệu hai người đi cùng với mọi người cả buổi chiều ai là thái tử Quân Thành. Ai nấy đều ngỡ ngàng, vội vàng quỳ yết kiến. Quân Thành xua tay:

    - Được rồi đứng lên cả đi, đến nước này rồi cũng không cần đa lễ làm gì. Quan trọng là nhanh chóng về đến hoàng cung.

    Đi cùng mọi người đoạn đường dài, giờ Huỳnh Hoa đã nhận ra ai là ai, chỉ có điều ngoài Trần Quân và Quân Thành ra dường như không ai nhận ra cô. Mọi người vừa đứng dậy, Trần Quân lại hỏi:

    - Thế mọi người ở đây có nhận ra người thứ hai đi cùng chúng ta từ trưa đến giờ là ai không? Hồ lão và phu nhân có biết không?

    Mọi người cùng lắc đầu. Có ai đó chợt hỏi:

    - Người ấy có quen chúng tôi à?

    Trần Quân nhìn Huỳnh Hoa cười cười rồi quay lại Hồ Kỳ và Nhật Lan:

    - Hai người thật sự không nhận ra à? Là thiên kim tiểu thư nhà ta đấy mà!

    Nghe xong ai nấy ồ lên kinh ngạc. Huỳnh Hoa thúc trỏ vào hong Thành, trầm giọng:

    - Nương tử thấy không? Tướng quân của nương tử vạch mặt tướng công của nương tử trước mặt mọi người vậy đó. Về hoàng cung nương tử không xử phạt y là không xong với tướng công đâu!

    Tất cả cùng cười xòa, lại lên ngựa tiến thẳng về phía trước. Vừa đi Huỳnh Hoa vừa nhẩm tính, Quân Thành đã rời hoàng cung được ba ngày, mất một ngày tìm kiếm Trần Quân, nếu về trong ba ngày sẽ kịp cứu nguy biến cố trong hoàng cung theo dự đoán của đức vua nếu chậm hơn sẽ muộn mất. Nghĩ thế cô giục mọi người đi mau. Vì lối này là đường vòng. Vì biến cố Sư Tử Sơn vừa qua đoàn người đã không đi thẳng, thế lại càng đáng lo hơn.

    Qua được một ngày trong đoàn có người đuối sức, Phương Nhi cảm thấy trong người không ổn. Tứ Bình đến xem xét rồi trầm ngâm rất lâu làm Trọng Nghĩa lo lắng:

    - Cô ấy làm sao vậy? Có làm sao không?

    Tứ Bình tủm tỉm cười, thêm lúc nữa mới trả lời:

    - Chúc mừng cậu đấy Trọng Nghĩa.

    - Gì?

    - Phương Nhi đã có mang.

    Trọng Nghĩa ngỡ ngàng, mừng rỡ:

    - Nghĩa là tôi sắp được làm cha ư?

    Tứ Bình gật đầu. Hồ Kỳ phán quyết:

    - Đã vậy… Phương Nhi không nên đi tiếp nữa. Đoạn đường sắp tới nguy hiểm lắm. Trọng Nghĩa cũng ở lại chăm sóc cho Phương Nhi nhé!

    Trọng Nghĩa và Phương Nhi cùng gật đầu. Thập Toàn cũng xin Hồ Kỳ cho mình được ở lại để bảo vệ Phương Nhi, anh cũng đã đuối sức rồi, cái chết của Hồng Y làm anh gần như mất hết tinh thần và sức sống. Hồ Kỳ gật đầu và hỏi lại còn ai không đủ sức đi tiếp có thể dừng lại. Mọi người im lặng, đoàn người lại lên đường. Giờ chỉ còn lại mười hai người, trong đó có Hạnh Nguyên và Kiệt.



    …o0o…



    Hai ngày sau, đoàn người đã về đến kinh thành, trút bỏ lớp áo cải trang trở về con người thật của chính mình. Không ai biết được hoàng cung có biến hay chưa nhưng họ nhập cung rất dễ dàng.

    Và khi vào đến trường hành cung thì một cảnh tượng hãi hùng đập vào mắt mọi người: xác người la liệt, máu loan đỏ cả hoàng cung. Kẻ bị giáo gươm cắm sâu vào bụng, kẻ mất đầu, tay, chân… tất cả còn tươi nguyên, máu tràn lan nhầy nhụa. Theo đó phán đoán, tất cả chỉ vừa diễn ra chưa lâu thì mọi người đã vào đến nơi. Vào càng vào sâu xác người càng nhiều, không gian lặng phắt chẳng tiếng động nào. Quân Thành lo lắng kêu lên:

    - Phụ vương…

    Lúc này ai cũng nghĩ đến việc đức vua đang gặp nguy hiểm nên không ai nói với ai câu nào cùng theo sau Trần Quân và Quân Thành chạy nhanh về phía hậu cung. Loáng thoáng tiếng kim khí khe khẽ vang lên nơi ngự hoa viên. Trần Quân và Huỳnh Hoa không hẹn cùng điểm chân xuống đất lao vọt đi bỏ những người khác tụt lại phía sau.

    Giữa ngự hoa viên của hoàng cung, hai bóng người một vàng và một lục liên tục chớp lên cùng với tiếng chạm nhau của kim khí. Trần Quân hốt hoảng kêu lên "Hoàng thượng" rồi cùng Huỳnh Hoa lao vút đến bên bóng áo vàng.

    Lúc ấy Quân Thành cũng đến nơi, anh biến sắc gọi to:

    - Phụ vương… là phụ vương.

    Hai cái bóng đang đánh nhau ở kia, một áo vàng à đức vua. Người còn lại chính là Trương Hùng. Trần Quân gạt một kiếm của Trương Hùng đang phóng tới đồng thời cung kính nói:

    - Thỉnh người lùi lại, phản tặc này xin giao cho chúng hạ thần.

    Huỳnh Hoa không nói gì tặng lương cho Trương Hùng một chưởng khiến y loạng choạng người lùi lại. Tay phải Huỳnh Hoa lóe lên ánh thép, ngay lập tức lướt đến cạnh Trương Hùng. Lúc ấy Hồ Kỳ và mọi người cũng đến nơi, đứng thành một vòng bảo vệ chung quanh đức vua. Trần Quân điểm chân lướt nhanh về phía Huỳnh Hoa và Trương Hùng. Hồ Kỳ và Hải Bằng nhìn nhau khẽ gật đầu rồi cũng phi thân vào cuộc chiến. Trương Hùng thấy tình thế bất chợt biến đổi y cũng định chạy trốn nhưng bốn người đang vây lấy y toàn là cao thủ nên y không tài nào thoát được. Giằng co thêm lúc nữa y hoàn toàn rơi vào thế hạ phong, Huỳnh Hoa không ngần ngại tiện y làm hai đoạn.

    Biến cố đã qua, hoàng cung điêu tàn đến lạ, khắp nơi tanh mùi máu, những vật trang trí bể nát tan. May là Trần Quân và đoàn người Hồ Kỳ đã kịp về cứu giá nếu không đất nước này hôm nay hẳn phải đổi chủ thay ngôi. Đức vua nhìn khung cảnh hoàng cung sau cuộc chiến ông ngẩn người ra một lúc rồi chợt thở dài. Trần Quân và những người khác quỳ kiến đức vua một lúc lâu ông mới ngư sức tỉnh, nhẹ vẫy tay:

    - Miễn lễ, tất cả đứng dậy hết đi.

    Hồ Kỳ lấy Bảo Vật ra cung kính dâng lên cho đức vua. Ông nhận lấy, mở ra. Viên Minh Châu ánh lên màu sáng bạc, ông trầm ngâm:

    - Khanh là Hồ Kỳ phải không?

    - Tâu vâng!

    - Khanh hoàn thành công việc tốt lắm, không uổng hoàng đệ ta tiến cử khanh. Lần này khanh lập được đại công. Khanh cần gì, chỉ cần trong khả năng của ta, ta ban cho khanh hết.

    - Thần…

    Hồ Kỳ còn ngập ngừng chưa biết nói sao, Trần Quân đã nói chen vào:

    - Tâu hoàng thượng, trong lúc cấp bách này chắc Hồ Kỳ chưa biết mình cần gì. Hay là hoàng thượng cho ông ta thời gian suy nghĩ thêm.

    - À… được rồi. Các khanh sắp xếp chỗ ở và dọn dẹp các thi thể… ta cho Hồ Kỳ khanh một tháng suy nghĩ đấy. Cứ đòi hỏi điều gì trong khả năng của ta, ta sẽ đáp ứng cho.

    - Tạ ơn hoàng thượng.

    - À, ta còn nghe nói đi cùng khanh lần này có hậu nhân của Tống và Lý gia.

    - Tâu vâng.

    - Là những ai thế?

    Huỳnh Hoa bước lên:

    - Tâu hoàng thượng…

    Cô thay mặt mọi người giới thiệu hậu nhân của họ Lý có Nhã Kiều và Tiểu Hồng. Đức vua bảo họ ngẩng mặt lên cho ông nhìn. Sau đó Huỳnh Hoa giới thiệu mẹ mình – hậu nhân họ Tống – với đức vua. Đức vua gật đầu buông vài lời khen Tống Đình và Lý Hòa là bậc trung thần ái quốc.

    Cuối cùng Huỳnh Hoa giới thiệu hậu nhân của Thái Quốc Công họ Trần với đức vua, ông trầm ngâm một lúc như đang hồi ức về quá khứ. Hồi lâu ông mới cất tiếng:

    - Hiền khanh tên gì, năm nay bao nhiêu tuổi? À, khanh cũng ngẩng mặt lên cho ta xem nào.

    - Tâu… thần tên Hải Long, hai mươi lăm tuổi.

    - Khá lắm, rất giống với Trần Khánh Hào ngày trước, đạo mạo, tuấn tú, nhất là đôi mắt sáng và sắc như nhìn thấu lòng người…

    Dứt câu, đức vua quay lại Trần Quân hỏi:

    - Đô đốc khanh, hoàng nhi đã đưa chiếu chỉ của ta cho khanh rồi phải không?

    - Tâu vâng. Nhưng thần vẫn chưa xem cả hai bức chiếu ấy.

    - Tốt rồi. Hãy trả tất cả lại cho ta.

    Trần Quân mau mắn lấy hai cuộn vải vàng trao trả đức vua. Quân Thành thắc mắc:

    - Trong ấy người viết gì, sao đưa cho Trần tướng quân rồi bây giờ lấy lại như thế?

    Đức vua cười xòa.

    - Cũng chẳng có gì, chỉ là… nếu lần này hoàng nhi và các vị khanh gia về không kịp. Nếu ta chẳng may băng hà, Trần Quân xem chỉ có nhiệm vụ tuyên chỉ của ta truyền ngôi lại cho hoàng nhi. Giờ biến cố đã qua, vật này đâu còn ý nghĩa gì nữa. Ba năm nữa, hoàng nhi đủ hai mươi tám tuổi, ta đích thân truyền ngôi cho con.

    Tất cả im lặng, cả Quân Thành cũng vậy. Đức vua cười hiền:

    - Giờ các khanh lui đi. Riêng Lệ Quyên, khanh đến ngự thư phòng cùng ta.

    Huỳnh Hoa hơi ngập ngừng cuối cùng cũng đáp:

    - Vâng ạ... !

    Vào đến thư phòng, chợt đức vua vỗ mạnh tay xuống bàn cho các đồ vật trên bàn nhảy tâng lên lăn nghiêng đổ ngửa. Huỳnh Hoa ngạc nhiên cúi đầu. Đức vua cao giọng:

    - Khanh nói đi, nói sao cho hợp tình hợp lý.

    - Nói gì… thưa bệ hạ?

    - Tại sao lúc trước khanh bỏ đi không một lời từ giã như thế?

    - Thì ra là chuyện đó, thần cứ ngỡ… tâu hoàng thượng, lần đó thần vội vàng rời đi là vì công việc cấp bách đó thôi.

    - Việc gì cấp bách?

    - Tâu… mang bảo đồ về Nam Sơn trấn để tìm Bảo Vật cho hoàng thượng. Thần đã rất tranh thủ để khi trở lại hoàng cung kịp trước khi Trương Hùng xâm phạm long nhan.

    - Thôi được rồi, Bảo Vật mang về cũng đâu được sở hữu của ta mà khanh kể công.

    - Thần… không dám.

    Đức vua khẽ thở dài một tiếng, rồi nói:

    - Ta bảo khanh đến đây để cùng bàn một việc.

    - Việc gì ạ?

    - Bình An ngự đệ đã bị Bắc quốc bắt giữ, chúng đòi ta giao Minh Châu sẽ thả người.

    - Vậy…vậy người liệu sao?

    - Ta… thật tình ta khó nghĩ quá. Khanh thay ta quyết đoán được không?

    - Thần là phận nhi nữ thường tình, nào dám nghị bàn việc quân cơ.

    - Nhưng ta đã cho phép. Khanh cứ nói.

    - Với thần… Dạ Minh Châu chỉ là một viên đá, người đời nghe đến báu vật thì ham, muốn đoạt lấy. Xét ra thấy chỉ có hại chứ chẳng chút lợi nào. Thần chỉ nói ra suy nghĩ của mình như vậy, giữ hay không giữ xin hoàng thượng minh xét.

    - Khanh đã nói đúng ý của ta, Minh Châu giờ đây rơi vào tầm ngắm của nhiều thế lực. Vậy nếu ta giao Minh Châu cho Bắc quốc, theo khanh rồi đây mọi chuyện sẽ thế nào?

    - Một điều chắc chắn, mục tiêu của các thế lực thù địch sẽ không là Đại Quyển ta mà chuyển về Bắc quốc.

    - Như khanh nói, đó cũng là một điều hay. Nhưng còn một truyền thuyết…. Minh Châu vốn và Linh Vật của một môn phái tên Cầm Thiên. Là một vật có hồn, nếu nó được Thiên Cầm thực thụ điều khiển sẽ làm được những việc người bình thường không làm được. Truyền thuyết ấy hiền khanh có biết hay không?

    - Thần có biết.

    - Vậy thì… hẳn Minh Châu không là một vật tầm thường. Sao vừa rồi khanh cho nó là tầm thường?

    - Tâu vâng… Minh Châu đúng là vật có linh hồn. Nhưng hữu ích hay không là do Thiên Cầm – chủ nhân của nó điều khiển nó làm việc thiện hay ác. Ngoài ra không ai có thể sử dụng được nó. Nhưng bây giờ Cầm Thiên phái không còn thì tìm đâu ra truyền nhân bây giờ.

    Đức vua gật gù, bỗng vỗ mạnh xuống bàn một cái làm Huỳnh Hoa suýt giật mình. Ông trầm giọng:

    - Khanh đừng nói dối ta.

    - Thần… thần dối hoàng thượng điều gì ạ?

    Đức vua nở nụ cười hiền hòa:

    - Khanh vừa nói sao? Cầm Thiên phái không còn truyền nhân ư?

    - Tâu vâng.

    - Lời đó là khanh nói dối, nhưng ta không bắt tội. Vừa rồi nhìn khanh giao đấu với Trương Hùng, lộ võ công ấy hoàn toàn là của Cầm Thiên phái. Giờ thì khanh hãy thành thật một chút. Khanh chính là truyền nhân của Cầm Thiên phái, đúng vậy không?

    - Hoàng thượng đã nói thế thần đành… tâu vâng vậy!

    Đức vua bật cười, Huỳnh Hoa ngạc nhiên:

    - Hoàng thượng cười gì ạ?

    - Ta cười vì ta còn biết một bí mật mà khanh đang che giấu.

    - Gì ạ?

    - Khanh là Thiên Cầm, một Thiên Cầm chân chính trong niên đại này.

    - Hoàng thượng…

    - Ta đã từng kết giao bằng hữu với Thiên Cầm đời trước từng trông qua dấu ấn Thiên Cầm. Ngự đệ của ta từng thấy dấu ấn ấy trong người khanh. Chắc khanh không còn đường chối bỏ mình là một Thiên Cầm nữa chứ?

    - Tâu… hoàng thượng quả nhiên anh minh.

    - Hay lắm, giờ thì khanh đã thừa nhận tất cả rồi. Vậy khanh có thể giải thích thỏa đáng lý do vì sao từ đầu khanh không nhận mình là Thiên Cầm khi ta đã hỏi đến? Khanh có khả năng điều khiển Linh Vật kia mà. Hay là khanh không muốn giúp Đại Quyển ta.

    - Tâu, ý thần không phải vậy.

    - Vậy thì thế nào?

    - Trước đây rất lâu, đời Thiên Cầm thứ sáu mươi bốn đã thấy được sức mạnh khó quản của Minh Châu. Nếu nằm trong tay kẻ nào thì ban cho kẻ ấy sức mạnh thần kỳ, nhưng đa số người muốn có là kẻ ác có dã tâm to lớn. Vì vậy ông ấy dùng sức mạnh chính mình phong ấn Minh Châu cho sức mạnh bên trong không còn bị người đời sử dụng một cách bừa bãi nữa. Từ đó về sau chỉ có những ai là Thiên Cầm có được Thiên Kiếm trong người, thông qua Thiên Kiếm, vị Thiên Cầm ấy chỉ có thể sử dụng một phần sức mạnh của Minh Châu để cứu người. Nếu muốn sử dụng triệt để sức mạnh của Minh Châu cần một Thiên Cầm có sức mạnh lớn hơn vị Thiên Cầm đã phong ấn Minh Châu giải khai phong ấn ấy. Khi đó mọi người mới có thể dễ dàng sử dụng sức mạnh kia theo mục đích của mình. Mà thần lại là nữ nhi nên tuy là một Thiên Cầm nhưng không đủ năng lực để giải khai phong ấn ấy. Một khi phong ấn chưa được giải khai dù thần hay bất kỳ ai cũng không thể tùy tiện sử dụng sức mạnh của Minh Châu được. Vì vậy hiện giờ Minh Châu dù nằm trong tay ai cũng chỉ là một viên đá vô tri, à không, một viên đá có linh hồn và không có sức mạnh.

    Đức vua khẽ gật đầu. Huỳnh Hoa tiếp:

    - Đó là lý do thần gợi ý cho hoàng thượng giao Bảo Vật cho…

    - Khanh vẫn giữ ý muốn ta giao Minh Châu cho Bắc quốc ư?

    - Giao hay không thần tin hoàng thượng từ sớm đã có chủ ý. Thần chỉ là thần dân, dưới quyền của người nào dám lạm bàn chuyện đại sự quốc gia.

    - Lại nữa rồi. Là ta cần ý kiến của khanh, từ sớm ta cho khanh tự do nói ra suy nghĩ của mình rồi mà…

    - Vậy… vẫn còn điều này thần muốn nói cho hoàng thượng biết về Minh Châu. Theo thần biết Minh Châu là một viên đá có hồn nên nhận biết đây là quê hương. Nhưng ở đây lại có quá nhiều người biết về nó, lòng tham của mọi người cũng đã trổi lên, muốn cướp lấy nó bằng mọi giá. Bằng chứng là từ Nam Sơn trấn đến đây thần gặp không dưới hai mươi lần bị công kích hòng đoạt lấy. Trong đó hội tụ trên mười thế lực hợp tác có, hành động riêng cũng có. Còn nữa, việc biết được Minh Châu trong tay Quyển quốc ta, ngoại bang cũng muốn cướp. Bằng chứng Bắc quốc, Tây bang đang tiến đánh vào biên giới của ta. Ngoài ta còn nhiều vương quốc khác cũng đang lăm le cướp lấy Minh Châu. Tuy nhiên, nếu ta giao Minh Châu cho Bắc quốc, những thế lực thù địch của ta lúc này có thể sẽ đổi thay tầm ngắm. Mặt khác, Minh Châu vốn là vật của vùng biển phía nam Đại Quyển ta, qua xứ lạ quê người nuôi lòng trở về. Kẻ tham cố giữ, lòng Minh Châu oán hận. Sức mạnh hữu hình của Minh Châu tuy không ai dùng được nữa, nhưng nó có thể tự phát tiết sức mạnh vô hình để điều khiển nhân tâm. Minh Châu thừa khả năng xáo trộn, phân tâm những ai cố giữ lấy nó không cho nó về lại quê hương, bọn người ấy sẽ nhanh chóng phát cuồng tự chém giết lẫn nhau vì lòng tham bị chính Minh Châu kích thích. Người có thể tưởng tượng ra cảnh khi lòng tham gặp lòng tham, nó sẽ là một cuộc tranh giành không khoan nhượng.

    - Chiến tranh bùng lên vì Dạ Minh Châu! Vậy lúc bọn chúng hơi tàn lực kiệt là lúc ta không phải đứng xem nữa. Ngao vạc phân tranh, ngư ông đắc lợi, ý khanh phải thế chăng?

    - Điều đó thì tùy hoàng thượng.

    - Vậy theo khanh, ta nên giao Minh Châu cho Bắc quốc, có đúng hay không?

    - Thần chỉ nói thế, còn quyết định thế nào thì tùy hoàng thượng ạ.

    - Ta đã rõ rồi. Giao Minh Châu ra ta chỉ có lợi mà không có hại, vậy ta sẵn lòng giao ra để cứu hoàng đệ quay về.

    - Hoàng thượng anh minh.

    - Nhưng còn một việc. Để đem được Minh Châu đến Chiêm Châu Thành (thành tên Chiêm Châu) ta cần người đáng tin cậy, miệng lưỡi hoạt bát mới mong cứu được hoàng đệ. Theo khanh ai đi là thích hợp nhất?

    - Thần thiết nghĩ ai đi là hợp thì hoàng thượng phải rõ hơn thần đấy chứ!

    - Nếu rõ ta đâu cần hỏi ý kiến khanh.

    - Theo thần, người thích hợp là Hồ Kỳ. Còn nữa, chuyến đi này phải có hoàng thượng hoặc điện hạ cùng đi thì những giao ước nghị hòa được ký kết mới có ý nghĩa.

    - Ừm, hoàng nhi sẽ đi thay ta, cũng tiện cho nó xem qua một lần biên giới Đại Quyển ta vậy.



    …o0o…



    Ngay ngày hôm sau, đức vua đã cho Quân Thành, Hồ Kỳ và một số tướng lĩnh thân cận, đáng tin hỏa tốc mang Bảo Vật đến Chiêm Châu thành ở phương Bắc. Thực hiện một giao dịch, trao vật đổi người.

    Sau khi mọi người lên đường, đức vua ở lại hoàng cung cho bày một yến tiệc linh đình nhưng chỉ mời riêng mỗi mình Huỳnh Hoa đến dự. Sau vài chung rượu, đức vua chợt cầm ly rượu lên rồi hỏi:

    - Lệ Quyên, theo khanh vì sao chất men này vừa nồng cay lại khiến cho người ta say đến thần trí không minh mẫn lại có rất nhiều người thích uống. Có những người khi tỉnh táo không dám làm một việc nào đó thường mượn rượu để tiép thêm sức mạnh. Tất cả là vì sao? Và khi buồn người ta cũng muốn uống rượu, muốn dùng nó giải sầu, nhưng thật ra nó không giúp người ta quên đi mọi chuyện…

    - Hoàng thượng…

    - Ta muốn biết trong lòng nàng thật ra có ai, ta hay hoàng đệ hay là một người nào khác. Ta muốn biết vì sao nàng không chấp nhận ta trong khi ta đã đem cả giang sang gấm vóc này để làm vật cầu hôn. Khanh có thể nào cho ta một lý do?

    - Hoàng thượng đã hỏi thần không dám giấu, trong lòng thần hiện tại chỉ là một khoảng không vô tận. Không yêu thương không hờn giận… Còn vì sao thần từ chối tình cảm của người… Lý do… thần tự thấy mình không xứng đáng. Thần càm thấy sợ hãi khi nghĩ cuộc sống chỉ dựa trên uy quyền thế lực, thần không dám đèo bồng…

    - Không thuyết phục. Nếu ta lại cho khanh suy nghĩ thêm lần nữa lời cầu hôn của ta, khanh trả lời sao?

    - Thần cầu xin hoàng thượng hãy vì đại cuộc quốc gia.

    - Là ý gì?

    - Hoàng thượng là một vị vua, một đấng thiên tử cao quý trên muôn người, thần chỉ là nữ nhi thấp hèn…

    - Nhưng ta yêu khanh là thật lòng. Khanh có thấu hiểu nỗi uất hận trong lòng của ta khi bị khanh từ chối hay không? Tại sao? Tại sao vậy? Hết lần này đến lần khác khanh cứ từ chối ta?

    - Thần không có nhiều lý do để biện bạch, chỉ một lòng muốn giữ danh tiếng cho người và sự trong sạch trong tâm hồn mình. Trước thần đã có quá nhiều tấm gương để lại cho thần soi vào mà nhủ lòng nên tránh. Bậc công thần liên tục bị hàm oan, tần phi ganh ghét nhau do sự chiếu cố không đều của hoàng đế đối với từng người. Kết quả là cái chết, là ô danh. Thần không muốn mình tiếp tục trở thành tấm bia miệng cho thế nhân ngàn đời nhắc nhở.

    - Nói thì nói vậy, khanh làm được hay không? Khanh không chấp nhận ta đã đành, vậy đối với hoàng ngự đệ Bình An của ta thì sao? Hoàng đệ cũng dòng dõi hoàng gia, là hoàng đệ của ta! Khanh chấp nhận đệ ấy thì cũng sẽ sống một cuộc sống uy quyền thế lực mà thôi.

    - Không, thần không thuộc về ai hết, hoàng thượng cũng không, vương gia cũng không. Thần đã tự hứa với lòng, sống làm người, chết làm ma, thần không bao giờ chấp nhận người trong hoàng tộc hay tước quan làm trượng phu.

    - Khanh…

    - Tấm tình của hoàng thượng và vương gia thần không phải không hiểu, nhưng nếu ngay lúc này thần chấp nhận người sẽ có lỗi với người.

    - Có lỗi với ta, vì sao?

    - Vì sao có lẽ người đừng tìm hiểu sẽ hay hơn!

    - Được rồi.

    Huỳnh Hoa không thể nói trái tim cô từ rất lâu rồi đã trao cho Kiệt, đến tận bây giờ vẫn chưa thể nào quên được. Dù rằng cô đã biết anh là anh ruột của mình, cô cũng biết mối tình ấy sẽ không có kết quả nào tốt đẹp nhưng bóng hình anh đang lấp đầy trái tim bé nhỏ của cô. Vì vậy, lúc này đây dù cô chấp nhận ai đi nữa cũng chỉ bằng mặt chẳng bằng lòng, cô sẽ có lỗi với những người đã yêu cô tha thiết! Nhận lời cầu hôn của đức vua thì có lỗi với Bình An, Bình An yêu cô sâu nặng hơn hoàng huynh ông gấp bội lần. Chấp nhận tấm tình của Bình An, thì hình bóng Kiệt cứ ngày ngày ám ảnh cô, cô không thể toàn tâm toàn ý yêu ông, như thế cũng là có lỗi, có lỗi với tấm chân tình của Bình An. Nhưng con một điều nữa, vạn nhất, một khi cô nhận lời cầu hôn của một trong hai người họ, rất có thể anh em họ vì cô mà trở mặt, đó là điều hoàn toàn không nên xảy ra.

    Đức vua lại nâng chén rượu lên xoay xoay rồi hớp ngụm, xong ông chép miệng cất tiếng:

    - Có lẽ đến bay giờ ta đã hiểu, vì sao khi người ta cảm thấy cay đắng hay đau khổ lại tìm đến rượu. Rượu vừa đắng vừa cay, sẽ hòa trộn với cảm giác của tâm hồn, chỉ có như vậy người ta mới không nhận ra đâu là nỗi đau của bản thân mình…

    - …



    …o0o…



    Mười ngày sau, hoàng cung nhận được tin báo giặc Bắc Quốc đã chấp nhận hòa ước lui quân. Bình An đã được giải thoát, cùng binh lính từ Chiêm Châu Thành quay về gần đến hoàng thành. Đức vua nghe tin rất lấy làm vui mừng, đích thân ra tận Bắc thành đón chờ hoàng đệ. Huỳnh Hoa cũng theo cạnh bên ông.

    Đứng trên mặt thành, Huỳnh Hoa hướng mắt nhìn về phương Bắc. Cây rừng nối nhau thành một tấm thàm xanh rì trải rộng khắp cả một vùng đất bao la. Cô chợt nghe lòng dâng lên cảm giác chờ đợi, mong nhìn thấy một ai đó được bình an quay lại.

    Chỉ lúc sau, mọi người đã có thể nhìn thấy một vùng cát bụi tung mù lên, đó chính là đoàn kỹ mã của Bình An đang hỏa tốc hồi cung. Đôi môi của đức vua nhẹ nhàng nở nụ cười rạng rỡ. Thêm lúc nữa, khi có tin báo còn mười dẵm nữa Bình Về đến, đức vua vẫy tay ra hiệu mở rộng cổng thành, ông từ từ rời mặt thành xuống đứng giữa cánh cổng to lớn để chờ đón hoàng ngự đệ trở về.

    Bình An đã trở về, vẫn chiến mã, vẫn áo bào tung bay trong gió. Nét oai nghiêm hoàn toàn không giảm xút mải mai. Huỳnh Hoa lặng lẽ nở nụ cười.

    Vừa đến nơi, Bình An vội vàng xuống ngựa đến quỳ trước hoàng huynh.

    - Vi thần tham kiến hoàng thượng. Vừa qua thần đệ đã dốc lòng nhưng không lo tròn nhiệm vụ, thần đệ đã phụ lòng mong mỏi của hoàng thượng, xin người hãy trách phạt thần đệ.

    Đức vua cười hiền hòa:

    - Ngự đệ đã về, ta rất vui, giang sơn cũng vẫn còn nguyên một mối, ta không trách hiền đệ. Vì đệ đã rất cố gắng, tận lực tận trung, chỉ trách kẻ thù quá mạnh. Cứ ngỡ chia ly là mãi mãi, nay hiền đệ đã trở vê bên ta, ta vui mừng lắm. Nào, mau đứng dậy đi.

    - Tạ ơn hoàng huynh.

    Đức vua nở nụ cười, lớn giọng nói về phía những tướng sĩ vừa rồi cũng quỳ với Bình An vương:

    - Tất cả các khanh cũng bình thân đi nào.

    - Tạ ơn hoàng thượng. Hoàng thượng vạn tuế, vạn tuế, vạn vạn tuế.

    Bình An cùng mọi người đứng lên. Ông thoáng ngỡ ngàng khi nhận ra người bên cạnh hoành huynh mình là ai. Người ấy là con gái một thời ông yêu thương say đắm, nguyện với đất trời mãi mãi chẳng thay lòng đổi dạ, nàng là Phụng Nga của lòng ông. Bình An bật thốt lên:

    - Phụng Nga, nàng cũng đến đây sao?

    Huỳnh Hoa nhẹ nở nụ cười, bước chân ra trước, khẽ giọng chào mừng:

    - Kính mừng vương gia bình yên về lại hoàng cung.

    Trước mắt bao người, Bình An lao nhanh lại ôm chầm lấy cô. Huỳnh Hoa chỉ kêu khẽ hai tiếng “Vương gia” ông đã rỉ khẽ vào tai cô:

    - Nàng có biết từ ấy đến nay ta vô cùng mong nhớ nàng không? Vừa qua biến cố ngỡ là tử biệt, ngờ đâu hôm nay còn được gặp lại nhau. Nàng biết không, ta vui lắm!

    - Vâng. Vương gia đã về, thiếp cũng vui mừng cho vương gia lắm!

    - Để thỏa những ngày mong nhớ đớn đau, hãy để ta hôn nàng một nụ hôn.

    - Vương gia… nơi này…

    Bình An đặt tay lên môi nàng và ấm giọng:

    - Đừng nói gì cả.

    Huỳnh Hoa im lặng, gương mặt tuấn tú cứ phủ dần lên gương mặt trẻ trung của cô. Nhưng đến khi đôi môi Bình An gần chạm vào đôi môi đào mộng của Huỳnh Hoa ông bỗng nhiên khựng lại. Và rồi Bình An đặt nhẹ lên trán cô một nụ hôn nhẹ hững. Khoảnh khắc ấy, tia sáng huyền hoặc trong đáy mắt Huỳnh Hoa cũng phụt tắt.

    Tuy không phải ca khúc khải hoàn trong chiến thắng trở về nhưng hiện tại ngoại bang đã lui binh, hoàng ngự đệ được bình yên quy về hoàng thành, bao nhiêu đó cũng đủ để đức vua mừng rỡ hạ lệnh mở một yến tiệc linh đình thiết đãi tất cả binh tướng của mình. Trong buổi tiệc tẩy trần giữa Biệt cung hôm ấy có những cận tướng của Bình An và cả đoàn người gian khổ hộ tống Bảo Vật về cung trong những ngày qua. Bên ngoài, các bộ tướng, kỵ tướng,… và binh sĩ của mình cũng đang đánh chén reo hò ầm ĩ.

    Nhìn thấy hoàng đệ bình yên trở về đức vua quả thật vô cùng cao hứng, sau vài chung ngự tửu, ông phán xuống: trong chuyến đi vừa rồi ai cũng có công lớn, muốn đòi hỏi gì trong khả năng ông sẽ ban thưởng ngay lập tức. Đầu tiên là Bình An. Bình An nghe gọi đứng lên cười cảm tạ:

    - Thần đệ thân mang trọng tội được hoàng huynh rộng lòng miễn xá là đã ưu ái lắm rồi, đâu dám đòi hỏi gì thêm.

    Đức vua vẫy tay:

    - Được rồi, bình thân.

    - Phụ hoàng.

    Quân Thành bất chợt gọi, đức vua cười hòa ai hỏi:

    - Hoàng nhi cần ta ban thưởng gì à?

    - Vâng ạ.

    Anh vừa đáp vừa liếc mắt về phía Trần Quân. Cả hai người họ cùng đứng lên đến trước đức vua quỳ khẩn xin được cưới chị em tiểu thư Lý gia.

    Đức vua lập tức gật đầu chấp nhận. Trần Quân và Quân Thành và hai chị em họ lý cùng lạy cảm tạ ơn rồi quay về vị trí của mình. Khi quay lại không rõ vô tình hay cố ý Quân Thành đã nhìn về phía Huỳnh Hoa. Cô nở nhoẻn miệng cười, cô thật sự thấy vui mừng khi cuối cùng anh cũng tìm được bến đổ đời mình chứ không vây vào cô gái phong trần như cô. Khi đã ngồi yên vị, Thành rót ly rượu cho mình rồi nhìn về phía Huỳnh Hoa, anh nâng ly lên ngang tầm mắt ý như muốn mời cô. Huỳnh Hoa cũng nâng ly, cả hai không nói lời nào cùng ngửa cổ uống cạn.

    Quyết định cưới Nhã Kiều Quân Thành và Trần Quân trông có vè như rất hấp tấp vội vàng, nhưng với họ điều đó có lẽ là chuyện tất nhiên. Chuyến đi Chiêm Châu thành không phải là không có biến cố, họ đã cùng nhau đồng cam cộng khổ. Tuy chỉ vài ngày ngắn ngủi nhưng bao nhiêu đó cũng đủ để cho những con tim non trẻ hòa nhịp đập vào nhau.

    Người tiếp theo được đức vua điểm danh ban thưởng là Hồ Kỳ:

    - Thế còn Hồ Kỳ khanh thì thế nào?

    Hồ Kỳ đứng lên, ngập ngừng một lúc mới nói:

    - Thần chỉ có một thỉnh cầu.

    - Khanh cứ nói.

    - Thỉnh xin hoàng thượng xét xử lại vụ án ở phủ Triệu Lục Hoàn cách nay mười chín năm.

    - Khanh vừa bảo sao?

    Đức vua tỏ ra vô cùng kinh ngạc. Hồ Kỳ tiếp:

    - Tâu hoàng thượng, vụ án đó là một oan án, khẩn mong hoàng thượng điều tra lại và trả sự trong sạch lại cho một người.

    - Là ai thế?

    - Tâu… là Hồ Nam.

    - Khanh có liên quan gì đến Hồ Nam?

    - Tâu… thần chính là Hồ Nam.

    - Sao… khanh… khanh là…

    Sắc mặt đức vua chợt thay đổi, Bình An vội đứng lên tiếp lời cho Hồ Kỳ:

    - Hoàng huynh, xin hãy bình tĩnh, hãy nghe thần đệ nói hết rồi phán quyết cũng không muộn.

    - Được, hoàng đệ cứ nói đi.

    - Tâu, huyết án phủ Triệu Lục Hoàn từ đầu thần đệ thấy có điều không ổn nhưng không biết nên giải thích thế nào. Như mọi người đã biết về vụ huyết án năm đó: Khi Hồ Nam đến Triệu phủ sáng hôm sau cả nhà họ Triệu không còn một ai sống sót, Hồ Nam lại ngất giữa đống xác người và máu. Ai cũng cho rằng Hồ Nam căm ghét họ Triệu và ra tay tàn sát, nhưng mọi người hoàn toàn không biết những sự thật bên trong.

    Đức vua cau mày:

    - Sự thật bên trong là gì?

    - Người quả đúng do Hồ Nam giết hại nhưng đó không phải là chủ ý của y mà y bị người ta khống chế.

    - Khống chế?

    - Đúng vậy.

    - Hoàng đệ biết sao?

    - Có một loại độc, sau khi trúng độc bảy ngày con người ta sẽ phát cuồng, hiếu sát vô cùng. Trước ngày huyết án bảy ngày thần đệ cùng ngồi bàn chuyện với Hồ Nam, bất ngờ một hắc y thích khách xuất hiện toan làm loạn. Hồ Nam và một người thủ hạ của thần đệ cùng ra ngăn y, sau khi gây thương tích cho cả hai tên thích khách tung khói mù để thoát thân. Sau đó đúng bảy ngày, trong đêm xảy ra huyết án phủ họ Triệu người thủ hạ của thần đệ cũng phát cuồng. Trong lúc bất ngờ, những thủ hạ khác đã xuống tay với y, đến hôm sau khi nghe biết được Hồ Nam đêm ấy cũng phát cuồng thần đệ mới khẩn xin hoàng huynh cho mình thủ lý vụ án ấy. Thần đệ làm vậy vì không muốn một trung thần, một nhân tài như Hồ Nam vì một chút ân oán giang hồ mà hủy mình. Kể từ đó thần đệ cố tìm manh mối kẻ hãm hại Hồ Nam nhưng…

    - Nhưng thế nào?

    - Thần đệ nhận ra kẻ muốn hãm hại Hồ Nam là người của giang hồ, là một kẻ âm hiểm vô cùng, chuyên dùng độc hại người. Nhưng để bắt y về triều quy án thì thực lực chúng ta không đủ, vì y là đệ tử của Xích Hoằng.

    Đức vua giật mình, lập lại:

    - Xích Hoằng.

    - Chính vì thế thần đệ bạo gan xuống lệnh xử tử Hồ Nam nhưng lại âm thầm phóng thích ông ta. Bảo ông ta thay tên đổi họ, tiếp tục phục vụ triều đình đồng thời giải quyết triệt để ân oán giang hồ. Nếu lập được đại công hay bắt được kẻ đã ra tay ám hại ông ta mang về triều quy án, thần đệ sẽ giúp ông ấy khẩn xin hoàng huynh lật lại vụ án năm xưa.

    - Nói như vậy, kẻ gây ra huyết án không phải Hồ Nam ư? Là y bị người ta bỏ hạ độc để ám hại ư? Vậy kẻ đó là ai, bây giờ kẻ đó ở đâu?

    - Tâu, người hạ độc thần ngày đó là Trương Hùng, kẻ giật dây phía sau là Thanh Phong, hiện y vẫn thoát ẩn thoát hiện giữa chốn giang hồ, thần chưa thể bắt được y.

    Đức vua trầm ngâm lúc lâu mới tiếp:

    - Nhưng đó chỉ là lời nói của khanh và hoàng đệ, vốn dĩ không có bằng chứng xác thực. Trương Hùng đã chết, kẻ bị cho là tội nhân cũng không có mặt tại đây…

    - Nhưng thần có nhân chứng chứng minh mình bị người ta hãm hại.

    Hạnh Nguyên đứng lên bước ra trước quỳ tâu trình lại tất cả sự tình mà bà đã nghe đã làm trước đây. Hồ Kỳ cũng sụp quỳ, khẩn cầu:

    - Thần khẩn xin hoàng thượng mình xét lại oan án năm xưa.

    Đức vua cau mày ngẫm nghĩ một lúc rồi khẽ thở dài:

    - Trương Hùng và những người liên quan đều đã chết. Chỉ còn Thanh Phong là kẻ chủ mưu nhưng y lại là người của giang hồ, muốn bắt về quy án không phải dễ. Còn nếu chỉ dựa vào lời nói của những người ở đây thì không đủ chứng cứ để lật lại vụ án ngày xưa, mọi người sẽ không khuất phục. Án thì cũng đã ban ra, Hồ Nam đã chết, tất cả đã chìm vào quên lãng.

    - Hoàng thượng.

    - Khanh hãy nghe ta nói hết đã. Nỗi ấm ức trong lòng của khanh ta đã hiểu rõ rồi, nhưng bằng chứng để lật lại vụ án ấy hiện nay không đủ. Vã lại ta thấy vụ ấn ấy cũng không cần thiết phải lật lại. Khanh bây giờ là Hồ Kỳ, vẫn sống tốt và làm việc được, có danh tiếng và được rất nhiều người tin tưởng. Theo ta, khanh cứ giữ cái tên Hồ Kỳ này và đừng nhắc đến vụ án của Triệu phủ năm ấy nữa. Cứ xem như Hồ Nam đã chết, chỉ cần ta và những người có mặt ở đây hiểu khanh bị người ta hãm hại là quá đủ rồi. Hãy quên hết những chuyện xảy ra trong quá khứ, từ giờ khanh hãy ngẩng cao đầu bước trên con đường công danh đang mở rộng do cái tên Hồ Kỳ mang lại. Khanh đã hiểu ý của ta hay chưa?

    - Thần đã hiểu.

    - Vậy thì không còn gì để bàn cãi nữa, cứ quyết định như thế nhé. Từ nay khanh chính là Hồ Kỳ, Hồ Nam đã không còn tồn tại trên đời này đã mười chín năm rồi. Khanh đồng ý chứ?

    - Hoàng thượng đã nói vậy thần xin tuân mệnh.

    - Tốt lắm. À, vừa qua Hồ Kỳ khanh không quản ngại gian nan hộ tống Bảo Vật từ Nam lên Bắc, vượt qua trùng trùng nguy hiểm, về đến hoàng cung kịp cứu hoàng thành qua cơn nguy biến, sau đó lại đến biên cương hộ tống hoàng đệ của ta quay về. Đó là đại công! Ta phong khanh là Tổng Đốc Quyển Nam, từ nay khanh thay hoàng đệ của ta trấn giữ Nam Sơn trấn. Toàn quyền quản lý khu vực hữu ngạn Bảo Định Giang, chỉ dưới quyền của ta và hoàng đệ.

    - Tâu hoàng thượng…

    Hồ Kỳ bàng hoàng, trong lúc nhất thời có ý muốn chối từ. Nhưng đức vua ngay lập tức gằn giọng:

    - Đây là lệnh, khanh không có quyền thoái thác.

    - Thần…

    - Qua mọi chuyện ta đã thật sự đặt niềm tin tuyệt đối vào khanh nên mới giao khanh giữ chức vụ quan trọng như thế. Để khanh thay hoàng đệ ta quản lý toàn bộ Quyển Nam! Vì giờ đây triều đình đã hao hụt quá nhiều nhân tài rồi, ta đang rất cần có hoàng đệ bên cạnh để trùng chính lại hoàng cung. Ta rất mong các vị khanh gia hết lòng phục vụ đất nước, đừng phụ lòng mong mỏi của ta và xin hãy hiểu cho ta.

    Hồ Kỳ cúi sâu đầu lạy tạ:

    - Thần xin lĩnh ý chỉ của hoàng thượng. Nguyện vì hoàng thượng và vương gia dốc hết sức mình để đền đáp ơn nghĩa của người.

    Đức vua cười hiền:

    - Tốt lắm.

    - Nhưng thần sợ rằng mình không đủ sức nắm giữ một vùng đất rộng lớn trong thời gian dài…

    - Được rồi. Khanh cứ hãy giữ chức quan Tổng Đốc ấy một thời gian, bao giờ tìm được người thích hợp ta sẽ có sắp xếp. Cho khanh một phẩm vị phù hợp với sức lực mình hơn. Ta không định vắt kiệt sức lực của các khanh đâu! Thế còn những người khác, có ai muốn ta ban thưởng gì nữa hay không?

    Đức vua quay sang Long, ấm giọng:

    - Hải Long hiền khanh, khanh là tôn trưởng của Trần Khánh Hào, ngày xưa tổ phụ khanh cũng là một đại thần trong cung. Ông ấy là một vị quan ta luôn đem lòng kính trọng, nhưng vì tuổi già sức yếu, lại bị một số gian thần gièm xiểm, ta lại không nghĩ thấu nên trách nhầm làm khanh ấy buồn lòng cáo lão hồi hương. Đến nay ta vẫn lấy làm tiếc những việc khi xưa, nay ta muốn làm một việc gì đó để trong lòng không còn áy náy. Khanh có muốn kế nghiệp nội tổ của mình năm xưa, dốc lòng cho đất nước này hay không. Nếu khanh bằng lòng ta lập tức phong quan.

    Long được gọi đứng lên cung kính đáp:

    - Tâu hoàng thượng, dốc sức vì đất nước thần luôn rất sẵn lòng, dù là núi đao hay biển lửa. Nhưng việc làm quan, thần có vài điều khó nghĩ…

    - Việc gì khó nghĩ?

    - Là vì trước lên đường về hoàng cung, nội tổ mẫu có đưa cho hạ thần một bức di thư, trong đó có tâm nguyện của nội tổ phụ hạ thần.

    - Trong thư đó nói gì?

    Long lấy trong tay áo ra bức thư cung kinh dâng lên:

    - Bẩm đây là di thư của nội tổ hạ thần.

    Đức vua vẫy tay, lão thái giám đến lấy bức thu dâng lên cho đức vua. Ông xem qua một lượt rồi khẽ cau mày, xong ông xem lại thêm lần nữa. Cuối cùng ông khẽ thở dài:

    - Ta không hiểu tại sao Khánh Hào lại quyết định như vậy, càng không hiểu hết được hàm ý trong những câu nói đó. Chẵng lẽ ta đã làm lỗi gì đó rất lớn đến nỗi ông ấy không thể nào tha thứ nên không cho khanh ra sức phục vụ cho ta. Vậy theo khanh nếu ta phong quan cho khanh, khanh sẽ nhận tước vị hay làm theo di nguyện của nội tổ mình?

    - Thần…

    - Được rồi, ta phong cho khanh tả cận tướng, từ bây giờ sẽ kề cận Hồ Kỳ khanh quản lý Quyển Nam. Có lẽ như vậy sẽ không trái với di nguyện của Khánh Hào khanh.

    - Đa tạ hoàng thượng.

    - Lệ Quyên khanh là hữu cận tướng, Hải Long và Lệ Quyên có trách nhiệm kề cận bên Hồ Kỳ giúp khanh ấy quản lý thật tốt Quyển Nam. Cùng hưởng bỗng lộc triều đình.

    Huỳnh Hoa đang ngồi suy nghĩ mông lung nghe gọi suýt giật mình, vội đứng lên khấu tạ. Khi cô ngồi xuống bàn tay Bình An nhẹ nhàng nắm lấy tay cô, Huỳnh Hoa quay nhìn ông, ánh mắt Bình An lúc này là cả một bầu trời ảm đạm. Kể từ bây giờ ông phải ở lại hoàng cung còn cô phải về phương nam, đôi đường cách biệt, có lẽ ông đang cảm thấy rất buồn. Huỳnh Hoa không nói gì để bàn tay mình nằm yên trong bàn tay ấm áp của ông.

    Xong phần phong thưởng, dạ tiệc linh đình lại được tiếp tục, đức vua rót rượu cùng nâng ly mời tất cả những người đang có mặt. Huỳnh Hoa rót rượu cho Bình An:

    - Vương gia…

    Bình An thấp giọng:

    - Ly rượu biết ly này tuy chưa uống mà sao lòng nghe cay đắng quá!

    Tất cả cùng nâng ly. Đức vua càng uống càng cao hứng, ông nói to:

    - Các khanh, trong cuộc chiến vừa qua đã có lúc quân ta kém thế, vị thống lĩnh tài ba cũng bao phen thất thủ, lọt vào tay giặt, khi hay tin ta đã vô cùng lo lắng. Nhưng nay mọi chuyện qua đi, Bắc quốc đã lui binh, ngự đệ cũng yên ổn quay về, đó là sự may mắn hiếm có trên đời, ta rất vui mừng vì điều đó. Có lẽ lúc này đây hoàng đệ đang cũng rất vui mừng vì được an toàn trở về gặp lại…

    Ông nói đến đó chợt ngừng lại rồi đưa mắt nhìn Huỳnh Hoa, lúc sau mới tiếp:

    - Gặp lại những bạn bè thân yêu, chỉ một chút nữa thôi là phải xa mãi mãi. Các khanh gia, cùng ta nâng ly mời hoàng đệ ta ba ly để cùng chia sớt niềm vui ấy.

    Có lẽ Bình An đang ngồi thả hồn thao mây gió nên không nghe tiếng gọi. Huỳnh Hoa thấy vậy vội vàng lay gọi:

    - Vương gia… hoàng thượng gọi người.

    Bình An như bừng tỉnh vội đứng lên nâng ly với hoàng huynh và mọi người. Uống được hai ly rượu, bất chợt Bình An đưa tay đặt lên ngực vẻ mặt đớn đau, ly rượu trên tay cũng không giữ được rơi luôn xuống. Huỳnh Hoa nhanh tay chụp lấy chiếc ly rồi choàng tay ngang đỡ lấy Bình An ngồi xuống. Đức vua thấy vậy cũng hơi hoảng, hỏi dồn:

    - Hoàng đệ làm sao thế?

    Quân Thành đáp thay:

    - Hoàng thúc bị thương chưa khỏi, giờ lại uống rượu vào có lẽ làm vết thương tái phát…

    Huỳnh Hoa vận lực ra tay nhẹ nhàng xoa lên lưng Bình An, khẽ giọng lo lắng:

    - Vương gia, người thế nào rồi?

    Bình An mỉm cười ấm giọng đáp:

    - Ta không sao, nhưng có lẽ không tiếp tục cuộc vui cùng mọi được nữa rồi. Hoàng huynh, thần đệ thất lễ xin được phép lui về nghỉ trước!

    - Được rồi, đệ thấy không khỏe hãy cứ về nghỉ ngơi.

    Bình An quay lại Huỳnh Hoa cười hỏi:

    - Phiền nàng đưa ta về cung có được chăng?

    Huỳnh Hoa nhẹ gật đầu, dìu Bình An đứng dậy rời đi.

    Bình An rời khỏi Biệt cung được đoạn, chợt khẽ giọng nói với Hoa:

    - Ta không muốn về cung nghỉ ngơi nữa, nàng cùng ta đi dạo một vòng có được không?

    Trời đã vào đêm, dọc lối đi chỉ còn những ngọn hoa đăng chao chao trong gió soi bóng hai người, hai bên dãy hành lang ấy hàng hàng lớp lớp quân canh cứ đi đi lại lại. Huỳnh Hoa nhẹ gật đầu.

    - Thương thế của vương gia…

    - Ta không sao.

    Huỳnh Hoa nhoẻn miệng cười khẽ gật đầu. Cả hai người cùng sánh bước bên nhau dưới ánh sáng những ngọn hoa đăng màu hồng phấn.

    - Phụng Nga, nàng có biết vết thương da thịt dẫu đau vẫn không mải mai sánh bằng nỗi đau của linh hồn hay không?

    - Vương gia…

    - Ta yêu nàng… hãy làm thê tử của ta.

    - Ngày mai nữa là phải xa nhau, vương gia vẫn còn đủ kiên nhẫn để nói những lời này hay sao?

    - Vì biết sắp phải xa nên ta phải nói, vì biết đâu đây là lần cuối ta và nàng còn được bên nhau, ta cũng muốn biết kết quả của bao năm chờ đợi của ta.

    - Nhưng kết quả đó có là gì? Dù cho Phụng Nga có gật đầu hay lắc đầu đí chăng nữa thì chúng ta cũng không thể gần nhau được nữa.

    - Nếu nàng bằng lòng làm thê tử của ta, ta sẽ khẩn xin hoàng huynh.

    - Hoàng thượng sẽ không chấp nhận.

    - Có phải nàng từng nói nàng là cánh chim trời không bao giờ muốn sống cảnh cá chậu chim lồng? Chỉ cần nàng chấp nhận chân tình của ta, ta sẵn sàng từ bỏ tất cả để cùng nàng sống cuộc sống tiêu diêu tự tại. Không quan quyền không tước bậc, ta chấp nhận từ bỏ vương vị này để phiêu bạt cùng nàng.

    - Nếu vương gia thật sự nghĩ mình có thể làm như vậy thì Phụng Nga có lời này muốn nói với người.

    - Hãy nói đi.

    - Khẩn xin vương gia hãy vì đại cuộc quốc gia.

    - Vậy là có ý gì?

    - Quốc gia vừa thoát cơn binh biến và cả nội loạn, tinh thần lẫn sức lực đều giảm xút cần phải chấn hưng. Người không thể vì một Phụng Nga mà từ bỏ tất cả, như vậy liệu đất nước này sẽ đi về đâu. Như vậy dù người tuy thân có tiêu diêu tự tại thật liệu có thấy vui vẻ trong lòng hay không?

    - Đó là câu trả lời của nàng sao? Ta không cam tâm.

    - Ngay lần đầu gặp nhau, tại Kỹ viện Linh Lung, Phụng Nga đã biết, thiếp là bèo, người là nước, chúng ta chỉ vô tình gặp gỡ nhau thôi. Thân của Phụng Nga hèn mọn lắm không xứng với người đâu.

    - Phụng Nga.

    Bình An với tay ôm choàng lấy cơ thể bé nhỏ của người con gái trước mặt vào lòng. Ông thì thầm vào tai cô:

    - Vì sao vậy?

    - Vì đó là định mệnh, ta gặp nhau là mệnh, giờ xa nhau là phận, thiếp không đèo bồng số mệnh, càng không muốn trốn chạy số phận. Chúng ta là bèo nước gặp nhau, hợp một lần là quá đủ, rồi sau đó mỗi người sẽ mỗi ngã, mỗi kẻ một nơi. Nếu muốn giữ những gì tốt đẹp nhất cho nhau, hãy giữ ngay từ bây giờ.

    - Gặp nhau là mệnh, xa nhau là phận?

    - Vương gia, hứa với Phụng Nga một chuyện có được không?

    - Chuyện gì?

    - Hãy lấy quốc gia làm trọng.

    - Có thể ta nói ra sẽ bị nàng và cả Đại Quyển chê cười nhưng thật lòng nàng trong ta quan trọng hơn Đại Quyển rất nhiều lần.

    Huỳnh Hoa im lặng, mặc cho đôi bàn tay Bình An siết nàng thật chặt vào lòng, cơ hồ ông sợ buông tay nàng sẽ ngay lập tức biến đi mất.

    - Nhưng ta hứa với nàng.

    - Đa tạ vương gia.

    - Không thể đến được bên nhau… có lẽ vì ta và nàng chỉ có duyên mà không có nợ. Đã vậy, sau khi về Nam nàng hãy tìm cho mình một người xứng đáng, hết mực thương yêu nàng và nàng cũng thương yêu người ấy mà kết tình phu phụ. Ta ở đây sẽ âm thầm cầu chúc cho nàng và người ấy sống êm đềm hạnh phúc bên nhau! Còn riêng ta sẽ ôm mãi một khối tình đơn lẻ, dù ở bất cứ đâu vẫn mãi hướng về nàng…

    - Vương gia…

    - Suỵt, đừng nói gì thêm nữa hết. Nàng nói đúng, muốn giữ lại những gì tươi đẹp nhất thì hãy giữ ngay từ hôm nay. Ta mệt rồi muốn được nghỉ ngơi.

    - Thiếp đưa vương gia về!

    Dưới hành lang hoàng cung, hai bóng người bước đều trong đêm vắng. Lúc sau nơi tháp canh giữa hoàng cung vang lên hồi trống báo hiệu canh tàn, đêm đã vào khuya.



    …o0o…



    Ba ngày sau, Hồ Kỳ rời khỏi hoàng cung để về lại Nam Sơn trấn. Đức vua cắt cử cho Hồ Kỳ tạm thời nắm giữ hai ngàn quân lính để trấn giữ vùng đất phía nam, bảo rằng bao giờ chấn hưng lại hoàng cung xong sẽ tăng thêm quân lực cho Hồ Kỳ.

    Sau phút đưa tiển ngậm ngùi, đoàn binh mã về nam. Bóng dáng một người đã đi xa khuất, một người vẫn đứng trên mặt thành nam lặng lẽ nhìn theo. Định mệnh cho họ gặp nhau nhưng số phận lại chia ly mỗi kẻ một con đường. Định số đã an bày như thế, dẫu biết không thể cưỡng cầu nhưng sao lòng lại nghe buốt giá đớn đau…

    Hồ Kỳ xuôi theo đường cũ trở về, dòng kí ức kinh hoàng được lật từng trang một. Những con đường ngày nào đao kiếm rợp trời, tanh nồng mùi máu nhưng giờ đây lại bình yên đến lạ. Thu cũng đã sang, gió heo may êm ả, Bảo Định Giang không còn cuộn trào sóng dữ, chỉ nhẹ nhàng gợn lên những ngọn sóng nhỏ nhoi. Cuộc hành trình không có ai ngăn trở chẳng mấy chốc Nam Sơn trấn đã nằm ngay trước mắt.

    Hồ Kỳ trở thành Tổng Đốc, Bình An vương phủ được đồi tên thành Hồ phủ. Sau bao thăng trầm chìm nổi, những thứ ông đánh mất ngày nào đến lúc này mới tìm lại được. Tuy nhiên việc được làm quan trở lại không làm ông vui bằng việc gặp lại người xưa. Hơn hai mươi năm chia cách ngỡ là tử biệt ngàn trung vậy mà nay được trùng phùn, với ông đó là niềm hạnh phúc lớn lao.

    Nhưng ngay ngày đầu về lại Nam Sơn, Hạnh Nguyên lại nhất quyết từ giã Hồ Kỳ để ra đi, bà bảo rằng muốn tu niệm, muốn quên đi mọi thứ. Thấy Hạnh Nguyên đã quyết lòng như vậy, Hồ Kỳ cũng không cách nào miễn cưỡng đành dài gật đầu chấp nhận. Ông cho người cấp tốc xây một ngôi chùa bên sườn Tây Kim Sơn xong ông trao cho Hạnh Nguyên làm chủ.

    Ngày Hạnh Nguyên ra đi, Tuấn Kiệt cũng xin cha được đi cùng mẫu thân để tiện chăm sóc cho bà. Nói thì nói thế nhưng ai cũng hiểu lý do quan trong hơn khiến Kiệt một mực muốn cùng mẹ rời khỏi Hồ phủ là gì. Nó là vết thương lòng âm ỉ, không ai muốn nhắc lại thêm lần nào nữa. Khoảng cách không gian có lẽ sẽ là liều thuốc nhiệm mầu để những người trong cuộc chấp nhận thực tại đớn đau. Hồ Kỳ cũng hiểu nên chỉ còn biết thở dài rồi gật đầu chấp nhận mà thôi.

    Vậy là giờ đây bên cạnh Hồ Kỳ chỉ còn lại thê tử là Nhật Lan và hai đứa con là Lệ Quyên và Thập Toàn. Dù không đủ đầy nhưng bao nhiêu đó cũng khiến cho ông cảm thấy nhẹ lòng. Nhật Lan chỉ lặng im để Hồ Kỳ tự do sắp xếp những công việc của gia đình. Lệ Quyên cũng ngoan ngoãn nghe theo những an bày của cha, cô thầm cảm ơn Kiệt đã chọn cách rời đi để cô không phải khó xử khi ngày ngày phải mặt đối mặt mà lời chẳng thành lời, nếu không người sẽ ra đi có lẽ chính là cô.

    Trải qua hai mươi mấy năm sóng gió, cuối cùng những con người ấy cũng chạm tay được vào thứ gọi là hạnh phúc đoàn viên. Dẫu biết rằng, vẫn còn đó những vết thương mãi mãi âm ỉ trong lòng, mãi mãi không thể nào xóa nhòa đi được. Thì đây vẫn là một cái kết gần như viên mãn cho những con người đã một đời vì yêu, vì hận, vì mưu cầu danh lợi mà chịu khổ.


    Hết phần 1.



    Cảnh báo



    Hoàn thành nha bà con ^^
    Ta của ngày xưa nay không còn nữa
    Ta của bây giờ tiếu ngạo tiêu dao
    Giữa bước phong trần nếu có gặp nhau
    Mỉm môi cười, chào nhau: người xa lạ...



  8. Bài viết được 5 thành viên cảm ơn::   [Hiện ra]
    nhan9xls,phongvuthanhtrieu,Tiếu,Tiếu Đông Phong,Trường Minh,
Trang 7 của 7 Đầu tiênĐầu tiên ... 567

Thông tin về chủ đề này

Users Browsing this Thread

Có 1 người đang xem chủ đề. (0 thành viên và 1 khách)

DMCA.com Protection Status